China lanza astronautas a la estación espacial Tiangong: video y actualizaciones


Con la altura de un edificio de 20 pisos, un cohete que transportaba la misión Shenzhou 15 rugió en el cielo nocturno del desierto de Gobi el martes, llevando a tres astronautas hacia una cita con la estación espacial recién terminada de China.

El lanzamiento del cohete fue un evento de pantalla dividida para China, el último de una larga serie de logros tecnológicos para el país, incluso cuando muchos de sus ciudadanos han estado protestando furiosamente en las calles contra los estrictos controles pandémicos.

El aire tembló cuando el enorme cohete blanco saltó hacia un cielo nocturno estrellado y muy frío poco antes de la puesta de la luna creciente. Menos de nueve horas después, los tres astronautas a bordo de Shenzhou 15 se acoplaron a la estación espacial y saludaron a la tripulación de tres que ya estaban allí y habían completado la construcción del puesto orbital este otoño.

Eso convirtió a la expedición a la nueva estación espacial en un hito para el programa espacial de rápido avance de China. El puesto avanzado de Tiangong ahora estará continuamente ocupado, como la Estación Espacial Internacional. Ese es otro marcador establecido por China en su carrera para alcanzar a Estados Unidos y superarlo como potencia dominante en el espacio.

Con una presencia sostenida en la órbita terrestre baja a bordo de Tiangong, los funcionarios espaciales chinos se están preparando para poner astronautas en la luna, que la NASA también tiene la intención de volver a visitar antes de que finalice la década como parte de su programa Artemis.

“No tomará mucho tiempo; podemos lograr el objetivo del alunizaje tripulado”, dijo Zhou Jianping, diseñador jefe del programa espacial tripulado de China, en una entrevista en el centro de lanzamiento. China ha estado desarrollando un módulo de aterrizaje lunar, agregó, sin dar una fecha de cuándo podría usarse.

El lanzamiento de Shenzhou 15 se produce menos de dos semanas después de que la NASA finalmente lanzara su misión Artemis I luego de muchos retrasos. Ese vuelo ha puesto su cápsula Orión sin tripulación en órbita alrededor de la luna.

Al mismo tiempo, Beijing se ha involucrado en una ofensiva de encanto desde la cumbre del Grupo de los 20 en Bali a principios de este mes, cortejando a las naciones europeas y los países en desarrollo en particular. Eso incluye la exploración espacial. El líder de China, Xi Jinping, enfatizó ese punto en una carta del 21 de noviembre a un simposio de las Naciones Unidas.

“China está dispuesta a trabajar con otros países para fortalecer los intercambios y la cooperación, explorar conjuntamente los misterios del universo, hacer un uso pacífico del espacio exterior y promover la tecnología espacial para beneficiar mejor a las personas de todos los países del mundo”, dijo Xi. escribió.

Si bien las naciones europeas están trabajando con los Estados Unidos en las misiones Artemis y la Estación Espacial Internacional, hasta ahora no han expresado mucho interés en Tiangong. El Ministerio Federal de Asuntos Económicos y Acción Climática de Alemania dijo en una respuesta escrita a las preguntas que Alemania no tenía proyectos bilaterales con China para su estación espacial.

Y aunque Alemania e Italia enviaron cada uno un astronauta hace cuatro años a la provincia china de Shandong para entrenarse para volar a bordo de un cohete Shenzhou, ninguno de los dos países ha anunciado planes para enviar astronautas en un cohete chino. Sin embargo, algunos investigadores europeos están involucrados en experimentos científicos que se llevarán a Tiangong, incluido un detector de radiación cósmica de alta energía propuesto. Investigadores de India, Perú, México y Arabia Saudita también han recibido oportunidades de investigación en la estación espacial china a través de un programa de las Naciones Unidas.

Los funcionarios en Europa han desconfiado de una cooperación más estrecha en el espacio en un momento de crecientes fricciones sobre el historial de derechos humanos y la acumulación militar de China. Han pedido a China que comparta información muy detallada sobre sus operaciones espaciales, en parte para garantizar la seguridad de los astronautas. Pero el programa espacial de China se ha desarrollado a partir de las fuerzas armadas del país, como el programa espacial estadounidense temprano hace décadas, y ha sido cauteloso de compartir de manera extensiva.

Esa conexión militar se exhibió en el Centro de Lanzamiento de Satélites de Jiuquan en el desierto. Los vehículos camuflados eran visibles dentro y alrededor de la base, y algunos letreros no se referían a los cohetes espaciales civiles Shenzhou sino a Dongfeng, los misiles balísticos utilizados en el arsenal de armas nucleares de China.

Los visitantes que se acercaban al centro de lanzamiento recibieron una sucesión de breves mensajes de advertencia automatizados en sus teléfonos móviles, comenzando a unas 50 millas de distancia. Las advertencias decían que habían entrado en una zona de gestión militar donde la fotografía estaba estrictamente prohibida y los violadores de la seguridad nacional serían ejecutados.

El primero de estos mensajes, en chino, proporcionaba un número de teléfono móvil para informar cualquier avistamiento de extranjeros o actividad sospechosa, y concluía con una advertencia: “¡Los que roban secretos seguramente serán atrapados y serán decapitados una vez atrapados! ¡Todos atrapen espías enemigos y hagan grandes contribuciones al capturarlos!

Ji Qiming, subdirector general de la Oficina de Ingeniería Espacial Tripulada de China, dijo en una conferencia de prensa el lunes antes del lanzamiento de Shenzhou 15 que China estaba preservando el legado de la visión de “dos bombas, un satélite” articulada por Mao. Ese programa tenía como objetivo crear una bomba atómica, un misil balístico intercontinental para transportar la bomba y un satélite desde el cual ver el mundo debajo.

El martes, los periodistas extranjeros tuvieron acceso poco común al centro de lanzamiento, que comenzó a construirse en 1958 y generalmente está fuera del alcance incluso de los ciudadanos chinos.

Dos periodistas de The New York Times y un fotógrafo de Kyodo News de Japón pudieron asistir al lanzamiento, al igual que un pequeño grupo de periodistas de China continental, Hong Kong y Macao. Los visitantes de Beijing y otras ciudades debían pasar primero una semana en cuarentena en un hotel del pueblo a unas 50 millas de distancia y pasar pruebas diarias de PCR. Los periodistas extranjeros pagaron su viaje, alojamiento y cuarentena.

La cuarentena fue parte de elaboradas precauciones para evitar que el virus Covid-19 llegue nuevamente al centro espacial. Un brote el año pasado interrumpió brevemente el trabajo en el sitio.

La base está a 150 millas en el desierto de Gobi desde la ciudad más cercana, Jiayuguan, en el norte de la provincia de Gansu. En la carretera que conducía a la ciudad, todavía se veía una China más antigua cuando la pequeña manada de camellos bactrianos de un granjero trotaba, con sus dobles jorobas peludas con pelaje marrón oscuro a medida que se acercaba el invierno.

La región alrededor del centro de lanzamiento tiene algunas de las dunas de arena estacionarias más altas del mundo, con una altura de más de 1,000 pies. La grava plana y gris rodea la base misma, que alberga una mezcla arquitectónica.

Un inmenso edificio de ensamblaje vertical para cohetes y modernos rascacielos administrativos se encuentran en el frente de la base. Detrás de ellos hay edificios de ladrillo considerablemente más antiguos, de poca altura, con una insignia prominente del Partido Comunista, y luego filas de edificios de apartamentos de tres pisos con pintura blanca desconchada. Los cuartos de vivienda y entrenamiento de los astronautas utilizados antes de los lanzamientos se han construido en un estilo Art Deco de fantasía con un curioso parecido con Tomorrowland en Disneyland.

Los edificios más nuevos en el sitio indican lo rápido que China se ha puesto al día con Occidente en el espacio. Charles Bolden, quien dirigió la NASA durante la administración de Obama, dijo que los amplios presupuestos y la planificación a largo plazo de China le han dado una ventaja sobre Estados Unidos, donde el Congreso ha estado dividido sobre los gastos espaciales.

China, dijo, se movió tan rápido como “cualquiera lo haría si tuviera recursos ilimitados y no tuviera que volver” repetidamente a los políticos para la aprobación de los gastos.

El Sr. Zhou, de la agencia espacial tripulada, dijo que China había gastado dinero de manera eficiente en su programa espacial y que su estación espacial no había costado mucho más de $ 8 mil millones. Los salarios y el costo de vida son bajos para la gran comunidad de científicos espaciales que viven y trabajan en su mayoría aislados en el centro de lanzamiento de Jiuquan, e incluso sus comunicaciones por Internet con el resto de China están restringidas por razones de seguridad nacional.

Por el contrario, la NASA gastará $ 3 mil millones solo este año en la Estación Espacial Internacional, cuya construcción y mantenimiento han costado más de $ 100 mil millones a lo largo de su vida.

Tres hombres estaban a bordo del Shenzhou 15 cuando despegó: Fei Junlong, Deng Qingming y Zhang Lu. China ha enviado mujeres a la órbita en viajes anteriores, pero eligió a su equipo de astronautas más antiguo y experimentado para poner en marcha la estación espacial recién terminada en los próximos seis meses.

El trío se cuadró cuando fue presentado en una conferencia de prensa y entregó nítidos saludos militares. El Sr. Fei, el comandante del vuelo espacial, viajó al espacio por primera vez en 2005 y tiene 57 años.

“Estoy muy orgulloso y emocionado de poder ir de nuevo al espacio por mi país”, dijo.

Huang Weifen, diseñador jefe de sistemas de astronautas, dijo en una entrevista que China agregó equipos de ejercicios de resistencia y un menú más amplio para vuelos espaciales recientes, que incluso incluye frutas y verduras frescas.

Los tratamientos a base de hierbas basados ​​en la medicina tradicional china se llevan a bordo de la estación espacial y también se utilizan para baños medicados que se dan a los astronautas después de su regreso a la Tierra, en un intento por limitar el daño médico de las estancias prolongadas en el espacio, agregó.

El Sr. Zhou Jianping dijo que los experimentos que realizará la tripulación implicarían el uso de un reloj atómico extremadamente preciso para la investigación de la gravedad y el despliegue de un telescopio espacial para los estudios ultravioleta de los confines distantes del universo.

“La industria aeroespacial de China se está desarrollando rápidamente”, dijo. “China ya es una gran potencia aeroespacial”.

li tu contribuyó con la investigación de Jiuquan.