El fondo de cobertura desconocido que obtuvo $ 400 millones de Sam Bankman-Fried


No mucho antes de que FTX colapsara en noviembre, su fundador, Sam Bankman-Fried, envió $ 400 millones a una oscura empresa de comercio de criptomonedas llamada Modulo Capital.

La incipiente empresa, que se fundó en marzo y operaba en el mismo recinto de las Bahamas donde vivía el Sr. Bankman-Fried, no tenía antecedentes ni perfil público. Uno de los fundadores, Duncan Rheingans-Yoo, tenía solo dos años de haber terminado la universidad. Su socio comercial, Xiaoyun Zhang, conocido como Lily, era un ex comerciante de Wall Street que anteriormente había tenido una relación sentimental con el Sr. Bankman-Fried, según cuatro personas con conocimiento de su relación.

Ahora, Modulo está emergiendo como una parte crucial de la investigación de los fiscales federales sobre el Sr. Bankman-Fried y su otrora gigante intercambio de criptomonedas. Están examinando si usó los fondos de los clientes de FTX para invertir en la empresa poco conocida cuando su fondo de cobertura existente, Alameda Research, estaba luchando en medio de una recesión más amplia de la industria criptográfica. El desembolso de $400 millones fue una de las inversiones más grandes del Sr. Bankman-Fried.

Al mismo tiempo, los abogados del nuevo liderazgo de FTX están observando los activos de Modulo mientras se esfuerzan por recuperar los miles de millones de dólares que los clientes, prestamistas e inversores perdieron cuando la bolsa implosionó.

No está claro cuánto queda de la inversión de $ 400 millones de FTX o dónde está. Pero las autoridades han estado al tanto de la empresa comercial durante meses; El día después de que el Sr. Bankman-Fried fuera arrestado en las Bahamas a mediados de diciembre, se le negó la libertad bajo fianza en una audiencia judicial en la que un fiscal local argumentó que era un riesgo de fuga y sugirió que podría aprovechar los fondos que estaban con Modulo. .

Antes de comenzar Modulo, la Sra. Zhang y el Sr. Rheingans-Yoo trabajaron en Jane Street, la firma de Wall Street donde el Sr. Bankman-Fried, de 30 años, comenzó su carrera y conoció a muchas de las personas, de entre 20 y 30 años, que luego ayúdalo a construir su imperio criptográfico.

No está claro cuánto dinero tenía Modulo además de la inversión del Sr. Bankman-Fried. Pero comenzó a comercializar criptomonedas antes de que fallara FTX, y ahora se ha cerrado en gran medida, según una persona familiarizada con sus operaciones.

La decisión del Sr. Bankman-Fried de proporcionar tantos fondos a una empresa comercial nueva al mismo tiempo que Alameda estaba perdiendo dinero despertó sospechas entre los investigadores.

En la audiencia de fianza en Nassau, el fiscal local citó una declaración jurada compilada por otro funcionario policial de las Bahamas que ha estado sellada en un tribunal de las Bahamas. Los fiscales federales en Manhattan que investigan al Sr. Bankman-Fried creen que la inversión en Modulo se realizó utilizando ganancias criminales: dinero malversado que los clientes de FTX habían depositado en el intercambio, dijo una persona informada sobre la investigación.

Ninguno de los dos fundadores de Modulo ha sido acusado de irregularidades, pero recientemente contrataron a Aitan Goelman, un abogado defensor penal que fue director de cumplimiento de la Comisión de Comercio de Futuros de Productos Básicos. Goelman dijo que no tenía comentarios.

Los representantes de FTX, el Sr. Bankman-Fried y el fiscal federal del Distrito Sur de Nueva York en Manhattan se negaron a comentar.

El flujo de dinero hacia Modulo también ha llamado la atención de los abogados que representan a FTX en el proceso de quiebra de la empresa en Delaware. En una presentación de diapositivas para los acreedores de la bolsa que se presentó ante el tribunal el martes pasado, los abogados de FTX señalaron la transacción con Modulo como uno de sus principales objetivos para reclamar dinero.

La presentación dijo que Modulo recibió fondos a plazos en el tercer y cuarto trimestre del año pasado. Alrededor de $300 millones de ese total se transfirieron poco antes de la implosión de FTX, según el fiscal de las Bahamas.

Los pagos ocurrieron durante un período en el que las transferencias de dinero pueden ser impugnadas y potencialmente recuperadas en el proceso de quiebra. Las demandas de recuperación son una herramienta poderosa en las quiebras para recuperar activos, y jugaron un papel crucial para ayudar a las víctimas del esquema Ponzi de Bernard Madoff a recuperar gran parte de los $ 19 mil millones que se invirtieron en ese fraude de décadas.

“Centrarse en transacciones grandes y cuestionables para un fondo, una empresa o una persona con conexiones cercanas con el deudor antes de declararse en bancarrota es básicamente la fruta madura en un caso de bancarrota”, dijo Lindsey Simon, profesora de derecho corporativo y bancarrota en la Facultad de Derecho de la Universidad de Georgia.

La semana pasada, los abogados de FTX dijeron que habían encontrado 5.500 millones de dólares en efectivo, valores y activos digitales en cuentas de clientes o escondidos en otras partes de la empresa. Pero el valor real de muchas de las criptomonedas propiedad de FTX es difícil de determinar, y los abogados dijeron que la empresa todavía tenía un gran déficit de activos.

El viernes, los fiscales federales revelaron que habían incautado más de $600 millones en activos pertenecientes al Sr. Bankman-Fried, incluida una combinación de efectivo y acciones en cuentas bancarias y de corretaje.

Cualquier acción legal para reclamar los fondos de Modulo podría proporcionar un modelo para esfuerzos más amplios para recuperar el dinero que Bankman-Fried invirtió en empresas más pequeñas. En el apogeo de su riqueza y poder, canalizó un estimado de $ 4.6 mil millones en más de 300 empresas, incluida una nueva empresa de inteligencia artificial llamada Anthropic y la empresa de criptografía Yuga Labs.

Incluso en medio de esa ola de gastos, el acuerdo de Modulo se destaca por la cantidad de dinero involucrada y los estrechos vínculos de Bankman-Fried con los fundadores de la empresa. La Sra. Zhang y el Sr. Rheingans-Yoo también eran los únicos directores de Modulo, según los documentos de incorporación presentados en las Bahamas.

Ambos dejaron Jane Street en enero pasado, según los registros de la industria de corretaje, unos tres meses antes de que se incorporara Modulo. (Modulo no tiene conexión con una firma de inversión de nombre similar en Brasil).

Graduada en 2012 de Amherst College, la Sra. Zhang trabajó en Jane Street durante una década, superponiéndose con el Sr. Bankman-Fried, quien pasó unos tres años allí después de graduarse del Instituto de Tecnología de Massachusetts en 2014. El Sr. Rheingans-Yoo era un trader en Jane Street de 2020 a 2022, y se unió poco después de graduarse de Harvard, donde fue capitán del equipo de esgrima. La publicación de criptomonedas CoinDesk informó anteriormente que los fundadores de Modulo habían trabajado en Jane Street, pero no los identificaron.

Antes de que Modulo recibiera los 400 millones de dólares, la inversión fue objeto de debate dentro del estrecho círculo de asesores principales de Bankman-Fried, según dos personas familiarizadas con las discusiones.

En última instancia, Bankman-Fried siguió adelante a pesar de las reservas expresadas por Caroline Ellison, la directora ejecutiva de 28 años de Alameda, dijeron otras personas familiarizadas con el asunto. Desde entonces, la Sra. Ellison se declaró culpable de cargos de fraude por su papel en el colapso de FTX y está cooperando con los fiscales en el caso penal contra el Sr. Bankman-Fried.

Para complicar aún más la inversión de Modulo estaban los lazos románticos entre los ejecutivos involucrados en el trato. La Sra. Ellison y el Sr. Bankman-Fried habían salido en el pasado y vivían juntos con otros ocho compañeros de cuarto en un penthouse de lujo en Albany, un centro turístico junto al mar en la isla bahameña de New Providence.

El Sr. Bankman-Fried también había tenido una breve relación romántica con la Sra. Zhang cuando trabajaban juntos en Jane Street, dijo una de las personas con conocimiento de la relación. En el momento de la inversión en Modulo, el Sr. Bankman-Fried no estaba saliendo con ninguna mujer, dijo esta persona.

La primavera pasada, Modulo abrió una oficina en el mismo centro turístico de Albany donde vivían el Sr. Bankman-Fried y la Sra. Ellison. La Sra. Zhang y el Sr. Bankman-Fried todavía eran amigos y, a veces, viajaban juntos en vuelos chárter a Nueva York desde las Bahamas, según dos personas familiarizadas con los arreglos.

Bankman-Fried comenzó a invertir dinero en Modulo en un momento en que Alameda estaba en apuros. Después de que el criptomercado colapsara en mayo, varios criptoprestamistas retiraron sus préstamos a Alameda, lo que llevó a la empresa comercial a retirar dinero de las cuentas de los clientes de FTX para compensar el déficit, según fiscales federales, reguladores y ex empleados de Alameda.

En algún momento alrededor de septiembre, Bankman-Fried estaba considerando seriamente cerrar Alameda, según documentos públicos de acusación, así como registros privados del gobierno obtenidos por The New York Times. En ese momento, Alameda había perdido $ 5 mil millones, lo que Bankman-Fried reconoció ante sus colegas que era más de lo que la compañía había ganado o probablemente ganaría en el futuro, según los registros del gobierno. Pero también expresó su preocupación sobre cómo funcionaría FTX sin que Alameda operara con él.

Las conexiones entre FTX y los fundadores de Modulo fueron más allá de la relación del Sr. Bankman-Fried con la Sra. Zhang. El año pasado, FTX también contrató al hermano mayor del Sr. Rheingans-Yoo, Ross Rheingans-Yoo, de Jane Street para ocupar un puesto importante en la Fundación FTX, un grupo caritativo financiado por el Sr. Bankman-Fried.

Ross Rheingans-Yoo, quien se graduó de Harvard en 2016, trabajó en los esfuerzos de preparación para pandemias de la fundación, según una página en su sitio web personal que ya no está activa. No hay indicios de que tuviera algo que ver con Modulo, y no respondió a una solicitud de comentarios.

Pero su trabajo caritativo se alineó estrechamente con las prioridades del hermano menor de Bankman-Fried, Gabe Bankman-Fried, quien dirigía Guarding Against Pandemics, un grupo de defensa que FTX ayudó a financiar. Ambos hermanos Rheingans-Yoo, según versiones archivadas de sus páginas biográficas personales, eran partidarios de los principios del altruismo efectivo, un movimiento filantrópico que insta a los adherentes a donar la mayor parte de sus ingresos a obras de caridad y utilizar análisis basados ​​en datos para maximizar el impacto. de las contribuciones.

El Sr. Bankman-Fried también se había alineado con el movimiento. Durante años, invocó su compromiso con el altruismo efectivo mientras cultivaba una marca global, afirmando que se metió en el comercio de criptomonedas para ganar miles de millones de dólares para causas dignas.

kitty bennett y Alain Delaquériere investigación aportada.