Los primeros parientes de los primates vivieron en el Ártico hace 52 millones de años


El análisis de dientes fosilizados de la isla de Ellesmere, Canadá, revela que parientes extintos de monos y simios llegaron al Ártico durante un período en el que el clima era más cálido

La vida


25 enero 2023

Reconstrucción artística de Ignacius dawsonae

Kristen Miller, Instituto de Biodiversidad, Universidad de Kansas

Los parientes de los primates que habitaban en los árboles vivían en los bosques pantanosos del Ártico hace 52 millones de años, cuando el clima era unos 13 °C más cálido que en la actualidad.

“Estas criaturas son los primeros y únicos parientes de primates que se sabe que llegaron al Ártico”, dice Kristen Miller de la Universidad de Kansas.

Los primates, que incluyen monos y simios, descienden de mamíferos parecidos a las ardillas que sobrevivieron a la extinción masiva que mató a la mayoría de los dinosaurios hace 66 millones de años.

Miller y sus colegas tomaron fotografías de alrededor de 40 fósiles de dientes y mandíbulas que se habían recolectado previamente en la isla de Ellesmere, Canadá, que se encuentra dentro del círculo polar ártico. Estudios previos habían fechado los fósiles hace 52 millones de años, pero no identificaron de qué especie eran.

Mediante el uso de un análisis estadístico para comparar el tamaño y la curvatura de los dientes fosilizados con los de los parientes primates vivos y extintos, el equipo descubrió dos nuevas especies de parientes primates, a las que llamaron ignacio mckennai y ignacio dawsonae después de los paleontólogos que los recogieron por primera vez.

“Los mamíferos tienen una anatomía dental muy complicada, lo que significa que podemos usar dientes como huellas dactilares en la escena del crimen para diferenciar una especie de otra”, dice Chris Beard, también de la Universidad de Kansas.

Otras especies del género Ignacio se han encontrado en otras partes de América del Norte, pero su relación exacta con los primates modernos está sujeta a debate.

El análisis del equipo sugiere que las especies que habitan en el Ártico probablemente evolucionaron a partir de un antepasado parecido a una ardilla listada que migró hacia el norte desde regiones de latitudes medias de América del Norte a medida que el clima se calentaba. En comparación con su antepasado común, I. dawsonae habría sido el doble de grande y yo.mckennai cuatro veces más grande, dice Beard.

El análisis de los dientes también reveló que las criaturas probablemente evolucionaron para comer una dieta de nueces duras y corteza de árbol para hacer frente a la falta de frutas más blandas, que se supone que son su alimento preferido, durante los seis meses en que falta la luz del sol tan al norte.

Los hallazgos brindan información sobre cómo los animales pueden hacer frente al calentamiento global. “Es probable que algunos tipos de animales se muevan hacia el norte hacia el Ártico, pero muchos otros no podrán hacerlo, de la misma manera que nuestro Ignacio las especies lo lograron, pero muchos otros primates que viven en latitudes más bajas no”, dice Beard. Otros animales que vivían en la isla de Ellesmere en ese momento incluían cocodrilos y tapires, dice Miller.

“Esto es importante para ampliar nuestra perspectiva sobre la biología de los primates y los rangos geográficos en el pasado”, dice Kenneth Rose de la Universidad Johns Hopkins en Maryland. “Los diagnósticos de las dos nuevas especies son apropiados y científicamente sólidos. Las inferencias dietéticas son razonables”.

Suscríbete a Wild Wild Life, un boletín mensual gratuito que celebra la diversidad y la ciencia de los animales, las plantas y otros habitantes extraños y maravillosos de la Tierra.

Más sobre estos temas: