Los murciélagos se gruñen como cantantes de death metal y probablemente no sea por amor : ScienceAlert


Cuando se trata de cantar, la mayoría de las especies de murciélagos golpean con dientes sobre garras. Claro, sus canciones pueden no estar en la lista de los 20 mejores de todos, pero tSus gritos abarcan un tremendo rango de frecuencia de alrededor de 7 octavas de 1 a 120 kilohercios, elevándose mucho más allá del rango del oído humano.

Gracias a un nuevo estudio de la anatomía de los murciélagos realizado por investigadores del Universidad del Sur de Dinamarca, ahora tenemos una mejorr idea acerca de cómo los hacen, y por qué.

En frecuencias más altas, las llamadas de murciélagos se utilizan para la ecolocalización. Los gritos de baja frecuencia son la forma en que los murciélagos hablan entre sí.

Fascinantemente, para hacer sus llamadas de tono más bajo y gruñidos, los murciélagos usan estructuras en su garganta análogas a las que usan los gruñidores de death metal y los cantantes de garganta de Tuvan.

Estos se llaman pliegues ventriculares o cuerdas vocales falsas, y los murciélagos parecen usarlos para producir sonidos entre 1 y 5 kilohercios, a menudo en situaciones antagónicas. Esto parece sugerir que estas llamadas se usan al menos a veces para lanzar desafíos o advertencias a otros murciélagos.

“Identificamos por primera vez qué estructuras físicas dentro de la laringe oscilan para hacer sus diferentes vocalizaciones”, dice el biólogo Coen Elemans de la Universidad del Sur de Dinamarca.

“Por ejemplo, los murciélagos pueden hacer llamadas de baja frecuencia, usando sus llamadas ‘cuerdas vocales falsas’, como lo hacen los cantantes humanos de death metal”.

En humanos, tLos pliegues ventriculares se ubican por encima de las cuerdas vocales, pero no están directamente involucrados en la producción de sonidos normales para hablar o cantar. Se cree que ayudan a proteger las cuerdas vocales, ayudan a mantener la presión y posiblemente ayudan a dar forma a la voz. Solo en formas especializadas de vocalización, como el canto, estos pliegues están directamente involucrados en la producción de sonido.

La mayoría de los mamíferos, incluidos los humanos, tienen un rango vocal de aproximadamente 3 a 4 octavas (aunque hay excepciones extremas). Para descubrir cómo los murciélagos pueden producir un rango de frecuencia comparativamente amplio, Elemans y su equipo, dirigido por Jonas Håkansson de la Universidad del Sur de Dinamarca, decidieron que necesitaban realizar algunos experimentos.

Sacrificaron 8 especímenes adultos de murciélagos de Daubenton capturados en la naturaleza (Myotis daubentonii) y extrajo sus aparatos laríngeos. Luego, montaron 5 de las laringe en una configuración experimental diseñada para reproducir la dinámica de la vocalización y aplicaron un flujo de aire para crear sonido. Todo esto fue filmado a 250.000 cuadros por segundo para capturar los matices más pequeños de la producción de sonido.

El aprendizaje automático se utilizó para reconstruir el movimiento de las membranas vocales que estaban oscurecidas por otras estructuras laríngeas.

Descubrieron que las cuerdas vocales vibraban a frecuencias entre 10 y 95 kilohercios. Este es un rango consistente con chirridos de ecolocalización. Las llamadas más altas se hacen utilizando una membrana vocal del grosor de un micrómetro, una estructura en el extremo de la cuerda vocal que nuestros ancestros primates probablemente también tenían, pero se perdieron en el camino para convertirse en humanos.

“Hemos filmado directamente estas membranas vocales por primera vez”, explica Håkansson.

“Para mostrar sus vibraciones necesitábamos filmar a velocidades extremadamente altas, hasta 250.000 fotogramas por segundo. Vemos muchas adaptaciones en la laringe, que creemos que son responsables de la capacidad del murciélago para hacer llamadas de muy alta frecuencia muy rápido, de modo que puede atrapar insectos mientras vuela”.

Sin embargo, las frecuencias más bajas, entre 1 y 3 kilohercios, hicieron vibrar los pliegues ventriculares. Estos, concluyó el equipo, probablemente estaban involucrados en los gruñidos más bajos emitidos por los murciélagos.

No está del todo claro qué significan estos gruñidos. Los investigadores atraparon nueve murciélagos más y los grabaron vocalizando. Solo tres de los murciélagos gruñeron: cuando los devolvieron al gallinero después de pesarlos o cuando los acarició un humano. Esto podría ser una pista sobre el propósito del gruñido, dicen los investigadores.

“Algunos parecen agresivos, algunos pueden ser una expresión de molestia y otros pueden tener una función muy diferente”, dice el biólogo Lasse Jakobsen de la Universidad del Sur de Dinamarca. Pero, agregó, “aún no lo sabemos”.

Estamos seguros de que los resultados de cualquier estudio futuro sobre las vocalizaciones de los murciélagos serán música para nuestros oídos.

La investigación del equipo ha sido publicada en PLOS Biología.