Frederick P. Brooks Jr., innovador en diseño de computadoras, muere a los 91 años


Frederick P. Brooks Jr., cuyo trabajo innovador en diseño de computadoras e ingeniería de software ayudó a dar forma al campo de la informática, murió el jueves en su casa en Chapel Hill, Carolina del Norte. Tenía 91 años.

Su muerte fue confirmada por su hijo, Roger, quien dijo que la salud del Dr. Brooks había empeorado desde que sufrió un derrame cerebral hace dos años.

El Dr. Brooks tuvo una amplia carrera que incluyó la creación del departamento de ciencias de la computación en la Universidad de Carolina del Norte y la dirección de investigaciones influyentes en gráficos por computadora y realidad virtual.

Pero es mejor conocido por ser uno de los líderes técnicos del proyecto de computadora 360 de IBM en la década de 1960. En un momento en que rivales más pequeños como Burroughs, Univac y NCR estaban incursionando, era una empresa enormemente ambiciosa. La revista Fortune, en un artículo con el título “La apuesta de $5,000,000,000 de IBM”, la describió como una empresa de “apuesta a la empresa”.

Hasta el 360, cada modelo de computadora tenía su propio diseño de hardware a medida. Eso requirió que los ingenieros revisaran sus programas de software para ejecutarlos en cada nueva máquina que se introdujera.

Pero IBM prometió eliminar ese trabajo costoso y repetitivo con un enfoque defendido por el Dr. Brooks, una joven estrella de la ingeniería en la empresa, y algunos colegas. En abril de 1964, IBM anunció la 360 como una familia de seis computadoras compatibles. Los programas escritos para un modelo 360 podían ejecutarse en los demás, sin necesidad de volver a escribir el software, ya que los clientes pasaban de computadoras más pequeñas a más grandes.

El diseño compartido entre varias máquinas se describió en un artículo, escrito por el Dr. Brooks y sus colegas Gene Amdahl y Gerrit Blaauw, titulado “Arquitectura de IBM System/360”.

“Ese fue un gran avance en la arquitectura de computadoras que dirigió Fred Brooks”, dijo en una entrevista Richard Sites, un diseñador de computadoras que estudió con el Dr. Brooks.

Pero había un problema. El software necesario para cumplir la promesa de IBM de compatibilidad entre máquinas y la capacidad de ejecutar varios programas a la vez no estaba listo, ya que resultó ser un desafío mucho más abrumador de lo previsto. El software del sistema operativo a menudo se describe como el sistema de comando y control de una computadora. El OS/360 fue un precursor de Windows de Microsoft, iOS de Apple y Android de Google.

Cuando IBM hizo el anuncio de 360, el Dr. Brooks tenía solo 33 años y se dirigía a la academia. Había accedido a regresar a Carolina del Norte, donde creció, y comenzar un departamento de informática en Chapel Hill. Pero Thomas Watson Jr., el presidente de IBM, le pidió que se quedara un año más para abordar los problemas de software de la empresa.

El Dr. Brooks estuvo de acuerdo y finalmente se solucionaron los problemas de OS/360. El proyecto 360 resultó ser un gran éxito y consolidó el dominio de la empresa en el mercado de las computadoras hasta la década de 1980.

“Fred Brooks fue un científico brillante que cambió la informática”, dijo Arvind Krishna, director ejecutivo de IBM y científico informático, en un comunicado. “Estamos en deuda con él por sus contribuciones pioneras a la industria”.

Después de fundar el departamento de informática de la Universidad de Carolina del Norte, se desempeñó como presidente durante 20 años.

El Dr. Brooks tomó las lecciones que tanto le costó ganar al lidiar con el software OS/360 como material para su libro “The Mythical Man-Month: Essays on Software Engineering”. Publicado por primera vez en 1975, pronto fue reconocido como un clásico extravagante, que se vendió rápidamente año tras año y que los científicos informáticos citan rutinariamente como evangelio.

El libro del Dr. Brooks “The Mythical Man-Month: Essays on Software Engineering”, publicado por primera vez en 1975, fue reconocido como un clásico extravagante, se vendió rápidamente año tras año y los científicos informáticos lo citan habitualmente como evangelio.

El tono es ingenioso y autocrítico, con citas concisas de Shakespeare y Sófocles y títulos de capítulos como “Diez libras en un saco de cinco libras” y “Hatching a Catastrophe”. Hay consejos prácticos en el camino. Por ejemplo: Organice a los ingenieros de grandes proyectos de software en pequeños grupos, que el Dr. Brooks llamó “equipos quirúrgicos”.

El más conocido de sus principios fue lo que llamó la ley de Brooks: “Agregar mano de obra a un proyecto de software tardío lo hace más tarde”. El propio Dr. Brooks reconoció que estaba “simplificando demasiado escandalosamente”, pero estaba exagerando para dejar claro un punto.

A menudo es más inteligente repensar las cosas, sugirió, que agregar más personas. Y en la ingeniería de software, una profesión con elementos artísticos y creativos, los trabajadores no son unidades de trabajo intercambiables.

En la era de Internet, algunos desarrolladores de software han sugerido que la ley de Brooks ya no se aplica. Los grandes proyectos de software de código abierto, llamados así porque el código “fuente” subyacente está abierto para que todos lo vean, tienen ejércitos de ingenieros conectados a Internet para detectar fallas en el código y recomendar soluciones. Aún así, incluso los proyectos de código abierto suelen estar gobernados por un pequeño grupo de personas, más un equipo quirúrgico que la sabiduría de la multitud.

Frederick Phillips Brooks Jr. nació el 19 de abril de 1931 en Durham, NC, el mayor de tres hermanos. Su padre era médico y su madre, Octavia (Broome) Brooks, era ama de casa.

El Dr. Brooks creció en Greenville y se especializó en física en la Universidad de Duke antes de continuar sus estudios de posgrado en Harvard. No había departamentos de informática en ese momento, pero las computadoras se estaban convirtiendo en herramientas de investigación en los departamentos de física, matemáticas e ingeniería.

El Dr. Brooks recibió su Ph.D. en matemáticas aplicadas en 1956; su asesor fue Howard Aiken, físico y pionero de la informática. Fue asistente de enseñanza de Kenneth Iverson, uno de los primeros diseñadores de lenguajes de programación, quien impartió un curso sobre “procesamiento automático de datos”.

Tanto la industria como la academia estaban adoptando cada vez más las computadoras. El Dr. Brooks tuvo trabajos de verano en Marathon Oil y North American Aviation, y en Bell Labs e IBM.

También conoció a su futura esposa, Nancy Greenwood, en Harvard, donde obtuvo una maestría en física. Se casaron dos días después de la ceremonia de graduación de Harvard. Luego, recordó el Dr. Brooks en una entrevista de historia oral para el Museo de Historia de la Computación, se fueron juntos a trabajar en IBM.

Durante sus años en IBM, el Dr. Brooks se convirtió en lo que su hijo describió como “un cristiano convencido y comprometido” después de asistir a sesiones de estudios bíblicos organizadas por su colega y colega diseñador de computadoras, el Dr. Blaauw. “Llegué a darme cuenta de que las dificultades intelectuales que estaba teniendo como científico con el cristianismo eran secundarias”, recordó el Dr. Brooks en la entrevista del Computer History Museum. Enseñó en la escuela dominical durante más de 50 años en una iglesia metodista en Chapel Hill y se desempeñó como líder y asesor docente de grupos de estudio y compañerismo cristianos en la universidad.

Además de su hijo Roger, al Dr. Brooks le sobrevive su esposa; su hermano, John Brooks; dos hijos más, Kenneth Brooks y Barbara La Dine; nueve nietos; y dos bisnietos.

El Dr. Brooks obtuvo muchos premios por sus logros, incluida la Medalla Nacional de Tecnología e Innovación en 1985 y el Premio Turing, a menudo llamado el Nobel de la informática, en 1999.

Los principales premios generalmente citaron su trabajo en diseño de computadoras e ingeniería de software. Pero durante sus años en Carolina del Norte, el Dr. Brooks también recurrió a los gráficos por computadora y la realidad virtual, viéndolos como un campo emergente e importante. Dirigió esfuerzos de investigación que, según los expertos, incluyeron técnicas para la presentación rápida y realista de imágenes y aplicaciones para estudiar moléculas en biología.

“El impacto de su trabajo en gráficos por computadora fue enorme”, dijo Patrick Hanrahan, profesor de la Universidad de Stanford y también ganador del Premio Turing. “Fred Brooks fue un líder intelectual muy adelantado a su tiempo”.

Si bien su carrera abarcó una variedad de intereses, hubo un tema común, dijo en una entrevista Henry Fuchs, profesor de la Universidad de Carolina del Norte y colega de mucho tiempo. Ya sea diseñando una nueva familia de computadoras utilizadas en toda la economía o ayudando a los biólogos a explorar moléculas para desarrollar nuevos medicamentos, dijo el Dr. Fuchs, el Dr. Brooks vio el papel de los científicos informáticos como “fabricantes de herramientas”.

“La opinión de Fred”, dijo, “era que los informáticos son principalmente constructores de herramientas para ayudar a otros a hacer mejor su trabajo”.