El Reino Unido ha levantado su prohibición de fracking, desenterrando un debate de larga duración.


La torre de perforación se ve detrás de pancartas anti-fracking en el sitio de fracking de Cuadrilla en Lancashire.

Christopher Furlong | imágenes falsas

LONDRES — El gobierno del Reino Unido levantó el jueves la prohibición del fracking, citando la necesidad de aumentar el suministro de energía nacional tras la invasión rusa de Ucrania.

En su primer discurso importante el 8 de septiembre, la nueva primera ministra Liz Truss dijo que poner fin a la prohibición de extraer las “enormes reservas de esquisto bituminoso” del Reino Unido podría hacer que el gas fluya tan pronto como en seis meses, donde haya apoyo local.

La prohibición se introdujo en noviembre de 2019 después de que se registraran varios temblores y, finalmente, un terremoto de magnitud 2,9 cerca del único sitio de fracking activo del Reino Unido, en el condado inglés de Lancashire. El fracking, o fracturación hidráulica, consiste en inyectar agua, productos químicos y arena en las grietas de la tierra a alta presión, ensanchándolas para permitir la extracción de petróleo o, en el caso del Reino Unido, de gas de las formaciones de esquisto. Los lugareños estaban preocupados por el enlace (casi 200 reportaron daños en sus hogares por el terremoto) y expresaron sus objeciones en voz alta.

Si bien cualquier cosa por debajo de la magnitud 3 se considera un pequeño terremoto y es relativamente común, un informe del gobierno en 2019 concluyó que era necesaria una prohibición de la práctica ya que “actualmente no era posible predecir con precisión la probabilidad o magnitud de los terremotos vinculados a las operaciones de fracking”.

Pero Truss y su nuevo jefe de negocios y energía, Jacob Rees-Mogg, insisten en que el fracking desempeñará un papel clave para convertir a Gran Bretaña en un exportador neto de energía para 2040. También quieren aumentar la producción de petróleo y gas del Mar del Norte, anunciando una nueva ronda de licencias de exploración el jueves, así como el despliegue de hidrógeno, energía solar y eólica marina.

opiniones divididas

La promesa de Truss de que el gas extraído por fracking podría estar alimentando hogares y negocios dentro de seis meses proviene de una estimación de Cuadrilla, operador del sitio de Lancashire, sobre cuánto tiempo llevaría reiniciar las operaciones.

Sin embargo, el requisito de “apoyo local” podría retrasar eso mucho más, o incluso indefinidamente.

El apoyo al fracking entre la población en general ha aumentado en medio de la crisis energética, según la firma de encuestas YouGov, pero se mantuvo en solo el 27% en mayo; mientras que hay grupos de campaña organizados que se oponen al fracking en todo el Reino Unido que decir están listos para entrar en acción.

Los gobiernos descentralizados de Escocia y Gales y el opositor Partido Laborista también se oponen oficialmente al fracking. También lo son varios políticos del gobernante Partido Conservador, incluido Mark Menzies, miembro del parlamento por el área de Lancashire donde se encuentra el sitio de Cuadrilla. Sobre la noticia del levantamiento de la prohibición, dijo que se había “demostrado sin duda que la geología aquí no es adecuada”.

Incluso la persona que ahora lleva las riendas de la economía del Reino Unido, el ministro de Finanzas Kwasi Kwarteng, reclamado públicamente tan recientemente como en febrero, el fracking no haría nada para proteger a las personas del aumento de los precios del gas y la electricidad, y que “llevaría una década extraer volúmenes suficientes” y tendría “un alto costo para las comunidades y nuestro precioso campo”.

La división

Una revisión de 2020 realizada por Warwick Business School estimó que el gas fracturado podría representar entre el 17% y el 22% del consumo de energía del Reino Unido entre 2020 y 2050.

Sin embargo, Según la London School of Economics, no está claro cuánto gas de esquisto (gas extraído de formaciones de esquisto, las áreas ricas en arcilla marcadas para el fracking potencial) hay en el Reino Unido que es técnica y económicamente viable de extraer.

Un estudio anterior encontró que las propias operaciones de gas de esquisto contribuirían relativamente poco a las emisiones de gases de efecto invernadero. Los críticos argumentan que el problema es, en cambio, la necesidad de reducir la dependencia del Reino Unido del gas natural de manera más amplia, que actualmente representa alrededor del 40% del consumo de energía del Reino Unido, y que debería haber un enfoque en mantener los combustibles fósiles contaminantes bajo tierra.

Grupos ambientalistas como Friends of the Earth también citan informes que advierten que el fracking podría “contaminar potencialmente” las aguas subterráneas debido a los productos químicos utilizados en el proceso; aumentará el ruido y la industrialización en zonas rurales tranquilas; utiliza grandes cantidades de agua; y corre el riesgo de más terremotos de frecuencia y fuerza impredecibles.

Cuadrilla dice que la arcilla en su sitio es “muy adecuada” para el fracking y que realizaría un monitoreo diario de sismicidad si se reinician las operaciones. También dice que la poliacrilamida, la sustancia química que utiliza, ha sido evaluada por la Agencia de Medio Ambiente como no peligrosa para las aguas subterráneas y forma el 0,05 % del fluido de frack.

Un informe encargado por el gobierno en abril y publicado el jueves encontró que todavía no era posible predecir con precisión la actividad geológica como resultado de las operaciones de fracking en el Reino Unido. Pero en una reversión de su posición de 2019, el gobierno ahora dice que será necesario perforar más sitios para investigar más a fondo, mientras que Rees-Mogg le dijo a la BBC esta semana que el gobierno buscará aumentar el nivel de actividad sísmica permitida en los sitios de fracking en el futuro. .

Viabilidad comercial

Los inversores ciertamente ven potencial para reiniciar las operaciones, con las acciones de la compañía de petróleo y gas en tierra Egdon Resources, que cotiza en el Mercado de Inversiones Alternativas del Reino Unido, un 6,3% más el jueves y un 365% este año.

Sin embargo, los analistas dicen que quedan muchos obstáculos, entre ellos la regulación, las preocupaciones ambientales y las complejidades operativas. los son cuatro áreas principales identificadas como potencialmente viables para la extracción de gas de esquisto y más de 100 sitios han recibido licencias de exploración para fracking, pero aún necesitan permisos de varios organismos reguladores para seguir avanzando, junto con el respaldo político.

“Si bien los altos precios de la energía actualmente pueden mejorar la viabilidad económica potencial del fracking en el Reino Unido, puede ser menos seguro a largo plazo”, dijo a CNBC Tobias Wagner, oficial de crédito sénior de Moody’s.

“Queda por ver hasta qué punto las empresas están dispuestas a invertir a gran escala dadas las incertidumbres y preocupaciones”, dijo.

Esta combinación de preocupaciones ambientales y dificultades logísticas significa que el fracking nunca ha despegado en Europa, y las prohibiciones de fracking siguen vigentes en muchos países, incluida Alemania (aunque esto también se está debatiendo ahora), Francia, los Países Bajos, Dinamarca, Bulgaria y la República de Irlanda.

John Underhill, profesor de la Universidad de Aberdeen y su director de transición energética, dijo a CNBC que más allá de las dificultades para ganarse la opinión pública, la geología del Reino Unido era otro obstáculo para el fracking.

Publicó una investigación en 2020 sobre Bowland Shale de Cuadrilla que encontró que la explotación de gas de esquisto era “técnicamente muy desafiante” y que sus objetivos de perforación tenían fallas en el subsuelo que conducirían a una tendencia a la actividad sísmica.

Agregó que la geología del Reino Unido es muy diferente a la de los EE. UU., donde la independencia energética se ha logrado en gran medida mediante el aumento de la fractura hidráulica de petróleo y gas, y donde los horizontes de esquisto no se rompen por fallas y se extienden por decenas de millas en espacios abiertos despoblados.

“Si bien a menudo se citan grandes estimaciones de recursos, las reservas de gas de esquisto serán solo una fracción de estas cifras debido a la mala calidad del esquisto, la falta de sobrepresión y la naturaleza discontinua de los propios horizontes de esquisto”, dijo Underhill.

Y en un golpe sorpresivo al movimiento a favor del fracking, Chris Cornelius, el geólogo que fundó Cuadrilla y que desde entonces dejó la empresa, compartió una opinión similar en el periódico The Guardian el miércoles, argumentando que los obstáculos de “factibilidad técnica y económica” y “sociopolítica alineación alrededor de la escala” lo hacen escéptico de que alguna vez habrá niveles significativos de extracción de gas de esquisto en el Reino Unido