Cómo afecta la menopausia al colesterol y qué hacer al respecto


kElly Officer, de 49 años, sigue una dieta vegana y evita la mayoría de los alimentos procesados. Entonces, después de que un análisis de sangre de rutina reciente reveló que tenía el colesterol alto, “estaba sorprendida y molesta”, dice, “ya que nunca había sido así”. [high] en el pasado.”

Oficial no está solo. A medida que las mujeres entran en la menopausia, los niveles de colesterol aumentan en un promedio de 10 a 15 %, o alrededor de 10 a 20 miligramos por decilitro. (Un rango saludable de colesterol para adultos es de 125 a 200 miligramos por decilitro, según la Biblioteca Nacional de Medicina).

Este cambio a menudo pasa desapercibido en medio de los síntomas físicos y el ajetreo general de esos años. Pero, dice la Dra. Erin Michos, directora de salud cardiovascular de la mujer en Johns Hopkins Medicine, “necesitamos que las mujeres se hagan pruebas de detección y conozcan sus números”. El colesterol alto es un factor de riesgo principal para la enfermedad cardíaca, que mata a más mujeres en los EE. UU. que cualquier otra causa, incluidas todas las formas de cáncer combinadas. Y cuanto más tiempo viva alguien con colesterol alto, mayores serán las probabilidades de que se acumule en sus arterias y provoque un ataque al corazón o un derrame cerebral.

Muchos factores en torno a la mediana edad conspiran para elevar los niveles de colesterol, como un estilo de vida sedentario, una dieta menos saludable y el aumento de peso. Pero el que se destaca como un claro impulsor de este cambio es la caída repentina e inevitable de los niveles de estrógeno en la menopausia. A diferencia de otros problemas que comienzan en la perimenopausia (cambios de humor, sofocos, fatiga), el aumento del colesterol tiende a ocurrir de manera bastante repentina, generalmente en el año anterior al año posterior a la menopausia.

Los investigadores están aprendiendo más sobre cómo y por qué ocurre este cambio, cómo detectarlo mejor y cuáles son los mejores tratamientos para las mujeres. Pero el primer paso es reconocerlo. “Esta es una transición normal”, dice Michos. Y la menopausia marca un momento esencial para que las mujeres controlen su salud.

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El gran cambio del colesterol

Antes de que las mujeres pasen por la menopausia, que generalmente llega alrededor de los 51 años en los EE. UU., tienden a tener perfiles de colesterol más saludables y tasas más bajas de enfermedades cardiovasculares que sus contrapartes masculinas. Pero con el inicio de la menopausia, esa ventaja desaparece. Cuando las personas alcanzan los 60 y 70 años, las tasas de enfermedades cardiovasculares son casi uniformes entre los sexos, y las mujeres superan a los hombres en este riesgo a los 80 años. Y las mujeres que pasan por la menopausia antes de tiempo corren un riesgo aún mayor antes.

El efecto protector del estrógeno sobre el colesterol es evidente incluso antes de la menopausia, ya que los niveles de colesterol aumentan y disminuyen ligeramente con las fluctuaciones del nivel de estrógeno a lo largo de cada ciclo menstrual. Los investigadores aún están desentrañando los detalles sobre cómo el estrógeno influye en el colesterol, pero gran parte se remonta al hígado, donde los receptores de estrógeno ayudan a dictar el perfil de lípidos de una persona.

Los patrones resultantes son claros: una vez que el cuerpo deja de producir tanto estrógeno, los perfiles generales de lípidos se vuelven más dañinos. Los niveles de colesterol “malo” (lipoproteínas de baja densidad o LDL) y triglicéridos aumentan, y el colesterol “bueno” (lipoproteínas de alta densidad o HDL) se tambalea.

Incluso el HDL restante podría volverse menos protector, dice Samar El Khoudary, profesor asociado de la Escuela de Salud Pública de la Universidad de Pittsburgh. Su investigación ha demostrado que aunque el HDL es un marcador de disminución del riesgo de enfermedad cardíaca antes de la menopausia, lo contrario podría ser cierto después de la menopausia. Por lo tanto, no se trata solo de la cantidad y el equilibrio de estas partículas, sino también de que “la calidad de estas partículas cambia a medida que las mujeres pasan por la menopausia”, dice.

Probar y evaluar

La única manera de determinar los niveles de colesterol alrededor de la menopausia es realizar pruebas para detectarlos. Pero predecir el momento es difícil. La menopausia generalmente solo es aparente una vez que ha terminado y una persona ya ha pasado un año sin un período.

Las recomendaciones actuales sugieren que la mayoría de las personas con bajo riesgo de enfermedades cardiovasculares se controlen el colesterol cada cinco años, a partir de los 20 años. (Incluso los niños y adolescentes deben someterse a pruebas de detección de colesterol de referencia). Los expertos recomiendan pruebas adicionales si hay antecedentes familiares de colesterol alto o ha habido un cambio sustancial en la salud, como aumento de peso abdominal, períodos de mucho estrés o menopausia.

Las pruebas periódicas son importantes porque el riesgo de enfermedad cardíaca aumenta cuanto más tiempo permanece sin tratar el colesterol alto. Y el colesterol puede ser un asesino silencioso: “Si no lo comprueba, no sabe”, dice la Dra. Samia Mora, especialista cardiovascular y directora del Centro de Metabolómica de Lípidos del Hospital Brigham and Women’s y profesora asociada de Harvard. Escuela de Medicina.

Por supuesto, no todas las mujeres que pasan por la menopausia desarrollan colesterol alto. Si el colesterol inicial de una persona ha sido saludable, y si sus otros factores de riesgo de enfermedad cardíaca son bajos, un aumento promedio en los niveles de colesterol generalmente no es motivo de preocupación inmediata.

Pero se pueden justificar pruebas adicionales si los niveles de colesterol u otros factores de riesgo de enfermedades cardiovasculares (como antecedentes familiares, presión arterial alta, diabetes, obesidad y tabaquismo) son altos. Otras pruebas que los médicos pueden recomendar incluyen una exploración de calcio coronario que mide la cantidad de placa acumulada en las arterias alrededor del corazón o un control de lipoproteína (a), que es una forma de LDL que puede revelar más sobre los riesgos cardiovasculares.

El Khoudary y otros dicen que los médicos también deberían comenzar a mirar más allá de los paneles de lípidos estándar para obtener más detalles sobre el colesterol de una persona, incluido el tamaño, la forma y la composición de las partículas. La investigación ha encontrado que, por ejemplo, las partículas más pequeñas de LDL son más dañinas que las más grandes. Tales pruebas existen, El Khoudary y otros las usan en la investigación, pero son más difíciles de obtener a través de visitas clínicas estándar. Ella dice que incorporar estos detalles en la atención podría ser aún más útil para las mujeres a medida que pasan por la menopausia y dan forma a su salud para las próximas décadas de vida.

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Tratar es tener éxito

Para las mujeres cuyo colesterol aumenta a niveles poco saludables durante la menopausia, los ajustes en el estilo de vida suelen ser la primera recomendación. “No podemos evitar el envejecimiento, no podemos evitar nuestra genética, pero podemos cambiar nuestro estilo de vida para contrarrestar estos efectos”, dice Mora.

La dieta por sí sola puede afectar el colesterol de 20 a 30 miligramos por decilitro. Incluso cuando la dieta por sí sola no puede llevar a alguien a un rango saludable, a Michos le gusta recordar a los pacientes que su colesterol probablemente sería aún más dañino sin el esfuerzo adicional. Y ve muchas mujeres en la menopausia que, incluso con dietas veganas, finalmente necesitan medicamentos para reducir el colesterol.

Las estatinas son el tratamiento farmacéutico estándar para las personas con colesterol alto, incluidas las que se encuentran en la menopausia. Pero es menos probable que las mujeres tomen estatinas, debido a que es menos probable que los proveedores de atención médica las recomienden y que sea menos probable que las mujeres acepten tomarlas. Esta tendencia es desafortunada porque las mujeres pueden obtener un mayor beneficio de las estatinas que los hombres, dice la Dra. Patricia Best, cardióloga de Mayo Clinic y Women’s Heart Clinic y profesora asociada de Mayo Clinic College of Medicine and Science.

Best ve que las personas se desaniman cuando sus esfuerzos de estilo de vida no logran generar niveles saludables de colesterol, y muchos luego evitan los medicamentos porque tomarlos les hace sentir que han fallado. “Es muy importante comprender que, a veces, incluso si hace todo bien, seguirá necesitando un medicamento”, dice Best. Eso no es un fracaso, dice ella. Comenzar a tomar medicamentos para controlar el colesterol alto es un éxito: “Lo más importante es mantenerse saludable a largo plazo”.

Los expertos también advierten que la forma en que muchos médicos calculan la necesidad de estatinas u otro tratamiento para el colesterol se basa en un riesgo de 10 años de un evento importante como un ataque cardíaco o un derrame cerebral. Pero, particularmente para las mujeres en la mediana edad, estos sistemas de puntuación de riesgo no capturan el riesgo de por vida y los años de acumulación de riesgo que conducen a ese punto. “No desea esperar hasta los 65 para comenzar a instituir todas estas medidas preventivas [measures] que van a ayudar a la calidad de vida durante el resto de sus años”, dice Mora.

Si una caída en el estrógeno provoca un aumento en el colesterol, ¿qué hay de volver a agregar estrógeno al cuerpo, como con la terapia de reemplazo hormonal? Típicamente tomada como píldoras de estrógeno sintético, la terapia de reemplazo hormonal se prescribe con frecuencia para los sofocos y otros síntomas de la menopausia. Y muchas mujeres que lo toman ven una mejora en los niveles de colesterol. Sin embargo, no se recomienda únicamente como medicamento para el colesterol, en parte porque el estrógeno también aumenta el riesgo de coágulos sanguíneos.

Al igual que con gran parte de la salud, la mejor apuesta es la prevención, que incluye tener un estilo de vida saludable durante tantos años como sea posible. “No se trata solo de qué tan alto está su colesterol ahora, sino cuánto tiempo ha estado alto”, dice Mora. “Todos los años expuestos al colesterol alto son acumulativos. En el lado positivo, las intervenciones en el estilo de vida también son acumulativas”.

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Cómo y por qué priorizar el colesterol

La menopausia a menudo coincide con un momento potencialmente estresante y ocupado en la vida de las mujeres, cuando sus carreras aún están en pleno apogeo y pueden estar cuidando a sus hijos y a sus padres. En medio de estas presiones, las mujeres a menudo dejan de lado su propia salud, renuncian al ejercicio y a la comida saludable, y se pierden la atención médica de rutina, incluidos los controles de colesterol.

Pero los hábitos saludables durante este período son particularmente importantes, dice Best. “Un poco más de ejercicio, un poco más de consideración [about] la dieta realmente puede hacer una gran diferencia, porque es durante la próxima década que las mujeres corren un marcado aumento en el riesgo de enfermedades del corazón”.

La dura verdad es que con los cambios metabólicos inevitables durante la mediana edad, lo que solía funcionar para mantenerse saludable podría no ser suficiente, dice Best. “Tu cuerpo está cambiando, así que tienes que adaptarte”.

Cuando un cambio en las hormonas se combina con el aumento de peso, “ese es su doble golpe” que puede conducir a una lectura de colesterol alto, a menudo por primera vez en la vida de una mujer, dice Best. Este patrón se ha vuelto aún más familiar en los últimos dos años. Por ejemplo, aunque Officer solía hacer ejercicio con regularidad, desde que la pandemia interrumpió sus rutinas anteriores, dice que ese hábito saludable se quedó en el camino y ahora ha aumentado de peso.

Para ayudar a combatir los cambios de colesterol relacionados con la menopausia, las mujeres no necesitan comenzar a correr maratones o incluso volverse completamente veganas, dice Mora. Ella recomienda una dieta saludable para el corazón, como la dieta mediterránea, con muchas frutas, verduras y granos integrales y poca cantidad de alimentos procesados ​​y carbohidratos refinados. Otros ajustes de estilo de vida que a menudo se pasan por alto, dice ella, incluyen dormir lo suficiente y controlar el estrés, lo que puede ayudar no solo al colesterol sino también a la salud cardiovascular y metabólica en general.

Mora, que está cerca de la edad de la menopausia, trata de seguir hábitos de estilo de vida inteligentes entre el 80 y el 90 % del tiempo. Esto significa que come muchas frutas y nueces y usa las escaleras en lugar del ascensor, pero aún así come una barra de chocolate amargo de vez en cuando. “Nos abruma tratar de cambiar todo a la vez”, dice Mora. “Todo lo que necesita hacer es instituir una cantidad moderada de comportamientos de estilo de vida saludables que haga de manera constante la mayor parte del tiempo”.

Best está de acuerdo en que tratar de tomar decisiones saludables todo el tiempo puede ser desalentador. Tiene 53 años, es madre de dos hijos, está casada y ocupa varios puestos en la Clínica Mayo, así como en otros grupos profesionales. “Así que entiendo completamente a mis pacientes cuando dicen: ‘¿Estás bromeando? ¿Cómo voy a encajar eso?’”

Best ha estado incorporando actividades saludables a su vida diaria, como cocinar en familia o caminar con su esposo. No solo son buenos para su propia salud, dice, “sino que también son buenos para todos los demás miembros de la familia”.

A pesar de estos esfuerzos, y de su propia experiencia clínica, incluso el colesterol de Best aumentó durante la menopausia. “Siempre es decepcionante”, dice ella. Sin embargo, ella no perdió su determinación. “Se espera aumentar de peso y tener peor colesterol, pero también puedes luchar contra todas esas cosas”.

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