Así es como la NASA determina qué solicitantes pueden convertirse en astronautas : ScienceAlert


Muchos niños crecen mirando el cielo nocturno, soñando con convertirse en astronautas que van audazmente a la Luna y más allá.

Pero para conseguir ese escurridizo trabajo, los aspirantes a astronautas deben pasar por un proceso de selección competitivo. Para la clase de astronautas 2021 de la NASA, la agencia espacial dijo que eligió solo 10 candidatos de más de 12,000 solicitantes.

Los requisitos básicos, según la NASA, incluyen la ciudadanía estadounidense y una maestría en un campo STEM, como ingeniería, ciencias biológicas o informática. Los astronautas deben estar en buena forma y ser capaces de aprobar los exigentes exámenes físicos de la NASA.

Desde que la NASA anunció su primera clase de astronautas en 1959, más de 350 personas se han convertido en astronautas. En una publicación de blog de 2020, Anne McClain, astronauta de la NASA, resumió lo que la agencia buscaba en los futuros viajeros espaciales: “Ser adaptable, confiable, tenaz y orientado a los detalles”.

Durante la carrera espacial, la competencia de la era de la Guerra Fría entre los EE. UU. y la Unión Soviética para ser los primeros en explorar el espacio, los militares fueron los primeros en la fila para convertirse en astronautas.

Incluso hoy, las 12 personas que han caminado sobre la Luna son todos hombres blancos. Aún así, el cuerpo de astronautas de la NASA se ha vuelto más diverso, y durante su tan esperada misión Artemisa de 2024, la agencia espacial tiene como objetivo llevar a la primera mujer y persona de color a la Luna.

Después del proceso de selección, los candidatos a astronautas de la NASA, conocidos como ASCAN, se someten a un curso de capacitación de dos años para convertirse en astronautas completamente calificados. La agencia espacial entrena a sus astronautas en una variedad de entornos, que incluyen piscinas enormes y desiertos cálidos, para poner a prueba su temple.

Para prepararse para viajes más allá de los confines de una nave espacial, los astronautas entrenan bajo el agua en grandes piscinas cubiertas. Sumergirse en piscinas simula la microgravedad o el entorno ingrávido que experimentarán mientras trabajan en el espacio.

El astronauta de la NASA Carl J. Meade practica una caminata espacial submarina el 10 de agosto de 1994. (Space Frontiers/Archive Photos/Getty Images)

Usando maquetas de la nave espacial en la piscina, los astronautas practican caminatas espaciales, cuando los astronautas dejan la nave espacial para trabajar en el vacío del espacio.

La NASA lleva a cabo la capacitación en caminatas espaciales más moderna en el Laboratorio de Flotabilidad Neutral en el Centro Espacial Johnson en Houston, Texas.

siluetas de astronautas en el fondo de una piscina oscura
Los buzos del Laboratorio de Flotabilidad Neutral de la NASA apagaron las luces para simular lo que un astronauta de Artemis podría experimentar en el polo sur lunar. (NASA/Centro Espacial Johnson)

La enorme piscina, que contiene 6,2 millones de galones de agua, según la NASA, tiene una maqueta parcial de la Estación Espacial Internacional (ISS), para que los astronautas puedan practicar el uso de hardware en un entorno ingrávido.

El programa de investigación de gravedad reducida de la NASA comenzó en 1959, según la agencia espacial. Como parte de él, los astronautas se entrenan tomando vuelo en un avión de gravedad cero, conocido como el “cometa vómito”.

A través de un patrón de subidas empinadas y descensos bruscos, los pasajeros del avión logran unos 25 segundos de gravedad cero una vez que el avión se acerca a la cima de esa ola, según la NASA.

imágenes de archivo de los astronautas del programa Mercury en caída libre
Astronautas del Proyecto Mercurio a bordo de un C-131, uno de los primeros aviones apodado cariñosamente el “cometa vómito”, en noviembre de 1958. (NASA)

El programa involucró varios tipos de aeronaves a lo largo de los años, incluida la aeronave KC-135A de la NASA, que se retiró en 2004. En 2008, una empresa privada, Zero Gravity Corporation, se hizo cargo de la operación de vuelos de gravedad cero para la NASA, según la agencia espacial. .

El avión también sirve como laboratorio flotante. Los investigadores realizan estudios médicos y experimentos sobre el mareo por movimiento en estos vuelos, ya que las maniobras de montaña rusa del avión a menudo hacen que los pasajeros se sientan enfermos.

En ocasiones, el avión ha sido un importante plató de Hollywood. Los actores Tom Hanks, Kevin Bacon y Bill Paxton filmaron las escenas de gravedad cero en “Apollo 13” de 1995 a bordo del cometa del vómito.

Desde la tripulación original del Mercury 7 en 1959, los astronautas de la NASA han aprendido técnicas de supervivencia, en caso de que tengan que realizar un aterrizaje de emergencia en un área remota.

En 1964, los astronautas del Apolo 11 viajaron a Nevada para pasar tres días en el desierto cálido y seco y practicar técnicas de supervivencia. En la imagen de arriba, visten prendas hechas con paracaídas para mantenerse frescos en el calor del desierto.

Cuatro aprendices de astronautas con prendas sueltas de pie en un paisaje desértico
Frank Borman, Neil Armstrong, John Young y Deke Slayton durante un entrenamiento de supervivencia en el desierto en Nevada el 13 de agosto de 1964. (NASA)

Los astronautas de la NASA entrenan en el desierto porque el ambiente es más similar a un planeta alienígena. Como parte del entrenamiento para las misiones del cohete Artemis Moon, la agencia espacial dijo que realizará dos entrenamientos de campo en el desierto de Arizona, que es similar a la Luna.

Durante la carrera espacial, los astronautas entrenaron en un entrenador multieje, que los hizo girar en una combinación salvaje de giros, a hasta 30 revoluciones por minuto. El artilugio, apodado “gimbal rig”, fue diseñado para acostumbrar a los astronautas a los viajes desorientadores que experimentarían en una nave espacial dando tumbos por el espacio.

dispositivo mecánico complicado diseñado para imitar giros desorientadores
La plataforma de cardán, que se ve aquí en 1959, se desarrolló para entrenar a los astronautas para que obtuvieran el control de una nave espacial giratoria. (NASA)

“Esa fue una de las pruebas o ejercicios de entrenamiento más exigentes que realizamos en todo el piso de entrenamiento para vuelos espaciales”, dijo John Glenn, astronauta del Proyecto Mercurio, en un video del Centro de Investigación Glenn de la NASA publicado en YouTube en 2016. “Realmente ¡Odiaba esa plataforma de cardán!”

Los siete astronautas originales del Proyecto Mercury y las 13 mujeres del Mercury 13 se entrenaron en la plataforma en 1960. Mira la plataforma en acción a continuación.

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La NASA ya no usa el artilugio giratorio para entrenar a los astronautas, ya que la nave espacial moderna de la agencia espacial no requiere que los viajeros controlen su giro.

Al principio, la NASA usó una máquina grande llamada centrífuga humana para probar el estrés gravitacional en los astronautas que se preparaban para ir a la Luna por primera vez.

Una centrífuga humana tiene un brazo giratorio, con una cápsula que puede contener a un humano al final. A medida que la máquina gira, los astronautas prueban su tolerancia a la intensa fuerza gravitatoria.

brazo largo de una centrífuga grande
Una centrífuga humana con un brazo de 50 pies para el entrenamiento de astronautas en el Centro Espacial Tripulado de la NASA, en la década de 1960. (NASA/Archivos provisionales/Getty Images)

“Dando vueltas al final de ese largo brazo, estaba actuando como un conejillo de indias de lo que un ser humano podría encontrar al ser lanzado al espacio o al volver a entrar en la atmósfera”, recordó Glenn en sus memorias de 2000.

Los aspirantes a astronautas se someten a exámenes psicológicos y psiquiátricos para descartar a aquellos que no son aptos para viajar al espacio.

A medida que más humanos se aventuraban en el espacio, la NASA comenzó a comprender la carga mental de los viajes espaciales.

“Tuvimos un especialista en carga útil que se obsesionó con la escotilla. ‘¿Quieres decir que todo lo que tengo que hacer es girar esa manija y la escotilla se abre y sale todo el aire?’ Daba un poco de miedo”, dijo Henry Hartsfield, quien se convirtió en astronauta de la NASA en 1969, en una entrevista de 2001 sobre una de sus misiones anteriores. “Empezamos a cerrar la escotilla”.

Ir al espacio es increíblemente estresante. En 2016, el programa de investigación humana de la NASA publicó un informe que encontró que los miembros de la tripulación soportan cambios de sueño, exposición a la radiación, cambios de gravedad y largos periodos de aislamiento.

Después de convertirse en astronautas, los miembros de la tripulación de la ISS hablan regularmente con el personal médico, incluidos los psicólogos, a través de videoconferencias privadas.

Teniendo en cuenta los ambiciosos objetivos de la NASA de enviar humanos aún más lejos en el espacio, a la Luna y Marte, en un futuro no muy lejano, mantener el bienestar mental de los astronautas será un desafío permanente.

Este artículo se publicó originalmente en Business Insider.

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