La gente de Portland plantó árboles. Décadas después, surgió un patrón asombroso: ScienceAlert


Puede que el dinero no crezca de los árboles, pero algo aún mejor sí.

En un nuevo estudio dirigido por el Servicio Forestal del Departamento de Agricultura de EE. UU. (USDA), los investigadores encontraron que cada árbol plantado en una comunidad se asoció con reducciones significativas en la mortalidad cardiovascular y no accidental entre los humanos que viven cerca.

Además de eso, los autores del estudio concluyen que los beneficios económicos anuales de plantar árboles superan dramáticamente el costo de mantenerlos, por un factor de más de 1,000.

Estudios anteriores han relacionado la exposición a la naturaleza con una variedad de beneficios para la salud humana. El acceso a la naturaleza es un factor importante para la salud mental, y eso no necesariamente requiere que la vegetación sea un desierto primitivo. Las investigaciones muestran que los bosques urbanos y los árboles de las calles pueden ofrecer beneficios comparables.

Varios estudios longitudinales han demostrado que la exposición a más vegetación se asocia con una menor mortalidad no accidental, señalan los autores del nuevo estudio, y algunos también han relacionado la exposición a la vegetación con una reducción de la mortalidad cardiovascular y respiratoria.

“Sin embargo, la mayoría de los estudios utilizan imágenes satelitales para estimar el índice de vegetación, que no distingue diferentes tipos de vegetación y no puede traducirse directamente en intervenciones tangibles”, dice Payam Dadvand, investigador del Instituto de Salud Global de Barcelona (ISGlobal) y senior autor del nuevo estudio.

Para su estudio, Dadvand y sus colegas capitalizaron una campaña de plantación de árboles bien documentada que se desarrolló en Portland, Oregon, entre 1990 y 2019. Durante esas tres décadas, el grupo sin fines de lucro Friends of Trees plantó 49,246 árboles en las calles de Portland.

Fundamentalmente, mantuvieron registros de dónde y cuándo se plantó cada árbol. Por lo tanto, los investigadores pudieron observar la cantidad de árboles plantados en un vecindario en particular, o tramo del censo de EE. UU., cada uno de los cuales alberga a unas 4,000 personas, durante los últimos cinco, 10 o 15 años.

Usando datos de la Autoridad de Salud de Oregón, tLuego, asociaron los datos del árbol de cada tramo censal con su tasa de mortalidad, ya sea por causas cardiovasculares, respiratorias o no accidentales.

Los resultados revelan menor tasas de mortalidad en vecindarios con más árboles plantados, y los investigadores informan que esta asociación negativa es significativa tanto para la mortalidad cardiovascular como para la mortalidad general no accidental, especialmente entre los hombres y cualquier persona mayor de 65 años.

La asociación también se fortalece a medida que los árboles crecen, encontró el estudio. Los árboles plantados entre uno y cinco años anteriores se vincularon con una caída del 15 por ciento en la mortalidad, mientras que los árboles plantados entre los 11 y los 15 años anteriores se vincularon con una caída del 30 por ciento.

Por lo tanto, los árboles más viejos y más grandes se asociaron con mayores reducciones en la mortalidad. Entonces, si bien plantar nuevos árboles es excelente, este hallazgo sugiere que preservar los árboles grandes que ya existen es aún más importante para la salud pública (como también lo es para el bienestar de la vida silvestre).

Si bien estos enlaces no exactamente explicar cómo los árboles benefician la salud humana, la protección aparentemente mayor de los árboles más grandes tendría sentido, señalan los investigadores, ya que el tamaño aumenta la capacidad de un árbol para moderar factores de mortalidad conocidos como la contaminación del aire, la temperatura y el ruido.

“Observamos el efecto tanto en los vecindarios verdes como en los menos verdes, lo que sugiere que plantar árboles en las calles beneficia a ambos”, dice Geoffrey H. Donovan, economista del USDA y primer autor del estudio.

Si el valor de una vida humana adulta estadística es de 10,7 millones de dólares, como han determinado algunas agencias federales de EE. UU., los investigadores calculan que plantar un árbol en cada una de las 140 zonas censales de Portland generaría alrededor de 14,2 millones de dólares anuales en vidas salvadas.

Mantener esos 140 árboles costaría entre $3,000 y $13,000 por año, estiman los autores del estudio.

“Nuestros resultados proporcionan una base de evidencia importante para intervenciones tangibles (por ejemplo, plantar árboles) para aumentar la longevidad de los residentes urbanos”, dice Dadvand.

El estudio fue publicado en Medio Ambiente Internacional.