La perspectiva de una enfermera: las incógnitas del tratamiento


Por Alison Massey, contada a Susan Bernstein

Hay una percepción de que la quimioterapia es como los tratamientos de hace 20 o 30 años. Piensan que tendrá efectos secundarios que no son tolerables, pero hemos logrado avances significativos en el manejo de las toxicidades que acompañan a estos medicamentos contra el cáncer. La gente piensa que la quimioterapia los enfermará, pero ese no es el caso. Cada régimen de tratamiento individual tiene su propio perfil de efectos secundarios. Si observa la lista de posibles efectos secundarios, las personas pueden sentirse abrumadas. La mayoría de las personas experimentarán un efecto secundario, pero nadie sufre todos los efectos secundarios posibles.

En general, las personas estarán un poco cansadas o tendrán un bajo nivel de energía durante unos días. Pero entre sus tratamientos, esperamos que pueda vivir su vida normal. Tenemos muchas personas que continúan trabajando entre sus tratamientos.

Las náuseas son otro efecto secundario común, pero también hemos avanzado en cómo controlar las náuseas que puede experimentar durante sus tratamientos. Podemos ofrecer a los pacientes una variedad de medicamentos contra las náuseas. Algunos tratamientos causan pérdida de cabello y, si ese es el caso, se lo informamos por adelantado. Es importante tener en cuenta que la gran mayoría no provocan la caída del cabello, aunque algunos pueden causar adelgazamiento del cabello. Definitivamente tenemos formas de ayudarlo a manejar estos problemas, incluso ofrecer una receta para pelucas u otros recursos. Con el adelgazamiento del cabello, también podemos verificar ciertos laboratorios o involucrar a nuestros colegas de dermatología para que lo ayuden.

La fatiga es lo principal que puede experimentar con la radiación. La radiación puede causar inflamación en su cuerpo ya que mata el cáncer. Es la inflamación la que causa los efectos secundarios. Dependiendo de lo que se esté irradiando, es posible que sienta dolor. Por ejemplo, si está recibiendo radiación pulmonar, su esófago puede verse afectado porque la radiación puede estar cerca de esa área de su cuerpo. Si es así, es posible que tenga dolor al tragar o dificultad para tragar. Incluso puede sentir que la comida se atasca después de tragarla. Es posible que las personas que reciben radiación no se den cuenta de que podría afectar la deglución de alimentos.

A veces, las personas necesitarán radiación para una lesión dolorosa. Mientras recibe radiación en un lugar particular para personas con cáncer de pulmón avanzado, es posible que tenga un brote de ese dolor. En última instancia, la esperanza es que el dolor desaparezca. Durante este tiempo, también podemos tratarlo con medicamentos para el dolor o esteroides como la dexametasona para minimizar la inflamación que causa el dolor.

Inhibidores de puntos de control [immunotherapy medications for lung cancer] puede tener efectos secundarios, pero son diferentes a la quimioterapia porque actúan sobre su sistema inmunológico. Estos medicamentos pueden sobreactivar su sistema inmunológico, lo que conduce a los efectos secundarios. A veces, vemos pacientes que desarrollan dermatitis, que aparece como una erupción, o experimentan colitis que causa diarrea, o neumonitis de los pulmones, que puede causar dificultad para respirar o tos. Los inhibidores de puntos de control también pueden causar artritis o miositis, que es la inflamación de los músculos. A veces, incluso podemos ver hinchazón de las articulaciones. Es importante que si los pacientes notan algún síntoma nuevo mientras toman un inhibidor de puntos de control, nos lo informen para que podamos iniciar el tratamiento. Cuanto antes nos informe sobre estos efectos secundarios, antes podremos tratarlos y revertirlos.

La ansiedad y la depresión son dos cosas con las que nos enfrentamos muy a menudo durante el tratamiento del cáncer. En mi experiencia, las personas pueden sentirse perdidas cuando reciben el diagnóstico por primera vez. Pero una vez que haya encontrado a su oncólogo y a todo su equipo de apoyo contra el cáncer, y sepa que tiene un plan de ataque para tratar su cáncer, la mayoría de las personas se sienten mejor. Muchos tienen miedo de los tratamientos contra el cáncer y el impacto potencial del tratamiento en su calidad de vida. Les hacemos saber a las personas que aún pueden vivir su vida y que deben continuar haciendo las cosas que disfrutan.

Su estado de ánimo y perspectiva pueden depender de dónde se encuentre en el curso de su tratamiento contra el cáncer o de la progresión de la enfermedad. Al principio, la mayoría de las personas son más funcionales y tienen menos fatiga. Es posible que algunas personas aún puedan trabajar. Otros pueden necesitar pasar el rato en casa durante unos días después de cada tratamiento. Nuestro objetivo es que no se quede en cama todo el tiempo que reciba tratamiento para el cáncer. Mantenga un horario activo tanto como pueda. Tenga en cuenta que estará cansado después de su tratamiento y planifique para esos días. ¡Y no olvides pedir ayuda si la necesitas!

Dormir bien también puede afectar su estado de ánimo y su calidad de vida. Muchos de nuestros pacientes tienen insomnio. A menudo, la ansiedad puede estar causando ese insomnio. Tu mente está acelerada, así que no puedes dormir. Además, algunos de los medicamentos que toma para las náuseas o los esteroides para la inflamación pueden acelerarlo y causarle insomnio. Y a veces una tos molesta puede interrumpir tu sueño.

Algunas personas con cáncer de pulmón pueden necesitar oxígeno suplementario. En mi experiencia, las personas luchan con la idea de usar oxígeno porque, al igual que la asociación con la caída del cabello, ahora las personas en el exterior pueden ver que están enfermas. Pero desde una perspectiva médica, es importante usarlo si lo necesita.

La pérdida de la función sexual es algo que podemos ver tanto en hombres como en mujeres. En mi experiencia, los hombres son más explícitos al respecto, ¡así que hablen, señoras, si tienen alguna inquietud! La disfunción eréctil puede afectar a los hombres durante el tratamiento del cáncer. Las mujeres pueden experimentar sequedad vaginal o dolor durante las relaciones sexuales. Si eso sucede y nos informa, podemos derivarlo a un médico de salud sexual. Los tratamientos también pueden afectar los ciclos menstruales de las mujeres. Si es alguien que podría quedar embarazada, debe tener cuidado de usar métodos anticonceptivos mientras recibe tratamiento para el cáncer.