La carrera para detener una planta de plásticos obtiene una victoria crucial

Como dice un viejo refrán, no se puede luchar contra el ayuntamiento, es decir, el gobierno. Pero la gente de St. James Parish, Luisiana, hizo exactamente eso, y obtuvo una importante victoria en los tribunales contra una enorme planta de plásticos apoyada por el gobernador, los legisladores estatales y locales, la comunidad empresarial y los agentes de poder locales.

Dirigida por Sharon Lavigne de Rise St. James, una organización de base basada en la fe que lucha para reducir la contaminación en la comunidad, y los abogados de Earthjustice, una organización nacional de derecho ambiental sin fines de lucro, y otros grupos comunitarios lideraron la larga batalla. Finalmente, los grupos persuadieron al Tribunal del Distrito Judicial 19 de Luisiana para que cancelara 14 permisos de contaminación del aire otorgados por el Departamento de Calidad Ambiental del estado que habrían permitido a Formosa Plastics construir su complejo petroquímico propuesto. Los productos petroquímicos se encuentran en una gran cantidad de productos, incluidos los plásticos.

Este proyecto habría creado la planta de plásticos más grande del mundo y sometido a los residentes de St. James Parish a otras 800 toneladas de contaminantes peligrosos del aire cada año, además de la contaminación del aire que ya respiran de millas y millas de refinerías y otras industrias petroquímicas. instalaciones que salpican el paisaje.

Esta sorprendente decisión legal es solo un caso único, y la compañía ha prometido apelar. Pero, como jefe de una organización con experiencia en políticas ambientales, creemos que la victoria impulsará una oposición local igualmente efectiva en otros lugares del país donde se proponen instalaciones similares, invariablemente en comunidades de color de bajos ingresos, principalmente en Texas, Luisiana. y las áreas que componen Appalachia.

Mientras tanto, el mundo ya está repleto de plástico de un solo uso, la mayoría del cual no es reciclable ni biodegradable. La decisión también evitará que se arroje más contaminación de carbono a la atmósfera cuando la nación necesite con urgencia frenar el cambio climático mediante la reducción de las emisiones de gases de efecto invernadero.

A medida que las inversiones en energía renovable y vehículos eléctricos hacen que la demanda de combustibles fósiles disminuya, la industria del petróleo y el gas está recurriendo a los plásticos para seguir ganando dinero.

Esta tendencia tiene implicaciones alarmantes para la crisis climática. En octubre pasado, un informe de nuestra organización, Beyond Plastics, encontró que las emisiones de gases de efecto invernadero de la producción de plásticos en los Estados Unidos están en camino de superar las emisiones de carbón doméstico para 2030. Solo el proyecto de Formosa habría emitido más de 13,6 millones de toneladas de gases de efecto invernadero. al año, equivalente a lo que emitirían 3,5 centrales eléctricas de carbón en el mismo año.

Pero detener, o al menos desacelerar, el proyecto de Formosa es solo parte de la reducción de la carga de contaminación general para la parroquia de St. James, que se encuentra a lo largo de un tramo de 85 millas del río Mississippi entre Baton Rouge y Nueva Orleans conocido como “Cancer Alley”. ” El corredor, en el que viven muchas personas de bajos ingresos, alberga alrededor de 150 plantas petroquímicas y refinerías, y el riesgo de que las personas de color que viven cerca desarrollen cáncer a lo largo de su vida es significativamente mayor que el promedio nacional.

Según su solicitud de permiso, el proyecto de Formosa Plastics habría duplicado o incluso triplicado los niveles de carcinógenos que respiran los residentes de St. James. Doce instalaciones petroquímicas ya se encuentran dentro de un radio de 10 millas del sitio donde Formosa quiere construir, y el nuevo complejo haría que la concentración de contaminación fuera aún peor de lo que es hoy.

El propio modelo de la empresa, parte de su solicitud de permiso, mostró que la inhalación de concentraciones excesivas de hollín y dióxido de nitrógeno emitidas en la instalación podría causar trastornos como asma y enfermedad pulmonar obstructiva crónica (EPOC). Sin embargo, Formosa propuso cruelmente construir este complejo nocivo a solo una milla de distancia de una escuela primaria.

Los planes para el complejo de 2,400 acres incluían 10 plantas químicas, entre ellas dos enormes “craqueadores de etano”. En tales instalaciones, los gases de la hidrofracturación se sobrecalientan hasta que las moléculas se “descomponen” en hidrocarburos más pequeños, particularmente etileno, que luego se transforma en gránulos de plástico. Los gránulos se utilizan para fabricar bolsas de plástico, botellas de plástico, pajitas de plástico y otros artículos de consumo, muchos de los cuales se utilizan una sola vez y luego persisten en el medio ambiente durante décadas.

Este intento de expansión de las instalaciones petroquímicas en Luisiana, Texas y los Apalaches está creando “zonas de sacrificio” donde las grandes empresas creen que los residentes locales son tan desechables como el plástico que fabrican.

Si bien los crackers de etano existentes ya están operando, todos los ojos están puestos en las comunidades donde se están desarrollando luchas similares a la de Formosa, y donde los opositores de las instalaciones planificadas ahora están energizados por esta victoria legal.

En particular, Shell ha construido el craqueador de etano más nuevo del país en la pequeña comunidad de Potter Township, Pensilvania, en el río Ohio. Se espera que esa planta de producción de plástico comience a operar en cualquier momento. Los residentes y los grupos ambientalistas están preocupados de que atraiga a otros megacontaminadores al área, creando problemas de contaminación a gran escala, convirtiéndolo en una versión norteña de Cancer Alley en el valle del río Ohio.

Estas empresas están obligando a los residentes a pagar con su salud, ¿y con qué fin? ¿Para que los consumidores no necesiten llevar una bolsa reutilizable a la tienda o beber de una taza de café duradera?

En Luisiana, los funcionarios estatales y de la empresa afirman que el complejo de Formosa crearía 1200 puestos de trabajo y aportaría millones de dólares a la economía local. Pero existen formas más ambientalmente sostenibles de crear empleos que no dañan la salud de los trabajadores, sus comunidades y el planeta.

Si esta decisión judicial se revoca tras la apelación, es posible que Formosa aún pueda construir. Pero Luisiana y otros estados deben dejar de caer en el argumento de empleos versus medio ambiente. Los desastres climáticos en todo el mundo hacen evidente que debemos reducir rápidamente las emisiones de gases de efecto invernadero y que la transición para dejar de usar combustibles fósiles creará empleos.

El momento para que Luisiana cambie de dirección es ahora, ya que el gobierno federal está listo para inyectar nuevos fondos significativos en proyectos de energía renovable. Sin embargo, si simplemente cambiamos a fuentes de energía renovables mientras continuamos fabricando cantidades cada vez mayores de plástico, tenemos la garantía de superar el umbral climático crucial de 1,5 grados centígrados, lo que resultará en olas de calor más severas, mayor aumento del nivel del mar. , más inundaciones, producción agrícola reducida y clima más extremo en todo el mundo.

Este es el momento para que aquellos en el gobierno y las empresas reconsideren sus anticuadas estrategias de desarrollo económico, que deberían basarse en proporcionar empleos con salarios dignos que no amenacen la salud pública. No podemos crear más zonas de sacrificio.

Un juez ha hablado, pero los tribunales no son el único segmento del gobierno con responsabilidad en la salud y el bienestar ambiental de nuestras comunidades. El Congreso necesita detener la carrera para construir más instalaciones petroquímicas. No podemos permitir que estas inversiones nos encierren en un futuro enmarcado por el plástico y todos los problemas que crea, en términos de salud humana, del ecosistema y del planeta.

Este es un artículo de opinión y análisis, y las opiniones expresadas por el autor o autores no son necesariamente las de Científico americano.