Compañías de agua enfrentan nuevas acusaciones por incumplimiento de alcantarillado


Las compañías de agua en Inglaterra y Gales han sido acusadas de violar los permisos ambientales al verter aguas residuales sin tratar en los ríos y el mar, incluso durante los períodos secos, según una organización benéfica que recopila datos de las empresas de servicios públicos.

La Agencia de Medio Ambiente solo permite la liberación de aguas residuales de las tuberías de desbordamiento de tormentas durante “lluvias inusualmente fuertes”. Pero la investigación realizada por la organización benéfica ambiental Surfers Against Sewage descubrió que las compañías de agua han estado vertiendo efluentes sin tratar en lugares de baño populares, incluso durante los períodos secos.

La organización benéfica, que recopila los datos para proteger la salud de los nadadores, emitió 9216 alertas de contaminación de aguas residuales en 450 lugares de baño populares en el año hasta septiembre. Al menos 145 de estos incidentes fueron potencialmente ilegales ya que ocurrieron durante períodos en los que no llovía.

Casi la mitad de los llamados “derrames secos” se registraron en playas donde la calidad del agua se describe como “excelente”, según el informe publicado el jueves.

Amy Slack, jefa de campañas y políticas de SAS, dijo que era “alarmante descubrir evidencia de actividad potencialmente ilegal por parte de las compañías de agua” y se burló del sistema de categorización para las aguas de baño designadas en el Reino Unido”.

Los hallazgos se basaron en datos de dispositivos de monitoreo electrónico en tuberías de desbordamiento de tormentas y se combinaron con información meteorológica.

Es probable que el informe subestime la escala del problema, ya que no todas las tuberías de desbordamiento de tormentas están equipadas con la tecnología, las compañías de agua son responsables de informar sus propios datos y solo se incluyeron algunas playas y lugares para bañarse.

El año pasado, Southern Water, que es responsable del suministro y tratamiento de aguas residuales en el sureste, recibió una multa récord de 90 millones de libras esterlinas por manipular deliberadamente y presentar información errónea durante siete años hasta 2017. La infracción destacó los problemas de depender de las compañías de agua para informar sus salidas de aguas residuales propias.

SAS también descubrió que el 63 por ciento de las enfermedades registradas en su aplicación e informadas a un médico se atribuyeron a la mala calidad del agua. La gastroenteritis fue la enfermedad más común, así como infecciones de oído, nariz, garganta, piel y tracto urinario, según el informe.

La Agencia de Medio Ambiente ya inició una investigación sobre el cumplimiento de los permisos de descarga por parte de las empresas, mientras que Ofwat, el regulador del agua, está investigando a las empresas de servicios públicos por la gestión de sus obras de tratamiento de aguas residuales. Ninguna investigación ha concluido aún.

Ofwat dijo que revisaría el informe de la organización benéfica con interés. “Lo que estamos presenciando, con la liberación de aguas residuales al medio ambiente, no es aceptable”, agregó.

Si son declarados culpables de infringir las normas, los monopolios del agua podrían enfrentar multas de hasta el 10 por ciento de la facturación anual en casos civiles, o montos ilimitados en procesos penales. Tres compañías de agua cotizan en bolsa y el resto son propiedad de fondos de capital privado, riqueza soberana y fondos de pensiones.

Water UK, que representa a la industria, dijo que había una “necesidad urgente” de abordar los desbordamientos de las tormentas. “Para acelerar aún más el progreso, necesitamos que el gobierno ponga fin a las conexiones incontroladas de los desarrolladores de viviendas a las alcantarillas sin conocer primero su capacidad”.

Se contactó al Departamento de Medio Ambiente, Alimentación y Asuntos Rurales y la Agencia Medioambiental para obtener comentarios.