Estas arañas usan sus redes como enormes orejas sedosas

Karen Hopkins: Esta es la ciencia de 60 segundos de Scientific American. Soy Karen Hopkins.

Algunas cosas son TAN adorables, decimos que son lindas como la oreja de un insecto. Por supuesto, los insectos no tienen oídos. Pero un nuevo estudio muestra que las arañas que tejen orbes pueden usar sus redes para detectar sonidos. Los hallazgos se despliegan en las Actas de la Academia Nacional de Ciencias.

Ron Hoy: Es probable que cualquier animal que emita sonidos tenga un oído.

Hopkin: Ron Hoy estudia neurobiología y comportamiento en la Universidad de Cornell en Ithaca.

Hoy: …desde pequeños grillos y moscas que son incluso más pequeñas que los grillos, hasta humanos, por supuesto.

Ron Miles: También es bastante interesante que muchos animales no tienen tímpanos. Pero todavía escuchan.

Hopkin: Ese es Ron Miles.

Millas: Los dos Ron, aquí.

Hopkin: Ron Millasque ha estado colaborando con Ron Hoy durante 30 años, es ingeniero en la Universidad de Binghamton…

Millas: …a una hora en coche de Cornell.

Hopkin: Los bichos que carecen de tímpanos reciben una entrada de audio con pelos muy finos.

Millas: Si miras las arañas y los insectos, están cubiertos de pelos.

Hopkin: Debido a que estos pequeños filamentos susurrantes pueden flotar libremente en la brisa, son excelentes para detectar las corrientes de aire que componen las ondas sonoras.

Millas: Como sabíamos que tantos animales como los insectos pequeños y las arañas tienen pelos que pueden sentir el sonido… nos preguntábamos cómo harían algo que pudiera sentir el sonido de la forma en que lo hacen algunos de estos pequeños animales.

Hopkin: Una posibilidad apareció durante un paseo por la tarde.

Millas: Mi estudiante de posgrado, Jian Zhou, estaba caminando en la reserva natural de nuestro campus un día y notó que cuando soplaba el viento, si miras una telaraña, se mueve con el viento. Y pensó que tal vez una fina telaraña o seda de araña podría actuar como un sensor de sonido.

Hopkin: Para averiguarlo, los investigadores persuadieron a una araña para que les diera un poco de seda…

Millas: … y reproducimos sonido en una pequeña hebra de seda de araña y descubrimos que cuando la seda es muy delgada, se mueve con el aire en un campo de sonido sorprendentemente bien… en una amplia gama de frecuencias, de 1 Hz a 50 khz. Entonces supimos que la seda de araña era una especie de sensor de sonido ideal y perfecto.

Hopkin: Eso fue revelador para los investigadores… pero ¿les hace cosquillas en los oídos a las arañas?

Millas: Así que nos dispusimos a tratar de averiguar si las arañas realmente podían escuchar el sonido usando su telaraña. Y esta era una pregunta difícil de responder.

Hopkin: Por un lado, tenían que encontrar una manera de introducir toda una telaraña en la cámara especial insonorizada en el sótano del edificio del laboratorio.

Millas: Ya sabes, las telas de araña son muy delicadas. No puedes salir al bosque y encontrar una telaraña, agarrarla y llevártela a casa. Está unido a las cosas. Y no es fácil conseguirlo intacto.

Hopkin: Especialmente las hechas por los industriosos tejedores de esferas… arañas como el personaje del título en Charlotte’s Web.

Hoy: Estamos hablando de una web bastante espectacular. Es esta red en forma de rueda que está alrededor del norte del estado de Nueva York… si caminas por cualquier campo, vas a atravesar uno o lo verás y lo evitarás porque son grandes. Puede llegar a ser tan grande como una yarda o un metro de ancho.

Hopkin: Así que Jian Zhou y su compañero de estudios Junpeng Lai idearon una forma de personalizar las redes a medida.

Millas: Lo que hicieron fue hacer un pequeño marco de madera… del tamaño de un marco de fotos de tamaño decente… y colocaron este marco en las ventanas de nuestro edificio.

Hopkin: Las luces del edificio atrajeron insectos… y los insectos atrajeron arañas.

Millas: Entonces… las arañas construyeron sus telas en los marcos. Luego, en la mañana, mis estudiantes iban y recogían los marcos y básicamente secuestraban las arañas y las tomaban y ponían el marco en la… cámara intacta.

Hopkin: Ahora bien, ¿cómo se puede saber si una telaraña funciona como un audífono arácnido? Una forma es vigilar el cerebro de la araña.

Hoy: Mi laboratorio, los neurofisiólogos, hicieron algunas grabaciones del sistema sensorial del sistema nervioso que demostraron que efectivamente se obtiene una respuesta acústica en los nervios al sonido… proveniente de un altavoz a poco más de un metro de distancia.

Hopkin: Pero aún más revelador fue cómo actuaron las arañas.

Hoy: A los sonidos muy fuertes, podría obtener una respuesta fuerte… la araña se aplanaría o se agacharía. Pero realmente se está agachando. eso es indicativo [to a biologist] de una respuesta de alarma.

Hopkin: Y cuando se le da una serenata con sonidos que son tal vez 10 decibelios o 100 veces más suaves…

Hoy: Sin cambiar la postura de su cuerpo ni hacer ningún otro movimiento, podría simplemente levantar sus dos patas delanteras fuera de la red.

Hopkin: Ese levantamiento de piernas, dice Hoy…

Hoy: … es una forma de araña de quizás poner dos sensores más para ver lo que viene. Aún no lo sabemos. Pero esa respuesta a un estímulo muy suave podría ser simplemente la reacción de la araña a: “Sé que hay algo ahí afuera, lo escuché, pero necesito más información”. Entonces… esa es esencialmente la demostración que se necesitaba para mostrar que las arañas pueden oír el sonido.

Hopkin: Este enfoque filamentoso de la acústica podría algún día cambiar la forma en que fabricamos micrófonos… y tomar transmisión web a un nivel completamente nuevo.

Para 60 Second Science de Scientific American, soy Karen Hopkin.

[The above text is a transcript of this podcast.]