La misión DART de la NASA para estrellar asteroides está lista para el impacto

Cuando la Prueba de redirección de doble asteroide (DART) de la NASA se estrelle contra el diminuto asteroide Dimorphos, será nuestro primer intento de demostrar nuestra capacidad para desviar los peligrosos asteroides que se aproximan.

Durante décadas, los científicos de todo el mundo han estado escaneando el cielo en busca de asteroides potencialmente peligrosos en las cercanías de la Tierra. Y a medida que los astrónomos descubren asteroides cercanos a la Tierra en cantidades cada vez mayores, la atención ahora se dirige hacia cómo podemos proteger la Tierra en caso de que se descubra un asteroide en curso de colisión. Una técnica es la fuerza bruta, y para probarla, DART chocará con el Dimorphos de 560 pies de ancho (170 m) a las 7:14 p. m. EDT (23:14 GMT) el 26 de septiembre.

Dimorphos es miembro de un sistema binario con otro asteroide, el Didymos de 2600 pies de ancho (780 m), lo que lo convierte en el objetivo ideal para medir nuestras capacidades de desviación. El llamado “impacto cinético” de DART alterará la órbita de Dimorphos alrededor de Didymos, y debido a que las dos rocas están unidas gravitacionalmente, no hay posibilidad de que el impacto envíe a Dimorphos accidentalmente a toda velocidad por el espacio.

El experimento marca un cambio de ritmo para la NASA, que hasta la fecha ha centrado su nave espacial en la ciencia. Sin embargo, según Lindley Johnson, director de la Oficina de Coordinación de Defensa Planetaria de la NASA, la misión DART no significa un cambio en la política de pensar en objetos peligrosos, sino una continuación del trabajo realizado hasta ahora.

“Nuestro objetivo desde el principio ha sido no solo encontrar asteroides, sino también trabajar en la tecnología y las técnicas que se pueden usar para desviar un asteroide de una trayectoria de impacto, en caso de que alguna vez encontremos uno”, dijo a Space.com. “DART es solo una primera prueba en lo que vemos como un programa continuo”.

Las raíces de DART se remontan a 20 años atrás, cuando los científicos de la Agencia Espacial Europea consideraron una misión de impacto cinético llamada ‘Don Quijote’ (llamada así por el caballero del mismo nombre en la famosa novela española). Aunque esa misión en particular nunca se llevó a cabo, en 2011, representantes de la NASA y la ESA discutieron una posible misión conjunta de desviación llamada AIM (Misión de impacto de asteroides). Eso se convirtió en dos misiones independientes pero conectadas: DART y la misión Hera de la Agencia Espacial Europea, que dará seguimiento a DART, visitando Didymos y Dimorphos en 2026 para ver las consecuencias del impacto y realizar un estudio científico del sistema de doble asteroide.

Si DART tiene éxito, los científicos planetarios lo ven como solo el comienzo de nuestros esfuerzos para aprender a defender la Tierra de asteroides peligrosos.

“Ciertamente buscaremos hacer pruebas en el futuro, ya sea contra un tipo diferente de asteroide o para probar otra técnica, como un tractor de gravedad”, dijo Johnson. Un tractor de gravedad consiste en estacionar una gran nave espacial junto a un asteroide. La nave espacial, aunque pequeña en comparación con el asteroide, tendría suficiente gravedad para atraer al asteroide hacia ella. Encendiendo un motor de iones, el tractor, en teoría, podría alejar al asteroide de un curso de colisión con la Tierra.

Alternativamente, el empuje de un motor de iones también podría alejar un pequeño asteroide de la Tierra. O los reflectores solares colocados en la superficie de un asteroide podrían usar la luz del sol para alejar la roca espacial.

“Hay muchas ideas por ahí”, dijo Johnson.

Sin embargo, aunque estos métodos de desviación deberían funcionar para asteroides más pequeños de la escala de Dimorphos, desplazar asteroides más grandes requerirá un golpe mayor. Ser capaz de desviar un asteroide de 0,6 millas de ancho (1 kilómetro) sería “el sueño”, según Patrick Michel, científico del Centro Nacional Francés de Investigación Científica (CNRS) e investigador principal de la misión Hera.

Pero tiene dudas de que podamos desviar un asteroide tan grande usando solo un impactador cinético. “No creo que eso funcione porque es demasiado grande”, dijo a Space.com.

Entonces, ¿qué podría funcionar contra un asteroide más grande? “Tenemos un umbral de tamaño en el que tenemos que mencionar la ‘mala palabra’: nuclear”, dijo Michel. “Se necesitaría tanta energía para mover un asteroide del tamaño de un kilómetro que solo un dispositivo nuclear puede proporcionarla. Lo bueno es que conocemos casi todos los objetos de 1 kilómetro y ninguno nos amenaza, al menos durante el próximo siglo”.

En teoría, eso nos da tiempo, aunque es posible que aún se pueda descubrir un asteroide en curso de colisión, dado que todavía hay un número significativo de estas rocas espaciales por encontrar.

Los astrónomos predicen que hay alrededor de 25.000 objetos de tamaño considerable que cruzan la órbita de la Tierra. De los que tienen más de 0,6 millas (1 kilómetro) de diámetro y que podrían amenazar a la civilización si impactan, se ha descubierto alrededor del 97 %. Para los más pequeños, de 460 pies (140 metros) de ancho o más grandes y que podrían causar un daño regional significativo si chocan con la Tierra, hasta ahora se ha encontrado un 42% estimado. No se ha encontrado que ninguno esté en curso de colisión con la Tierra, al menos no en el próximo siglo más o menos.

Y los científicos todavía están buscando, con la contribución de numerosos observatorios terrestres y espaciales. Los telescopios Pan-STARRS en Hawái y Catalina Sky Survey en Arizona están financiados por la NASA para realizar búsquedas de asteroides cercanos a la Tierra, y el Observatorio Vera C. Rubin en Chile también desempeñará su papel cuando comience las operaciones científicas a finales de esta década. . En el espacio, la misión NEOWISE de la NASA, un nuevo propósito dado a la antigua nave espacial Wide-field Infrared Survey Explorer, ha liderado la carga, encontrando miles de asteroides.

Juntas, estas búsquedas ahora encuentran en promedio alrededor de 500 objetos cercanos a la Tierra (NEO) de tamaño considerable cada año, según la NASA. Pero de los 25.000 presuntos asteroides cercanos a la Tierra de más de 460 pies, solo se han identificado unos 10.000 hasta ahora, lo que significa que, al ritmo actual de descubrimiento, llevará otros 30 años encontrarlos a todos.

En un intento por acelerar las cosas, la NASA planea lanzar la misión NEO Surveyor no antes de 2026. Como un telescopio espacial infrarrojo, NEO Surveyor buscará y caracterizará todos los asteroides y cometas peligrosos de más de 460 pies que se aventuran dentro de 30 millones de millas. (50 millones de km) de la Tierra.

“NEO Surveyor está diseñado para encontrar la población restante de asteroides en 10 años”, dijo Johnson.

Y aunque DART es la primera misión que intenta desviar un asteroide, las agencias espaciales de todo el mundo han estado visitando asteroides a lo largo de los años. La misión NEARShoemaker de la NASA visitó y aterrizó en el asteroide cercano a la Tierra Eros en 2001, y las misiones de retorno de muestras Hayabusa y Hayabusa2 de JAXA visitaron los asteroides cercanos a la Tierra Itokawa y Ryugu. La misión OSIRIS-REx de la NASA actualmente está trayendo a casa muestras del asteroide Bennu y, por supuesto, Hera se unirá a las filas después de su lanzamiento en 2024. Estas misiones están caracterizando diferentes tipos de asteroides cercanos a la Tierra y determinando su composición y estructura interna, todo lo cual ayuda informar qué tan bien podrían funcionar las misiones de desviación.

Por ahora, sin embargo, todos los ojos están puestos en DART y su cita con Didymos y Dimorphos el 26 de septiembre. Si la misión funciona según lo planeado, y eso todavía es un gran “si”, entonces nos dará confianza en que los humanos tienen una solución viable. Método para proteger la Tierra.

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