Con casos récord de covid, China se esfuerza por cerrar una brecha de inmunidad

Comentario

Un brote de coronavirus a punto de ser el más grande de la pandemia en China ha expuesto una falla crítica en la estrategia “cero covid” de Beijing: una gran población sin inmunidad natural. Después de meses con solo puntos calientes ocasionales en el país, la mayoría de sus 1.400 millones de habitantes nunca han estado expuestos al virus.

Las autoridades chinas, que el jueves informaron un récord de 31.656 infecciones, se esfuerzan por proteger a las poblaciones más vulnerables. Lanzaron una campaña de vacunas más agresiva para aumentar la inmunidad, ampliaron la capacidad hospitalaria y comenzaron a restringir el movimiento de grupos en riesgo. Los ancianos, que tienen una tasa de vacunación especialmente baja, son un objetivo clave.

Estos esfuerzos, que no llegan a aprobar vacunas extranjeras, son un intento de evitar que el virus abrume un sistema de atención médica mal preparado para una avalancha de pacientes covid muy enfermos.

Más camas de cuidados intensivos y una mejor cobertura de vacunación “deberían haber comenzado hace dos años y medio, pero el enfoque único en la contención significó menos recursos enfocados en esto”, dijo Yanzhong Huang, miembro principal de salud global en el Consejo de Relaciones Exteriores.

Huang cree que incluso los refuerzos de ARNm, que han demostrado ser más efectivos para combatir enfermedades de las últimas variantes de omicron, no resolverían ahora el problema fundamental con el objetivo de China de eliminar la infección en lugar de mitigar los síntomas. Aumentar la inmunidad permitiendo cierto grado de transmisión comunitaria “todavía no es aceptable en China”, dijo.

La estrategia de China de sofocar brotes originalmente protegía la vida cotidiana y la economía al tiempo que prevenía enfermedades graves y la muerte. Pero se ha vuelto cada vez más costoso ya que las medidas cada vez más estrictas no logran mantenerse al día con las variantes más transmisibles.

A principios de este mes, el gobierno anunció lo que en teoría parecía ser la flexibilización de controles más significativa hasta el momento, con tiempos de cuarentena más cortos y menos requisitos de prueba. Los funcionarios insisten en que el plan de “optimización” de 20 puntos no es un preludio para aceptar brotes.

Pero el esfuerzo por romper los ciclos de bloqueos disruptivos ha tenido un comienzo difícil. Algunas ciudades relajaron las medidas, mientras que los distritos de otras ordenaron a los residentes que no pusieran un pie fuera de sus casas. El resultado: confusión, miedo e ira.

Las confrontaciones han estallado en algunos lugares, sobre todo en una enorme planta de Foxconn en el centro de China que fabrica la mitad de los iPhones del mundo. La escena allí se volvió violenta esta semana cuando miles de trabajadores protestaron porque la compañía no aisló a las personas que dieron positivo y no cumplió con los términos de los contratos de trabajo.

Frenar los brotes vuelve a tener prioridad. Shijiazhuang, una ciudad de 11 millones de habitantes a unas 185 millas de la capital, suspendió sus requisitos reducidos para las pruebas masivas el lunes y anunció cinco días de pruebas en toda la ciudad.

Las primeras muertes que se informaron desde mayo, aunque solo una o dos por día, han intensificado las preocupaciones de que los hospitales están mal preparados para manejar un aumento en los casos graves. Bloomberg Intelligence estimó que relajar por completo los controles del coronavirus podría dejar a 5,8 millones de chinos necesitando cuidados intensivos en un sistema con solo cuatro camas por cada 100.000 personas.

En una conferencia de prensa el miércoles, los funcionarios de salud chinos dijeron que los más de 100 casos críticos significaban que más camas de hospital e instalaciones de tratamiento eran “muy necesarias” dados los riesgos para la salud de los ancianos y las personas con afecciones preexistentes. La propagación de la infección se estaba acelerando en múltiples lugares, agregaron, y algunas provincias enfrentaron sus peores brotes en tres años.

Las principales ciudades, incluidas Beijing, Guangzhou y Chongqing, han ordenado a los residentes de ciertos vecindarios que se queden en casa. Los centros comerciales, museos y escuelas han sido cerrados una vez más. Los principales centros de conferencias se están convirtiendo nuevamente en centros de cuarentena temporales, lo que refleja el enfoque adoptado en Wuhan al comienzo de la pandemia. Algunas de las restricciones más estrictas son para hogares de ancianos, con 571 de estas instalaciones en Beijing implementando el nivel más estricto de medidas de control y evitando todas las salidas y entradas, excepto las esenciales.

Abrirse a un mundo que ahora vive principalmente con el virus causaría una ola de muertes, temen las autoridades. Inicialmente, las vacunas de China se limitaron a adultos de 19 a 60 años, una política que continúa teniendo repercusiones en las tasas de vacunación en la actualidad. Solo el 40 por ciento de los chinos mayores de 80 años han recibido una vacuna de refuerzo, a pesar de meses de campaña y entrega de obsequios para fomentar la aceptación. (Entre las personas mayores de 60 años, dos tercios han recibido un refuerzo).

Desde el comienzo de la pandemia, China ha dependido únicamente de los fabricantes nacionales de vacunas. Aprobó nueve opciones desarrolladas localmente, más que cualquier otro país, con las vacunas más antiguas y más utilizadas provenientes de Sinopharm, de propiedad estatal, y Sinovac, de propiedad privada. Ambos recibieron la aprobación de la Organización Mundial de la Salud a principios del año pasado después de que se descubrió que reducían significativamente las muertes y las hospitalizaciones.

Sinopharm y Sinovac distribuyeron sus productos ampliamente en todo el mundo como parte de un impulso chino para convertirse en un proveedor líder de bienes públicos globales y mejorar la imagen de China. Sin embargo, a fines de 2021, la demanda de vacunas chinas comenzó a disminuir a medida que aumentaba la producción y distribución de Pfizer y Moderna.

China aún no ha aprobado ninguna vacuna extranjera ni ha explicado su decisión de evitar lo que podría ser una forma efectiva de cerrar su brecha de inmunidad. Una visita del canciller alemán Olaf Scholz a Beijing a principios de noviembre terminó con un acuerdo para que la vacuna Pfizer-BioNTech esté disponible para los extranjeros que viven en China a través del socio chino de la compañía, Shanghai Fosun Pharmaceutical.

BioNTech tiene un acuerdo de desarrollo y distribución con Fosun que otorga a la empresa china los derechos exclusivos para abastecer al país. Pero los reguladores chinos han retrasado repetidamente la aprobación de la vacuna, a pesar de que está disponible en Hong Kong, Macao y Taiwán.

Cuando se le preguntó la semana pasada si el gobierno aprobaría BioNTech para uso público, el director del Centro Chino de Prevención y Control de Enfermedades dijo que las autoridades estaban trabajando en un nuevo plan de vacunación que se lanzará pronto.

Sin acceso a los candidatos basados ​​en ARNm más efectivos de Pfizer-BioNTech y Moderna, que se han actualizado para combatir la variante omicron, el país más poblado del mundo sigue dependiendo de las vacunas desarrolladas con la cepa original del virus.

Algunos expertos en salud consideran que la reticencia de Beijing es difícil de justificar. “China debería aprobar las vacunas BioNTech y Moderna para la población china en general lo antes posible”, dijo Jin Dong-yan, virólogo de la Universidad de Hong Kong. “Es ridículo que solo permitieran que los extranjeros en China recibieran la vacuna BioNTech. Es como si pensaran que los chinos son inferiores a los extranjeros”.

En cambio, China está tratando de desarrollar 10 de sus propios candidatos de ARNm. El más lejano es del grupo de biotecnología Abogen Biosciences y de la estatal Academia de Ciencias Médicas Militares. Indonesia lo aprobó para uso de emergencia en septiembre, pero no ha recibido el visto bueno de los reguladores chinos y es posible que no lo obtenga hasta que los datos estén disponibles de los ensayos clínicos de fase 3 en Indonesia y México. Se espera que los juicios concluyan en mayo.

Otras opciones en China incluyen una vacuna inhalable desarrollada por CanSino, que está disponible en Beijing, Shanghái y Hangzhou desde octubre. Un medicamento antiviral desarrollado en China, Azvudine, originalmente utilizado para pacientes con VIH, fue aprobado para tratar covid en julio. Las medicinas tradicionales chinas son ampliamente utilizadas.

Pero las vacunas nuevas y más efectivas siguen siendo una prioridad máxima, y ​​las principales compañías farmacéuticas del país están preparadas para producirlas en masa. CanSino está completando una planta de producción en Shanghai que podrá fabricar 100 millones de dosis al año, después de recibir la aprobación.