¿El ayuno mejora la salud intestinal? Qué saber


yoSi pasa mucho tiempo en línea, es posible que haya notado que partes de Internet han contraído la fiebre del ayuno. Los tableros de mensajes en línea están inundados de publicaciones que promocionan los beneficios de la alimentación restringida en el tiempo y otros enfoques de ayuno intermitente que implican no consumir alimentos o bebidas calóricos durante un período prolongado, desde 12 horas hasta varios días. Estos testimonios en línea han ayudado a popularizar el ayuno intermitente y, a menudo, presentan dos racionalizaciones de sentido común: una, que los seres humanos evolucionaron en entornos donde la comida era escasa y las comidas se producían esporádicamente; y dos, que el cambio relativamente reciente a comer casi las 24 horas del día ha sido desastroso para nuestra salud intestinal y metabólica.

Explorar Internet para obtener información precisa, especialmente cuando se trata de dietas, puede parecer como buscar oro. Tienes que examinar mucha basura para encontrar algo valioso. Pero este es un caso en el que las pepitas pueden ser fáciles de encontrar. Gran parte de la investigación revisada por pares publicada sobre el ayuno intermitente hace las mismas afirmaciones que encontrará en los foros de mensajes de Reddit. “Hasta hace poco, la disponibilidad de alimentos ha sido impredecible para los humanos”, escribieron los autores de un artículo de revisión de 2021 en el Revista americana de fisiología. “El conocimiento de la evolución humana temprana y los datos de estudios recientes de sociedades de cazadores-recolectores sugieren que los humanos evolucionaron en entornos con períodos intermitentes de escasez de alimentos”. Dicen que los regímenes de ayuno pueden proporcionar un período de “descanso intestinal” que podría conducir a varios beneficios significativos para la salud, incluida una mayor diversidad de microbios intestinales, función de barrera intestinal y función inmunológica.

La última década ha sido testigo de una explosión en la investigación relacionada con el ayuno. (Según Google Scholar, solo los últimos cinco años contienen casi 150 000 artículos que examinan o mencionan el ayuno). Si bien ese trabajo ha ayudado a establecer vínculos entre el ayuno intermitente y la pérdida de peso, así como otros beneficios, aún no está claro cuándo (o si ) el ayuno puede ayudar a curar un intestino enfermo. “Todavía consideraría que la evidencia es moderada”, dice el Dr. Emeran Mayer, profesor de medicina y director fundador del Goodman Luskin Microbiome Center de la Universidad de California, Los Ángeles. “[Fasting] parece una forma prudente de mantener la salud metabólica o restablecer la salud metabólica, pero no es una cura milagrosa”.

Cuando se trata de afecciones intestinales como la enfermedad inflamatoria intestinal (EII), dice que la investigación no existe o no es concluyente. En este punto, los investigadores han descubierto que el ayuno de Ramadán, un período religioso de un mes en el que las personas no comen ni beben entre el amanecer y el atardecer, puede “remodelar” sustancialmente las comunidades de bacterias intestinales de manera útil y saludable. Sin embargo, entre las personas con EII, los estudios sobre el ayuno de Ramadán también han encontrado que los síntomas intestinales de una persona pueden empeorar.

Si bien es demasiado pronto para promocionar los planes de ayuno como una panacea para los trastornos relacionados con el intestino, los expertos dicen que todavía hay razones para esperar que estos enfoques puedan surgir como una forma de tratamiento. Está claro que algunas cosas radicales, y tal vez radicalmente beneficiosas, suceden cuando le das a tu cuerpo descansos de la comida.

Cómo el ayuno podría reparar el intestino

Para una serie de estudios recientes, un equipo de investigadores con sede en los Países Bajos y China examinó los efectos del ayuno intermitente al estilo de Ramadán en el microbioma intestinal: los miles de millones de bacterias que residen en el tracto gastrointestinal humano. (El Ramadán aparece mucho en las investigaciones publicadas porque brinda una oportunidad real para que los expertos examinen los efectos de los ayunos de 12 o 16 horas, que es lo que propugnan muchas dietas populares de ayuno intermitente). el ayuno intermitente le hace al cuerpo”, dice el Dr. Maikel Peppelenbosch, miembro de ese equipo de investigación y profesor de gastroenterología en el Centro Médico de la Universidad Erasmus en los Países Bajos. “En general, hemos visto que el ayuno intermitente cambia el microbioma muy claramente y consideramos que algunos de los cambios son beneficiosos. Si observa el ayuno en general, no solo el Ramadán, verá que ciertos tipos de bacterias aumentan”.

Por ejemplo, dice que el ayuno intermitente aumenta la población intestinal de una familia de bacterias llamada Lachnospiraceae. “En los intestinos, las bacterias luchan constantemente por el espacio ecológico”, explica. A diferencia de otros microorganismos intestinales, Lachnospiraceae puede sobrevivir felizmente en un tracto gastrointestinal vacío. “Pueden vivir de la baba que produce el intestino, por lo que pueden superar a otras bacterias en un estado de ayuno”. Lachnospiraceae produce un ácido graso de cadena corta llamado butirato, que parece ser de importancia crítica para la salud intestinal. El butirato envía señales antiinflamatorias al sistema inmunitario, lo que podría ayudar a reducir el dolor y otros síntomas de disfunción intestinal. El butirato también mejora la función de barrera de los intestinos, dice Peppelenbosch. Esto es, potencialmente, un gran problema. La función de barrera deficiente (a veces denominada “intestino permeable”) es un sello distintivo de las afecciones gastrointestinales comunes, incluida la enfermedad inflamatoria intestinal. Si el ayuno intermitente puede reducir la inflamación y también ayudar a normalizar las paredes del tracto gastrointestinal, esos cambios pueden tener implicaciones terapéuticas importantes.

Lachnospiraceae es solo uno de varios tipos de bacterias útiles que la investigación ha relacionado con los planes de ayuno. Pero en este punto, todavía hay muchos vacíos en la ciencia. Peppelenbosch dice que los intestinos de las personas con trastornos intestinales no parecen responder al ayuno exactamente de la misma manera que los intestinos de las personas sin estos problemas de salud. “En las personas enfermas, vemos los mismos cambios en el microbioma, pero no son tan claros como en los voluntarios sanos”, dice. “Así que ahora estamos tratando de averiguar qué está pasando allí”.

Los cambios saludables en el microbioma no son los únicos beneficios posibles que los investigadores han relacionado con el ayuno intermitente. Mayer de UCLA menciona un fenómeno llamado complejo motor migratorio. “Esto rara vez se menciona en los artículos sobre el ayuno hoy en día, pero cuando yo era un profesor junior fue uno de los descubrimientos más importantes en la investigación de la gastroenterología”, dice. El complejo motor migratorio se refiere a ciclos recurrentes de poderosas contracciones que barren el contenido del intestino, incluidas sus bacterias, hacia el colon. “Es esta onda contráctil recurrente de 90 minutos que desciende en picado por el intestino, y su fuerza es comparable a la de un cascanueces”, dice. Esencialmente, este complejo de motores se comporta como un equipo de limpieza de calles que ordena después de un desfile. Asegura que el intestino se limpie y limpie entre comidas, a través de ciclos repetitivos de 90 minutos que el ayuno permite que sean más frecuentes. También ayuda a reequilibrar las poblaciones microbianas del intestino para que una mayor parte resida en el colon y en las regiones inferiores del tracto gastrointestinal. “Pero se detiene en el momento en que le das un mordisco, se apaga inmediatamente”, dice.

Mayer dice que los hábitos alimenticios modernos, los llamados “pastoreo”, o comer de manera constante durante todo el día, dejan poco tiempo para que el complejo motor migratorio haga su trabajo. “Esta función se ha relegado al momento en que dormimos, pero incluso esto se ha interrumpido porque muchas personas se despiertan en medio de la noche y comen algo”, dice. “Entonces, esos períodos de tiempo más largos en los que volvemos a limpiar y reequilibrar nuestro intestino para que tengamos distribuciones normales de bacterias y densidades de población normales, eso se ha visto gravemente perturbado por estos cambios en el estilo de vida”.

Idealmente, Mayer dice que las personas podrían (en su mayor parte) adherirse al tipo de programa de alimentación con restricción de tiempo que permite de 12 a 14 horas diarias completas para que funcione el complejo motor. “Si no come bocadillos, este complejo motor ocurriría entre comidas, y también obtendría esta ventana de 12 a 14 horas por la noche en la que el sistema digestivo está vacío”, explica. En otras palabras, ceñirse a tres comidas al día y evitar los bocados entre comidas (o los refrigerios nocturnos) podría ser suficiente. Pero nuevamente, no está claro si este tipo de horario de alimentación puede deshacer el daño intestinal o tratar la disfunción existente.

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Más beneficios potenciales

Otra posible ventaja del ayuno implica un proceso biológico llamado “autofagia”. Durante la autofagia, las células viejas o dañadas mueren y el cuerpo las elimina. Algunos investigadores lo han llamado un mecanismo útil de limpieza y ocurre naturalmente cuando el cuerpo se queda sin energía (calorías) durante un período prolongado de tiempo. Ha habido algunas especulaciones de expertos, basadas principalmente en evidencia en estudios de laboratorio y en animales, de que la autofagia podría ayudar a fortalecer el intestino o contrarrestar los tipos de problemas de barrera observados en personas con EII. Pero estas mejoras aún no se han demostrado en ensayos clínicos del mundo real con personas.

Mientras tanto, algunos expertos han descubierto que el ayuno puede ayudar a recalibrar los ritmos metabólicos del intestino de manera útil. “Al cambiar el momento de la dieta, esto de hecho cambiará la actividad del
microbioma, y ​​eso puede tener impactos posteriores en la salud”, dice el Dr. Eran Elinav, investigador principal del Grupo de investigación de interacción huésped-microbioma en el Instituto de Ciencias Weizmann en Israel.

Parte del trabajo de Elinav, incluido un artículo influyente de 2016 en la revista Célula, ha demostrado que el microbioma intestinal sufre cambios de día y noche que están influenciados por el horario de alimentación de una persona y que conducen a cambios en los patrones de producción de metabolitos, expresión génica y otros elementos importantes de la salud intestinal. “Si cambia el momento de la dieta, puede cambiar la actividad circadiana del microbioma”, dice. Es probable que esto tenga implicaciones para la salud, aunque cuáles son, precisamente, siguen siendo turbios.

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El ayuno no va a ninguna parte

Está claro que cuándo come, incluida la frecuencia con la que come, es importante para la salud de su intestino. Pero el diablo está en los detalles. En este punto, no está claro cómo se puede usar el ayuno intermitente para ayudar a las personas con trastornos relacionados con el intestino o enfermedades metabólicas.

“Para una afección como la EII, es importante diferenciar entre lo que hace durante un brote y lo que hace para prevenir el próximo brote”, señala Mayer. La investigación sobre personas que observan el Ramadán sugiere que, al menos durante un brote, el ayuno puede empeorar los síntomas de la EII de una persona. Descubrir si el ayuno también podría conducir a mejoras a largo plazo es solo una de las muchas preguntas que deben responderse.

Si bien quedan muchas incógnitas, los expertos dicen que los enfoques comunes del ayuno parecen ser seguros para la mayoría de las personas. La alimentación restringida en el tiempo, por ejemplo, implica acumular todas las calorías del día en una sola ventana de alimentación de seis a ocho horas. Incluso entre las personas con enfermedades metabólicas como la diabetes tipo 2, la investigación sugiere que esta forma de ayuno es segura, siempre que la persona no esté tomando medicamentos para la glucosa en sangre.

Dicho esto, simplemente no hay mucho trabajo sobre el ayuno intermitente como tratamiento para los problemas intestinales. Además, hay muy poca investigación sobre formas más extremas de ayuno, como los planes que implican no consumir calorías durante varios días seguidos. Estas dietas pueden resultar terapéuticas, pero también pueden resultar peligrosas. Si está considerando cualquiera de estos enfoques, hable primero con su proveedor de atención médica.

“Realmente necesitamos mejores estudios para comparar todos los diferentes protocolos de ayuno”, dice Peppelenbosch. “Pero en términos generales, aumentar el espacio entre el consumo de calorías es algo bueno para ti. El cuerpo no está hecho para estar comiendo todo el día”.

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