La temporada de gripe podría ser difícil este año: Vacunas


Los funcionarios de salud predicen que este invierno podría ver una temporada de gripe activa además de posibles aumentos repentinos de COVID. En definitiva, es un buen año para ser un virus respiratorio. Izquierda: imagen de partículas del virus SARS-CoV-2 omicron (rosa) que se replican dentro de una célula infectada (verde azulado). Derecha: Imagen de un virus de influenza H3N2 inactivo.

NIAID/fuente científica


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Los funcionarios de salud predicen que este invierno podría ver una temporada de gripe activa además de posibles aumentos repentinos de COVID. En definitiva, es un buen año para ser un virus respiratorio. Izquierda: imagen de partículas del virus SARS-CoV-2 omicron (rosa) que se replican dentro de una célula infectada (verde azulado). Derecha: Imagen de un virus de influenza H3N2 inactivo.

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La gripe prácticamente desapareció durante dos años mientras se desataba la pandemia. Pero la influenza parece estar lista para reaparecer este año en los EE. UU., amenazando con causar una temida “demia gemela”.

Si bien tanto la gripe como el coronavirus son notoriamente impredecibles, existe una buena posibilidad de que los casos de COVID vuelvan a surgir este invierno, y hay señales preocupantes de que la gripe también podría regresar.

“Este podría muy bien ser el año en el que veamos una doble pandemia”, dice el Dr. William Schaffner, profesor de enfermedades infecciosas en la Universidad de Vanderbilt. “Es decir, tenemos un aumento de COVID y, simultáneamente, un aumento de la influenza. Podríamos tener ambos afectando a nuestra población al mismo tiempo”.

La indicación más fuerte de que la gripe podría afectar a los EE. UU. este invierno es lo que sucedió durante el invierno del hemisferio sur. La gripe volvió a algunos países, como Australia, donde la infección respiratoria comenzó a aumentar meses antes de lo normal y provocó una de las peores temporadas de gripe de los últimos años.

Lo que sucede en el invierno del hemisferio sur a menudo presagia lo que sucederá al norte del ecuador.

“Si tenemos una temporada de influenza grave, y si las variantes de omicron continúan causando una enfermedad principalmente leve, el próximo invierno podría ser una temporada de gripe mucho peor que la COVID”, advierte Schaffner.

Y la combinación de los dos virus podría afectar seriamente el sistema de salud, dice. Los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades estiman que la gripe provoca entre 140.000 y 710.000 hospitalizaciones al año.

“Deberíamos estar preocupados”, dice el Dr. Richard Webby, especialista en enfermedades infecciosas del St. Jude Children’s Research Hospital. “No creo necesariamente que sea una preocupación de correr por las colinas. Pero tenemos que estar preocupados”.

La razón principal por la que la gripe básicamente desapareció en los últimos dos años fueron los cambios de comportamiento que las personas hicieron para evitar el COVID, como quedarse en casa, evitar las reuniones públicas, usar máscaras y no viajar. Eso también evitó que los virus de la gripe se propaguen. Pero esas medidas en su mayoría han sido abandonadas.

“A medida que las medidas comunitarias de mitigación comienzan a implementarse en todo el mundo y las personas regresan a sus actividades normales, la gripe ha comenzado a circular en todo el mundo”, dice la Dra. Alicia Fry, quien dirige la epidemiología y prevención de la influenza para los CDC. “Podemos esperar una temporada de gripe este año, seguro”.

Niños pequeños en riesgo especialmente alto

El CDC informa que la gripe ya está comenzando a propagarse en partes del sur, como Texas. Y los expertos advierten que los niños muy pequeños pueden correr un riesgo especial este año.

Aunque el COVID-19 generalmente ha sido leve para los jóvenes, la gripe suele representar la mayor amenaza tanto para los ancianos como para los niños. La principal cepa de gripe que circula actualmente, H3N2, tiende a afectar duramente a los ancianos. Pero los expertos en salud también están preocupados por los niños pequeños que no han estado expuestos a la gripe durante dos años.

“Están los niños de 1 año, los niños de 2 años y los niños de 3 años que lo verán por primera vez, y ninguno de ellos tiene inmunidad preexistente a la influenza”, dice el Dr. Helen Chu, profesora asistente de medicina y alergias y enfermedades infecciosas y profesora asistente adjunta de epidemiología en la Universidad de Washington.

De hecho, la gripe parece haber afectado especialmente a los jóvenes en Australia.

“Sabemos que las escuelas son realmente los lugares donde se propaga la influenza. Realmente se consideran los impulsores de la transmisión”, dice Chu. “Serán los esparcidores. Luego se lo llevarán a casa a los padres. Luego, los padres lo llevarán al lugar de trabajo. Se lo llevarán a los abuelos que están en un asilo de ancianos. Y luego esas poblaciones luego enfermarse bastante de gripe”.

“Creo que nos dirigimos a una mala temporada de gripe”, dice Chu.

La ‘interferencia viral’ podría compensar los riesgos

Algunos expertos dudan de que el COVID y la gripe lleguen al país simultáneamente debido a un fenómeno conocido como “interferencia viral”, que ocurre cuando la infección con un virus reduce el riesgo de contraer otro. Esa es otra posible razón por la que la gripe desapareció en los últimos dos años.

“Es posible que estos dos virus ocurran durante la misma temporada, pero mi intuición es que ocurrirán secuencialmente en lugar de ambos al mismo tiempo”, dice Webby. “Así que estoy menos preocupado por la doble pandemia”.

Sin embargo, Webby y otros instan a las personas a asegurarse de que todos los miembros de la familia se vacunen contra la gripe lo antes posible, especialmente si la temporada de gripe también llega temprano en los EE. UU. (La mayoría de los años, los funcionarios no comienzan a presionar a las personas para que se vacunen contra la gripe hasta octubre).

Hasta ahora, parece que las vacunas contra la gripe de este año son una buena combinación con las cepas circulantes y, por lo tanto, deberían brindar una protección eficaz.

Pero los funcionarios de salud temen que menos personas se vacunen contra la gripe este año de lo habitual debido al sentimiento antivacunas que aumentó en reacción a las vacunas contra el COVID. Las tasas de vacunación contra la gripe ya están rezagadas.

“Nos preocupa que las personas no se vacunen. Y la vacuna contra la influenza es la mejor herramienta de prevención que tenemos”, dice Fry de los CDC.

Fry también espera que algunos de los hábitos que las personas desarrollaron para luchar contra el COVID continúen y ayuden a mitigar el impacto de la gripe.

“El comodín aquí es que no sabemos cuántas prácticas de mitigación usará la gente”, dice Fry. “Por ejemplo, las personas ahora se quedan en casa cuando están enfermas en lugar de ir a trabajar. Mantienen a sus hijos fuera de la escuela. Las escuelas son estrictas en cuanto a no permitir que los niños vayan a la escuela si están enfermos. Todo este tipo de cosas podrían reducir la transmisión .”