Imagen brillante de los anillos de Neptuno se ve desde el JWST


Como si hadas delicadas e iridiscentes estuvieran corriendo alrededor de una pista cósmica, los anillos de Neptuno brillan en una nueva y sorprendente vista capturada por el Telescopio Espacial James Webb (JWST), el observatorio extraterrestre más poderoso construido hasta ahora. Esta es la imagen más nítida de los anillos del planeta obtenida desde el sobrevuelo de la Voyager 2 en 1989, y revela una plétora de detalles nunca antes vistos.

“Para mí, mirar la nueva imagen de Neptune de JWST es como ponerme al día con un amigo que no has visto en más de diez años, y se ven GENIALES,”, escribió Jane Rigby, astrofísica del Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA que se desempeña como científica del proyecto de operaciones JWST de la agencia, en un correo electrónico a Científico americano.

Después de un lanzamiento emocionante el día de Navidad de 2021, el telescopio comenzó a funcionar a pleno rendimiento este julio y desde entonces ha salpicado las noticias con imágenes asombrosas de nebulosas y descubrimientos de galaxias antiguas que podrían “romper la cosmología”. Pero los agudos ojos infrarrojos de JWST también están abriendo nuevas vistas más cerca de casa cuando se vuelven hacia el séquito de mundos de nuestro sistema solar.

Por ejemplo, la vista del telescopio de Neptuno muestra las tenues bandas de polvo del planeta con una claridad sin precedentes. Estos aparecen como partículas difusas entre los anillos más brillantes dominados por el hielo, dice Mark McCaughrean, asesor científico principal de la Agencia Espacial Europea (ESA) y miembro del Grupo de Trabajo Científico JWST.

Cuando la astrónoma de la Universidad de Arizona, Marcia Rieke, tuvo la oportunidad de ver las nuevas vistas de Neptuno, dice: “como de costumbre, estoy asombrada por lo que vemos”. Rieke, quien actualmente es el investigador principal del generador de imágenes principal de JWST, llamado Cámara de Infrarrojo Cercano (NIRCam), recuerda haber intentado ver los anillos de Neptuno hace años usando un telescopio terrestre en Kitt Peak en Arizona. “Esencialmente no vimos nada debido a lo delgados y grumosos que son los anillos”, dice ella. “Es maravilloso verlos tan clara y fácilmente [with JWST].”

En esta imagen de NIRCam de JWST, un puñado de cientos de galaxias de fondo, que varían en tamaño y forma, aparecen junto al sistema de Neptuno. Crédito: NASA, ESA, CSA y STScI

Las nubes de hielo de metano aparecen como rayas y puntos brillantes en la imagen, resplandeciendo bajo la tenue luz del sol que llega a Neptuno desde aproximadamente 2.800 millones de millas de distancia. Siete de las 14 lunas del planeta también están metidas en la fotografía del JWST. El más brillante es el bicho raro Tritón, un satélite natural pesado cubierto de hielo de nitrógeno que refleja alrededor del 70 por ciento de la luz solar entrante. Mientras que la mayoría de las lunas planetarias, incluidas todas las demás alrededor de Neptuno, orbitan con la rotación de su anfitrión planetario, Tritón lo hace en la dirección opuesta. Esa órbita sugiere a los investigadores que el cuerpo es probablemente un migrante del sistema solar exterior capturado hace mucho tiempo por la gravedad de Neptuno.

“Será genial ir y medir el espectro de Tritón porque representa un cuerpo que vino de más lejos”, dice McCaughrean.

La vista infrarroja de JWST también muestra una delgada banda brillante que rodea el ecuador, probablemente producida por un gas más cálido que fluye hacia las latitudes medias de Neptuno como parte de un patrón en constante agitación de la circulación atmosférica global. Tales características pueden impulsar los poderosos vientos y tormentas del planeta, según un comunicado de prensa de la ESA.

“Lo que realmente me llama la atención son todas las hermosas nubes y tormentas que están presentes en la atmósfera de Neptuno”, dice Nikole Lewis, profesora asociada de astronomía en la Universidad de Cornell. “Neptuno tiene las velocidades de viento más altas medidas en el sistema solar, con velocidades de viento promedio cercanas a [the] ecuador de 700 millas por hora y velocidades máximas del viento en lugares que superan las 1,000 mph”. Si bien el propio trabajo de Lewis con JWST se centrará en planetas más allá del sistema solar, ella llama a la nueva imagen “una instantánea asombrosa de su clima turbulento”.

A diferencia de la Voyager 2, que proporcionó instantáneas de Neptuno de un momento en el tiempo, los estudios de JWST sobre Neptuno y otros habitantes del sistema solar continuarán mientras dure el observatorio. Al comparar estas y futuras imágenes del JWST con las de la Voyager 2, los científicos esperan aprender más sobre los cambios atmosféricos a largo plazo en el planeta, como las estaciones de Neptuno, dice McCaughrean. Debido a que el planeta está inclinado en un ángulo de 28 grados a lo largo de su eje, experimenta cuatro estaciones, al igual que la Tierra. Pero en Neptuno, cada uno dura unos 40 años como resultado del largo viaje de 164 años terrestres de ese mundo alrededor del sol. Esto significa que el planeta acaba de entrar en una estación diferente a la del vuelo de la Voyager 2, dice McCaughrean.

Si bien Neptuno puede ser la joya de la corona de la instantánea recién publicada, la vista ampliada muestra “un poco del lado poético de los planetas que cuelgan en el espacio”, dice McCaughrean, refiriéndose al fondo de estrellas y galaxias lejanas que parecen rodear al gigante de hielo.

A casi un millón de millas de la Tierra y repleto de herramientas de imágenes, JWST continuará brindando vistas más profundas y claras del universo y nuestro lugar en él. “JWST, incluso en solo un par de meses, ya ha comenzado a agregar esa perspectiva cósmica”, dice McCaughrean. “Pero para ser honesto, todavía no has visto nada”.