Los científicos arruinan una deliciosa lubina para investigar por qué algunos órganos no se fosilizan

Si todos los seres vivos murieran en este momento, según algunas estimaciones, solo alrededor del 1 por ciento se convertiría en fósil. Aún menos tendrían tejidos blandos preservados. Estos raros fósiles de tejido ofrecen pistas cruciales sobre la biología y la evolución, pero su formación sigue siendo un misterio. ¿Por qué los científicos encuentran intestinos fosilizados, por ejemplo, pero nunca un hígado fosilizado?

Los fósiles se desarrollan cuando los minerales reemplazan las partes del cuerpo de los organismos que mueren y quedan enterrados en sedimentos, como la mezcla de lodo y agua de mar en el fondo del océano. A los paleontólogos les gusta especialmente el fosfato de calcio, un mineral que forma fósiles, porque puede preservar los órganos blandos con un detalle exquisito, a veces hasta el núcleo celular. Este mineral se forma solo bajo condiciones de acidez específicas, por lo que los científicos han planteado la hipótesis durante décadas de que las diferencias entre los niveles de pH de los órganos en descomposición determinan cuáles se conservan.

Para comprender mejor cómo cambian los órganos después de la muerte, el paleontólogo de la Universidad de Birmingham, Thomas Clements, hizo un viaje a la pescadería con un plan para arruinar cuatro deliciosas lubinas. Su equipo metió sondas de pH en los órganos internos de los peces, luego sumergió los cadáveres en agua de mar artificial y los dejó pudrirse.

Durante 70 días, los investigadores observaron cómo la lubina se hinchaba, mudaba su carne y se desintegraba en montones de huesos mientras las sondas monitoreaban la química cambiante de las partes del cuerpo. Los resultados, publicados recientemente en Paleontología, muestran que dentro de las 24 horas, la acidez de cada órgano alcanzó el rango correcto para que el fosfato de calcio cristalizara, y estas condiciones duraron hasta cinco días. El equipo esperaba encontrar marcadas diferencias entre los órganos, pero en lugar de eso, todo el cadáver se pudrió uniformemente en una sopa relativamente homogénea de subproductos de descomposición, retenidos dentro por la piel hasta por 20 días.

Este sorprendente resultado llevó a los investigadores a considerar otros factores que podrían ayudar a la fosilización, como los niveles de fósforo dentro de los tejidos de un órgano. “Los músculos están llenos de fosfato”, dice Clements. “Si ya tiene el fosfato allí, entonces ya existe una alta probabilidad de que [the organ] será reemplazado por fosfato de calcio”.

“Sería interesante hacer esto en [nonfish organisms] también”, dice la paleontóloga Victoria McCoy de la Universidad de Wisconsin-Milwaukee, que no participó en el estudio. Ella sugiere que el trabajo futuro podría monitorear otros aspectos de los entornos dentro de los órganos en descomposición, como las concentraciones de varios elementos. Los investigadores también podrían investigar si las estructuras físicas de los tejidos influyen en la formación de minerales. “En muchos sentidos, plantea más preguntas de las que habrían surgido si hubieran encontrado gradientes de pH específicos de órganos”, dice McCoy. “Pero eso es lo que lo hace tan genial”.