El embarazo cambia el cerebro, posiblemente promoviendo la vinculación con un bebé

La ciencia ha descuidado en gran medida el efecto del embarazo en el cerebro, a pesar de que implica aumentos drásticos en las hormonas esteroides, que se sabe que alteran el órgano. Hace una década, la neurocientífica Elseline Hoekzema, entonces una joven becaria posdoctoral que pensaba tener su primer hijo, y dos de sus colegas se propusieron cerrar la brecha de conocimiento. “Hay un evento enorme que involucra cambios hormonales tan fuertes”, dice Hoekzema, ahora en el Centro Médico de la Universidad de Amsterdam. “Es realmente extraño que se supiera tan poco sobre esto”.

Su estudio inicial, publicado en 2016, reveló por primera vez que el embarazo producía cambios estructurales significativos en el cerebro de una mujer que duraban al menos dos años después del nacimiento. Ahora, en un nuevo estudio de siete años, Hoekzema y sus colegas observaron los mismos cambios estructurales en diferentes mujeres y demostraron que el embarazo también altera la función de una red cerebral clave involucrada en la autorreflexión. Según la obra, que apareció el 22 de noviembre en comunicaciones de la naturaleza, los cambios en el cerebro se correlacionan con un mayor vínculo de la madre con su bebé. Los hallazgos se derivaron del examen de la fisiología de las participantes femeninas y del uso de cuestionarios para evaluar su comportamiento y estado mental. Y por primera vez en humanos, los investigadores encontraron pruebas sólidas de que las hormonas femeninas están detrás de todo.

Los mayores cambios ocurren en una red cerebral que está activa cuando el cerebro está inactivo, es decir, cuando no está realizando ninguna tarea en particular, lo que sugiere que el embarazo altera el estado de referencia del órgano. “[The researchers] estamos viendo estos cambios de conectividad funcional incluso en reposo”, dice Jodi Pawluski, neurocientífico de la Universidad de Rennes 1 en Francia, que estudia el cerebro materno y la enfermedad mental perinatal, pero no participó en el estudio. “Eso habla de la importancia de esta etapa en la vida de una persona que da a luz y cómo realmente es transformadora en el cerebro”.

En 2015, Hoekzema y sus colegas reclutaron a 89 jóvenes holandesas que nunca habían tenido un bebé. Después de cinco años, 40 de ellos tuvieron un hijo, nueve abandonaron y 40 sirvieron como controles. Las mujeres se sometieron a escáneres cerebrales para determinar la estructura de su cerebro y el funcionamiento de sus redes antes de la concepción, poco después del nacimiento y, para 28 de las madres, más de un año después del nacimiento. Tenían una batería de otras pruebas en estos momentos, así como durante el tercer trimestre. Además, las mujeres embarazadas se sometieron a análisis de orina para detectar hormonas cada dos a cuatro semanas.

La investigación tuvo un alcance “tremendo”, dice Joseph Lonstein, neurocientífico de la Universidad Estatal de Michigan, que estudia el comportamiento materno en roedores pero no participó en el estudio. “Tiene estructura cerebral. Tiene función cerebral. Tiene hormonas esteroides. Tiene el apego de la mujer a su bebé”, dice. “Cuando comencé a leerlo, pensé: ‘No puedo creer que hayan hecho todo esto y lo hayan presentado todo junto’. Eso fue lo que me impactó”.

Las mujeres holandesas que quedaron embarazadas mostraron los mismos cambios cerebrales estructurales que las mujeres embarazadas que Hoekzema y sus colegas examinaron en su estudio más pequeño de 2016. Las mujeres en ambos estudios mostraron reducciones en la materia gris, tejido cerca de la superficie del cerebro que se compone en gran parte de los cuerpos celulares de las neuronas y las estructuras celulares asociadas. La pérdida de tejido puede no ser algo malo, dicen los expertos. Puede reflejar una remodelación cerebral similar a la que ocurre durante la adolescencia. La replicación del nuevo estudio de los resultados de 2016 fue “muy importante”, dice Lonstein. “Eso solo muestra que algunos de los hallazgos son lo suficientemente sólidos como para que se encuentren una y otra vez”. Por el contrario, los investigadores no encontraron diferencias en la materia blanca subyacente de las mujeres embarazadas, que consiste en fibras nerviosas que transportan señales a través del cerebro.

Además, los investigadores analizaron la actividad entre y dentro de todas las redes neuronales del cerebro utilizando imágenes de resonancia magnética funcional. Observaron la “conectividad”, o la medida en que las regiones del cerebro dentro de esas redes se activan al unísono, una medida de su fuerza. Las diferencias relacionadas con el embarazo aparecieron en una sola red, la red de modo predeterminado, que se cree que gobierna la autorreflexión, así como los procesos sociales como pensar en los demás.

La conectividad dentro de esta red fue mayor en las gestantes. Cuanto mayor era la conectividad en una mujer, más veía al feto como una persona con sus propias necesidades. “Estos cambios en la red de modo predeterminado pueden significar que hay algún cambio durante el embarazo en la representación neuronal del yo”, dice Hoekzema.

Es probable que los cambios cerebrales que ayudan a la madre a ver al feto en desarrollo como un individuo desempeñen un papel en el eventual vínculo madre-bebé, dice Hoekzema. La conectividad en la red de modo predeterminado también se correlacionó con una medida fisiológica del vínculo materno-fetal: una disminución de la frecuencia cardíaca al ver imágenes de bebés sonrientes, que suelen ser gratificantes para las madres. Cuanto mayor era esa conectividad, más se ralentizaba el ritmo cardíaco de una mujer, un reflejo de lo atractivas e interesantes que eran las fotografías para ella.

Los investigadores también encontraron que los cambios sutiles en la red de modo predeterminado podrían predecir si una mujer probablemente mostraría signos de ira o rechazo dirigidos al bebé. “Al igual que en los animales, puede haber alguna asociación [of the brain changes] tanto con la supresión de las reacciones negativas hacia los jóvenes, como con la facilitación de comportamientos positivos que de alguna manera ayudan a las madres”, dice Hoekzema.

Los cambios en la materia gris con el embarazo fueron, nuevamente, más prominentes en la red de modo predeterminado. Eran paralelos a los signos de “anidación” o comportamientos preparatorios, como limpiar la casa, que las mujeres suelen mostrar al final del embarazo, dice Hoekzema, que ahora es madre de dos hijos.

El equipo de Hoekzema también analizó qué factores podrían ser la base de la remodelación del cerebro. No vieron ninguna asociación con las medidas de sueño, el estrés o el método de parto, pero sí vieron un fuerte vínculo con el aumento de los niveles de estrógeno. Este hallazgo tiene sentido porque se sabe que los cambios en las hormonas esteroides sexuales reconstruyen áreas del cerebro de los roedores hembras y son responsables de los comportamientos maternos de los roedores, como la construcción de nidos y el cuidado de las crías. Aún así, mostrar lo que es cierto en los animales también lo es en los humanos “es nuevo e importante”, dice Pawluski.

La pérdida de materia gris relacionada con el embarazo generalmente persistió un año después del parto, hallaron los investigadores. Una excepción fue el hipocampo, una estructura de la memoria, cuya materia gris tendió a aumentar de volumen durante este período, en paralelo a una recuperación cognitiva que los estudios han demostrado que se lleva a cabo durante dos años. Por lo tanto, el verdadero “cerebro de mamá”, dice Hoekzema, puede estar sobrecargado en gran medida para la crianza de los hijos, pero a un costo cognitivo temporal, algo que planea investigar más a fondo en un estudio futuro.

Pawluski, que es terapeuta además de científica, dice que las mujeres que se convierten en madres pueden encontrar consuelo al saber que su cerebro ha cambiado, lo que les permite aceptar una variedad de emociones u otros cambios psicológicos que pueden estar experimentando. Y los resultados pueden, en última instancia, informar situaciones en las que la maternidad sale mal debido a la depresión o la psicosis, lo que podría conducir a nuevos diagnósticos. “Si pudiera saber a partir de una imagen del cerebro o un biomarcador en la sangre quién es vulnerable a una enfermedad mental perinatal, eso podría ser muy valioso”, dice Pawluski.