La primera vacuna contra el RSV podría aprobarse en 2023


El virus respiratorio sincitial (VSR) suele causar síntomas leves parecidos a los de un resfriado, pero puede ser grave en personas vulnerables

CDC/Biblioteca de fotografías científicas/Alamy

El virus respiratorio sincitial, mejor conocido como RSV, es una de las principales causas de muerte de personas muy jóvenes y muy ancianas, pero es casi seguro que estamos en un punto de inflexión en la batalla para evitar que sea tan letal.

El 17 de enero, Moderna informó resultados prometedores de un ensayo de vacuna en adultos mayores, el último de cuatro ensayos de este tipo realizados por varias compañías farmacéuticas para anunciar resultados muy alentadores. Esto puede significar que 2023 es el año en que se aprueba la primera vacuna contra el RSV en cualquier parte del mundo.

Además, en 2022 se aprobó en la Unión Europea y el Reino Unido un tratamiento de anticuerpos de larga duración que evita que los bebés sanos contraigan el VRS. Si estas medidas preventivas cumplen con su promesa, juntas podrían salvar decenas de miles de vidas.

RSV nos infecta a todos durante nuestra vida. En la mayoría de las personas, provoca síntomas parecidos a los del resfriado, pero entre los más vulnerables, como los bebés y las personas mayores, puede ser mortal.

Alrededor de 100.000 niños, la mayoría de los cuales son muy pequeños, mueren de RSV cada año en todo el mundo, dice Harish Nair de la Universidad de Edimburgo, Reino Unido. De estas muertes, el 97 por ciento ocurren en países de ingresos bajos o medios, dice.

Cuando se trata de muertes en personas mayores, no sabemos los números exactos, dice Nair. Los países de altos ingresos informan al menos 15 000 muertes por RSV de adultos al año, y el riesgo aumenta con la vejez. Sin embargo, como a la mayoría de las personas no se les hace la prueba del virus, la cifra real es probablemente dos o tres veces mayor, dice. No hay estadísticas disponibles sobre las muertes por RSV entre las personas mayores en los países de ingresos bajos y medios.

Por cada muerte por RSV, muchas más personas se enferman gravemente, y millones necesitan hospitalización.

Históricamente, el desarrollo de vacunas contra el RSV ha sido difícil porque la proteína principal en el exterior del virus, llamada proteína F, cambia de forma cuando infecta las células. Los anticuerpos más efectivos, ya sean naturales o fabricados en fábrica, se dirigen a una parte de esta proteína que solo se expone antes de este cambio de forma.

En 2013, investigadores de los Institutos Nacionales de Salud de EE. UU. revelaron una forma sintética de la proteína F que se bloquea en la forma previa a la infección. Empresas como GSK, Pfizer y Moderna han desarrollado vacunas basadas en esta proteína cerrada.

Las vacunas GSK y Pfizer consisten en la proteína en sí, mientras que la vacuna Moderna contiene una secuencia de ARNm que la codifica, lo que permite que las células produzcan la proteína después de la inyección.

En ensayos en personas de 60 años o más, cada vacuna fue más del 80 por ciento efectiva para prevenir infecciones sintomáticas.

Esto sugiere que ofrecer de forma rutinaria una de estas vacunas contra el RSV a personas de 60 años o más podría salvar muchas vidas, pero Nair espera que esta implementación ocurra solo en países de altos ingresos, ya que la falta de pruebas significa que algunos países de bajos ingresos son menos consciente del número de víctimas del RSV y la necesidad de una vacuna.

Todavía no sabemos qué tan efectiva será cualquier vacuna contra el RSV entre los niños pequeños, ya que los ensayos aún se encuentran en las primeras etapas. Pero en noviembre de 2022, Pfizer informó que cuando su vacuna se administró durante el embarazo, fue alrededor del 80 por ciento efectiva para prevenir infecciones graves en bebés hasta 90 días después del nacimiento, y esta protección luego se desvaneció gradualmente.

La protección inicial es el resultado de que los bebés adquieran anticuerpos a través de la placenta, que luego circulan en su sangre.

Se puede proporcionar una protección similar mediante la inyección de anticuerpos fabricados en fábrica. En 2022, la UE y el Reino Unido aprobaron un anticuerpo llamado nirsevimab (Beyfortus) después de que los estudios demostraran que recibir una sola inyección antes de la temporada del VSR protegía a los bebés contra infecciones graves. El anticuerpo está siendo evaluado para su aprobación en los Estados Unidos.

Nirsevimab no es el primer anticuerpo para prevenir la infección por RSV, pero persiste durante mucho más tiempo en el cuerpo, por lo que es factible administrarlo a bebés sanos como medida preventiva. Sin embargo, su fabricante AstraZeneca aún no ha anunciado el costo del anticuerpo, dice Nair. Los anticuerpos fabricados en fábrica tienden a ser muy caros.

Pero, dado que se espera que la vacuna de Pfizer sea aprobada en muchos países para su uso durante el embarazo, algunas naciones pronto podrían tener dos opciones para prevenir las infecciones por RSV en los bebés: el anticuerpo y la vacuna administrada durante el embarazo. Dado que la mitad de todas las muertes por RSV en niños ocurren en bebés menores de seis meses, esto podría reducir sustancialmente las muertes infantiles.

Entonces, hay muchas razones para ser optimistas de que veremos una gran caída en las muertes y complicaciones médicas causadas por RSV.

“Están llegando nuevos productos”, dice Nair. “Las nuevas tecnologías están llegando. Parece muy, muy prometedor”.

Más sobre estos temas: