La crisis del agua de pedernal dejó consecuencias a largo plazo para la salud mental


Ta crisis del agua de Jackson, Mississippi, este verano es un recordatorio inquietante de que algunas comunidades estadounidenses siguen sin proporcionar agua potable a sus residentes. Después de que fallara la planta principal de tratamiento de agua de Jackson, alrededor de 180.000 personas se quedaron con poca o ninguna agua sanitaria. Fue una reminiscencia de la crisis en Flint, Michigan, que despertó una amplia conciencia pública en 2015, cuando los residentes se enteraron de que habían estado envenenados durante meses al beber agua que contenía bacterias, subproductos de desinfectantes y plomo.

La crisis está lejos de ser un recuerdo lejano en Flint. Según una nueva encuesta de casi 2,000 miembros adultos de la comunidad publicada en Red JAMA Abierta el 20 de septiembre, los residentes todavía luchaban contra el impacto duradero de la crisis en la salud mental, cinco años después. Después de realizar una encuesta de 2019 a 2020, los investigadores estimaron que en el año anterior a la encuesta, aproximadamente uno de cada cinco residentes de Flint presuntamente experimentó depresión mayor, mientras que una cuarta parte tenía TEPT y uno de cada 10 tenía ambas enfermedades. Aquellos que creían que ellos o sus familias resultaron heridos por el agua contaminada tenían muchas más probabilidades de verse afectados. Los autores señalan que el plomo en sí mismo puede afectar la salud mental, incluido el estado de ánimo.

Los residentes de Flint, que en su mayoría son personas de bajos ingresos y de color, ya eran vulnerables a problemas de salud mental, incluso debido al racismo sistémico, la escasez de viviendas asequibles de calidad y la pobreza generalizada. Sin embargo, los investigadores encontraron evidencia de que la crisis del agua en sí tuvo un impacto duradero en la salud mental. Por ejemplo, el 41% de los encuestados dijeron que habían sentido problemas mentales o emocionales relacionados con sus preocupaciones sobre la contaminación del agua. Según el estudio, los residentes de Flint tenían más del doble de probabilidades de haber tenido depresión mayor en comparación con la tasa de población general en Michigan, EE. UU. o el mundo, y tenían el doble de probabilidades de tener TEPT en comparación con los veteranos después del despliegue.

La forma en que se desarrolló la crisis del agua hizo que los residentes de Flint fueran particularmente vulnerables a los efectos a largo plazo en la salud mental, dicen los investigadores. Un problema importante es que las decisiones de los funcionarios públicos provocaron la crisis del agua en 2014, cuando cambiaron la ciudad a agua no tratada del río Flint. Incluso después de que los trabajadores de la salud dieran la alarma sobre los altos niveles de plomo en la sangre de los niños, los funcionarios engañaron al público al insistir en que el agua era segura. “La sensación de que la comunidad no está siendo atendida, o de hecho está siendo abandonada, agrega una capa adicional de estrés”, dice Aaron Reuben, coautor del nuevo estudio y becario postdoctoral en la Universidad de Duke y la Universidad Médica de South. carolina

La falta de recursos también puede agravar la ansiedad. Lottie Ferguson, directora de resiliencia de la ciudad de Flint, señaló que la inseguridad alimentaria dificultaba que los residentes comieran una dieta saludable rica en alimentos que mitiguen los efectos de la toxicidad del plomo. Ferguson, quien trabajó en Flint durante la crisis y cuyos hijos estuvieron expuestos al plomo, dice que sintió pena por los padres que no tenían los mismos recursos que su familia. “Estaba más molesta y herida por los padres que no tenían acceso a los recursos para asegurar el futuro de sus hijos”, dice, y agrega que comprende por qué la desconfianza hacia los funcionarios sigue siendo común en Flint.

También complicando la situación: la crisis del agua se prolongó durante un largo período de tiempo. Aunque el suministro de agua volvió a su fuente original en octubre de 2015, los niveles de plomo no cayeron por debajo del límite federal hasta enero de 2017. Eso dejó a los residentes de Flint con una sensación duradera de incertidumbre sobre su salud y seguridad. “No fue como un huracán que vino y se fue, y luego se reconstruye”, dice Lauren Tompkins, exvicepresidenta de operaciones clínicas de Genesee Health System, una organización de atención médica sin fines de lucro en Flint. Coordinó los recursos de salud mental de emergencia disponibles para los residentes en respuesta a la crisis. “Las tuberías tardaron bastantes años en arreglarse. Así que estás constantemente en este estado, durante un largo período de tiempo, de preocupación”.

En muchos sentidos, la crisis del agua aún no ha terminado. Por ejemplo, los investigadores han descrito un aumento de la hiperactividad y los retrasos en el aprendizaje entre los niños. Los residentes aún no saben con certeza qué tan profundamente se vieron afectados ellos y sus familias por el agua contaminada, y si desencadenó los problemas de salud que están experimentando ahora. Tampoco saben si aparecerán nuevos problemas de salud en el futuro.

Eso es similar a lo que sucedió después del colapso parcial en la planta nuclear de Three Mile Island en Pensilvania en 1979, dice el coautor del estudio Dean G. Kilpatrick, profesor de psiquiatría en la Universidad Médica de Carolina del Sur, que investiga el TEPT y los eventos traumáticos. Si bien los lugareños no estuvieron expuestos a niveles peligrosos de radiación, el temor de que sufrieran daños duraderos en la salud mental. “Si algo es invisible, insípido, realmente no puedes saber si lo tienes o no”, dice Kilpatrick. “Incluso la percepción de que podría haber estado expuesto a algo, en sí mismo, es suficiente para generar muchos efectos a largo plazo en la salud mental”.

Con la ayuda de financiamiento y asistencia externos, los miembros de la comunidad de Flint ampliaron las ofertas de salud mental en Flint, tanto durante la crisis inicial como en los años siguientes. Sin embargo, solo el 34,8% de los encuestados dijo que le ofrecieron servicios de salud mental por síntomas relacionados con la crisis, aunque el 79,3% de los que les ofrecieron los servicios los aprovechó. Los autores del estudio argumentan que sus hallazgos indican que Flint aún necesita una mayor respuesta de salud mental por parte del gobierno local, estatal y federal. También hay lecciones importantes para otras ciudades que atraviesan crisis de agua, incluida Jackson, como lo importante que es brindar al público información clara y precisa.

En general, dice Reuben, es esencial reconocer que las crisis como la que sucedió en Flint pueden tener un impacto duradero en la salud mental. En Jackson, “Queremos que la comunidad sepa que estamos pensando en ellos y que vamos a pensar en su salud mental”, dice. “No solo una vez que los grifos estén limpios, sino potencialmente durante años después”.

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