¿Cuántos Yottabytes hay en un Quettabyte? Números extremos obtienen nuevos nombres


Para la década de 2030, el mundo generará alrededor de un yottabyte de datos por año, eso es 1024 bytes, o la cantidad que cabría en los DVD apilados hasta Marte. Ahora, el auge del crecimiento de la esfera de datos ha llevado a los gobernantes del sistema métrico a acordar nuevos prefijos más allá de esa magnitud, para describir lo escandalosamente grande y pequeño.

Representantes de gobiernos de todo el mundo, reunidos en la Conferencia General de Pesos y Medidas (CGPM) en las afueras de París el 18 de noviembre, votaron para introducir cuatro nuevos prefijos en el Sistema Internacional de Unidades (SI) con efecto inmediato. Los prefijos ronna y quetta representan 1027 y 1030y ronto y quecto significan 10−27 y 10−30. La Tierra pesa alrededor de un ronnagramo y la masa de un electrón es de aproximadamente un quectogramo.

Esta es la primera actualización del sistema de prefijos desde 1991, cuando la organización agregó zetta (1021), zepto (10−21), yotta (1024) y yocto (10−24). En ese caso, los metrólogos se estaban adaptando para satisfacer las necesidades de los químicos, que querían una forma de expresar las unidades SI en la escala del número de Avogadro: el 6 × 1023 unidades en un mol, una medida de la cantidad de sustancias. Los prefijos más familiares peta y exa se agregaron en 1975 (ver ‘Cifras extremas’).


Hoy, el motor es la ciencia de datos, dice Richard Brown, metrólogo del Laboratorio Nacional de Física del Reino Unido en Teddington. Ha estado trabajando en planes para introducir los últimos prefijos durante cinco años y presentó la propuesta a la CGPM el 17 de noviembre. Dado que el volumen anual de datos generados a nivel mundial ya ha alcanzado los zettabytes, las sugerencias informales para 1027—incluyendo ‘hella’ y ‘bronto’— estaban empezando a afianzarse, dice. El convertidor de unidades de Google, por ejemplo, ya les dice a los usuarios que 1000 yottabytes es 1 hellabyte, y al menos un sitio web del gobierno del Reino Unido cita brontobyte como el término correcto.

“Desde el punto de vista de la metrología, esto me horrorizó, porque estos son términos completamente no oficiales”, dice Brown. En el pasado, se han adoptado términos no oficiales en el SI, dice. Pero el problema con hella y bronto es que sus símbolos (h y b) ya se usan en el sistema métrico para otras unidades o prefijos: h, por ejemplo, significa hecto (el 10 que rara vez se usa).2) y H es el Henry, la unidad de inductancia. Esta es la razón principal por la que no pueden presentarse como términos formales, dice. “No es que quisiera ser un aguafiestas, aunque eso también entra en juego”, agrega, sonriendo.

Prefijos precedentes

Inventar los nuevos prefijos no fue sencillo. Brown buscó palabras que comenzaran con las únicas letras que aún no se usaban como símbolos para unidades o prefijos, o que estaban excluidas de otro modo: r y R, y q y Q. Los nombres surgieron de apegarse a los precedentes introducidos para los prefijos agregados más recientemente. Por ejemplo, los que multiplican cifras, como giga, terminan en ‘a’, mientras que los prefijos que describen el extremo más pequeño de la escala, como atto, terminan en ‘o’. Otra era que las palabras debían corresponder aproximadamente con los sonidos de los números griegos o latinos (ronna y quetta suenan un poco como las palabras griegas para nueve y diez, ennea y deca). Brown se vio obligado a deshacerse de una sugerencia anterior de ‘quecca’ después de descubrir su proximidad a una palabrota portuguesa.

Los prefijos resultantes son “muy reflexivos” y el resultado de años de discusiones, dice Georgette Macdonald, directora general del Centro de Investigación de Metrología de Canadá en Halifax. Crucialmente, cumplen el deseo de consistencia de los metrólogos y evitan la confusión, dice ella.

Actualmente, el SI solo necesita prefijos nuevos para números grandes, agrega, pero tiene sentido introducir los términos correspondientes para el extremo pequeño de la escala. “No estamos realmente seguros de estar midiendo algo a esa escala. Pero es mejor tener la balanza equilibrada y que los prefijos se relacionen entre sí de alguna manera que sea consistente”, dice.

Ronna y quetta pueden sonar extraños ahora, pero también lo sonaron giga y tera, dice Olivier Pellegrino, metrólogo del Instituto Portugués de Calidad en Caparica, Portugal. Con la práctica, se sentirán normales, dice.

Brown dice que ahora no hay letras del alfabeto disponibles para representar nuevos prefijos, entonces, ¿qué sucederá una vez que algún área de la ciencia lleve las magnitudes al 10?33 el nivel sigue siendo una pregunta abierta. Los científicos siempre pueden denotar números en potencias de diez, pero la gente tiende a querer una palabra, dice Brown. Abogaría por prefijos compuestos que usen dos símbolos, como kiloquetta (kQ), en lugar de ramificarse en diferentes alfabetos. “Pero creo que probablemente estamos muy lejos de tener que preocuparnos por esto”, agrega.

Brown ha tenido que pasar por tantos obstáculos para que su propuesta sea aprobada en el CPGM que aún no se ha permitido imaginar los términos que realmente se usan, dice. “Será absolutamente fantástico”.

Este artículo se reproduce con autorización y se publicó por primera vez el 18 de noviembre de 2022.