El aire acondicionado exterior enfría la Copa del Mundo, pero ¿es sostenible?


En 2009, cuando Qatar presentó su candidatura para albergar la Copa del Mundo masculina, muchos se preguntaron cómo un país tan caluroso (las temperaturas de verano pueden superar los 110 grados Fahrenheit) podría albergar un torneo de fútbol. Para calmar esas preocupaciones, Qatar construyó estadios al aire libre con aire acondicionado. Este movimiento podría inspirar a otros lugares deportivos a usar dicha tecnología para proteger la salud de los atletas y los aficionados. Pero esta es una solución defectuosa que no es ambientalmente sostenible, dicen los expertos, a pesar de los esfuerzos para alimentar los sistemas de CA con fuentes de energía verde.

La idea de colocar aire acondicionado que consume mucha energía en estadios al aire libre y sin techo se ha sumado a la larga lista de controversias de Qatar (que van desde presuntos sobornos hasta denuncias de abusos contra los derechos humanos). El país anfitrión promete que los sistemas de aire acondicionado que ahora se utilizan en siete de sus ocho estadios de la Copa del Mundo se han construido teniendo en cuenta la sostenibilidad. Según la Federación Internacional de Fútbol Asociación (FIFA), el organismo rector del fútbol mundial, los aires acondicionados al aire libre extraerán energía de los paneles solares y lanzarán aire frío solo a las partes del estadio que más lo necesitan, es decir, los asientos y el campo. .

Pero los expertos dudan de que los sistemas de aire acondicionado en los estadios al aire libre puedan ser realmente sostenibles. Shelie Miller, experta en sostenibilidad de la Universidad de Michigan, que ha estudiado sistemas de refrigeración y aire acondicionado, dice que el aire acondicionado es una fuente importante de emisiones globales de gases de efecto invernadero. Esto está relacionado tanto con su tensión en la red eléctrica como con las unidades de aire acondicionado defectuosas que filtran químicos refrigerantes, que son potentes gases de efecto invernadero. Es probable que este problema de emisiones empeore con el tiempo debido a que el uso global de aire acondicionado interior se está expandiendo rápidamente. Con la tecnología de aire acondicionado para exteriores fácilmente disponible, puede sonar como una solución fácil para las enfermedades relacionadas con el calor en las competencias deportivas, un problema que afectó a los Juegos Olímpicos de Tokio 2020 y afectará a más eventos a medida que continúe la crisis climática. Pero “desde una perspectiva energética, esa es una idea bastante mala”, dice Miller, porque gran parte del aire frío se escapa al ambiente abierto. “Hay una razón por la que cerramos las ventanas cuando usamos el aire acondicionado”.

Una forma de hacer que el aire acondicionado de los estadios sea más eficiente sería emplearlo solo en estadios cerrados, no en los que tienen techos al aire libre como el de Qatar, dice Jessica Murfree, ecóloga deportiva de la Universidad Texas A&M. Pero “es difícil imaginar un mundo en el que todo el deporte exista bajo techo”, admite. “Es difícil para mí pensar en una temporada de fútbol o de béisbol sin lluvia, sin nieve, sin luz solar directa, sin pájaros ocasionales que se posan en el campo”.

Miller reconoce que los ingenieros de Qatar han tratado de hacer que los sistemas de CA sean más eficientes desde el punto de vista energético empleando “refrigeración puntual” para dirigir el aire frío solo a las áreas que lo necesitan. Pero “mejorar la eficiencia energética de una enorme carga de electricidad todavía significa que tienes una enorme carga de electricidad”, dice.

Y aunque Qatar promete que sus sistemas de CA utilizarán energía solar, Miller cree que eso no es suficiente. “Los materiales de los que están hechas las tecnologías de energía renovable no son infinitos, por lo que todavía existen límites planetarios en nuestra capacidad de producir energía” con tecnología renovable, dice. “El hecho de que tengamos acceso a tecnologías renovables no nos da un cheque en blanco para gastar energía en cualquier lugar”. Un portavoz de la FIFA contactado por Científico americano no pudo aclarar si los sistemas de aire acondicionado para los estadios de Qatar funcionan completamente con energía solar o solo parcialmente.

Aún así, la tecnología de enfriamiento es atractiva para una Copa del Mundo organizada en uno de los países más cálidos del mundo. Aunque la FIFA decidió romper con la tradición y trasladar la Copa Mundial masculina de los abrasadores meses de verano de Qatar a su invierno más fresco, se espera que las temperaturas en Doha, Qatar, sean bastante altas en las próximas semanas, entre los 70 y 80 grados F. Incluso las temperaturas cálidas pueden poner a las personas en riesgo de sufrir enfermedades causadas por el calor, dice Stephen Lewandowski, experto en salud ambiental y evaluación de riesgos de la Universidad de Servicios Uniformados.

Lewandowski dice que la enfermedad por calor existe a lo largo de un espectro, donde cada aumento en los grados F trae un mayor riesgo de dolencias más graves. En el extremo inferior del espectro, el ejercicio físico en temperaturas cálidas puede ejercer presión sobre el sistema cardiovascular y causar estrés renal, explica. En el lado más extremo, “el cuerpo se vuelve incapaz de compensar el calor y la temperatura central del cuerpo aumenta. Y ahí es donde llegas a las condiciones realmente peligrosas, pasando del agotamiento por calor a un posible golpe de calor”, dice Lewandowski.

Una imagen muestra partes del sistema de refrigeración en el estadio al-Janoub el 20 de abril de 2022 en Doha, que albergará partidos de la Copa Mundial de Fútbol de la FIFA 2022. Credit: KARIM JAAFAR/AFP vía Getty Images

Señala, sin embargo, que los jugadores de fútbol están en buena forma física y, por lo tanto, tienen menos factores de riesgo de sufrir enfermedades causadas por el calor que la persona promedio. Los fanáticos del fútbol en las gradas, en particular los niños pequeños, los ancianos y las personas con problemas de salud subyacentes, podrían ser más vulnerables a los riesgos del calor que los jugadores. “Tener ese aire acondicionado en el estadio, que puede bajar la temperatura, junto con posiblemente proporcionar un poco más de movimiento de aire a lo largo del campo, puede proteger a los atletas del estrés por calor” y crear un ambiente más cómodo para los fanáticos y trabajadores del estadio, Lewandowski. dice. “Cada grado más frío puede reducir el riesgo de enfermedades por calor”.

Además de mantener a las personas seguras, el aire acondicionado del estadio también puede permitir que los jugadores se desempeñen mejor, dice Carl James, científico deportivo y fisiólogo del Instituto de Deportes de Hong Kong. “Hay mucha evidencia de que, en climas más cálidos, [soccer players’] el rendimiento físico se ve afectado”, dice. Esto puede conducir a cambios tácticos: “los jugadores realizan menos sprints, eligen pasar más el balón y los pases son generalmente más cortos”. El uso de aire acondicionado debería conducir a juegos de ritmo más rápido donde los jugadores tengan la confianza física para correr más y tomar mayores riesgos, sugiere James. “En condiciones de mucho calor, simplemente no puedes permitirte gastar ese tipo de energía porque te sentirás terrible para la siguiente parte del juego”, dice. Pero James agrega que esos resultados dependerán de la eficiencia de los sistemas de aire acondicionado del estadio de Qatar. Querría saber “¿Qué tan consistente es el flujo de aire a través del [field]?” y “¿Qué tan significativa es la reducción de la temperatura?” él dice. Cuando se contactó para hacer comentarios por Científico americano, Los portavoces de la FIFA no ofrecieron respuestas específicas a estas preguntas.

Estas ventajas tienen un alto precio: usar aire acondicionado exterior como respuesta a un mundo que se calienta es muy costoso. Tales soluciones, dice Murfree, solo harán que los deportes sean menos accesibles. La tecnología de control climático como el aire acondicionado “exige más recursos, dinero y tiempo para administrar y mantener, por lo que cada vez menos personas tendrán acceso a [sports]”, dice, si estas tecnologías se convierten en la norma para la competencia en un nivel avanzado.

Existen alternativas menos costosas y más sostenibles para mantener a los deportistas a salvo del estrés por calor. Una opción importante (y simple) es dar tiempo a los jugadores para que se aclimaten a las altas temperaturas, dice James. El cuerpo humano es resistente, y pasar algún tiempo viviendo y entrenando en el calor antes de un torneo puede contribuir en gran medida a proteger a los jugadores de las enfermedades causadas por el calor. Desafortunadamente, muchos jugadores no tuvieron mucho tiempo de aclimatación antes de la Copa del Mundo este noviembre. “Debido a que esta Copa del Mundo se lleva a cabo justo en medio de la temporada habitual de juego en Europa…, tienes gente que viene de un frío invierno europeo directamente a un clima más cálido”, dice James.

Una opción que requiere menos tiempo, sugiere Lewandowski, sería agregar más descansos en los juegos cuando el calor intenso se convierte en una preocupación real. También señala una serie de otras soluciones simples que pueden ayudar a los jugadores a controlar el estrés por calor. Los chalecos refrigerantes y prendas similares utilizan bolsas de hielo o la circulación de líquidos fríos para mantener frescos a los usuarios, aunque Lewandowski cree que estos pueden ser demasiado voluminosos para usarlos durante los partidos de fútbol. Luego está el “refrigeración de las extremidades, como sumergir los brazos en agua fría antes de participar en un evento, lo que puede ayudarlo a mantenerse fresco y mantener el rendimiento”, explica. Y, por supuesto, la hidratación es clave: hay investigaciones en curso sobre qué tipos de líquidos (como las lechadas de hielo) podrían mantener mejor el cuerpo fresco.

En otras palabras, hay muchos métodos potenciales para ayudar a los jugadores a combatir el calor. El aire acondicionado del estadio, teóricamente, es uno de ellos, pero tiene un alto costo para el medio ambiente. Miller describe “este enorme ciclo de retroalimentación positiva” donde “el aire acondicionado está causando el cambio climático y necesitamos aire acondicionado para responder al cambio climático”. Incluir estadios al aire libre masivos en esa ecuación solo empeoraría el problema.

“Si realmente estamos tratando de obtener un futuro sostenible, la refrigeración de los estadios al aire libre no es la forma de llegar allí”, dice Miller.