Los trabajadores tecnológicos con visas H-1B podrían tener que autodeportarse si son despedidos


Los despidos masivos han dejado a decenas de importantes empresas tecnológicas y nuevas empresas con una hemorragia de trabajadores antes de la temporada navideña, culminando un año de contracción en esas empresas. Eso deja a miles de exempleados apresurándose a encontrar un nuevo trabajo en una industria que actualmente se está contrayendo, una tarea abrumadora para los ciudadanos estadounidenses y una situación con consecuencias que pueden cambiar la vida de los trabajadores despedidos con visas H-1B.

El programa de visas H-1B es una vía de trabajo temporal a través de la cual las empresas estadounidenses pueden emplear a extranjeros altamente calificados en “ocupaciones especializadas”. Según el Departamento de Trabajo, el programa está destinado a servir a los empleadores que de otro modo no podrían “obtener las habilidades y capacidades comerciales necesarias” de la fuerza laboral estadounidense. Las visas tienen un límite de 85.000 por año y se emiten por tres años, con posibilidad de prórroga. Una vez que un trabajador H-1B ha perdido su trabajo, solo puede permanecer legalmente en los EE. UU. durante 60 días, a menos que encuentre un nuevo trabajo o sea reclasificado a una visa diferente.

Sam, quien lo solicitó Razón no usar su nombre real, por temor a represalias, está mirando hacia abajo de la fecha límite. Hasta el viernes, trabajó en Carvana, un minorista de autos usados ​​en línea. “Pensé, ‘OK, esta es mi oportunidad para ingresar al espacio tecnológico'”, dice. “Desarraiqué mi vida… y me mudé a una ciudad donde no conocía a nadie”. Ahora, llama a la situación en la empresa “un desastre absoluto”.

Citando presiones económicas, Carvana recientemente despidió a 1500 empleados, lo que representa el 8 por ciento de su fuerza laboral. A ellos se unen más de 40,000 trabajadores tecnológicos que perdieron sus trabajos en noviembre, “más del doble de la cantidad de cualquier otro mes en 2022, según Layoffs.fyi”, escribe Kenrick Cai para Forbes. Stripe, Salesforce, Meta y Amazon han anunciado despidos generalizados. Twitter, bajo el nuevo propietario Elon Musk, ha hecho olas por su muy público recorte de personal, que ha afectado a miles.

No está claro cuántos trabajadores H-1B se encuentran entre los despedidos, pero se sabe que estos titulares de visas representan una parte importante de la fuerza laboral de muchas empresas tecnológicas. Utilizando los datos de los Servicios de Ciudadanía e Inmigración de EE. UU., la Fundación Nacional para la Política Estadounidense estima que aproximadamente el 8 por ciento de los 7500 empleados de Twitter tienen visas H-1B, mientras que entre el 4 y el 5 por ciento (aproximadamente entre 300 y 350) de los empleados de Stripe las tienen. Bloomberg informa que “al menos 350 inmigrantes” solo en Meta y Twitter se vieron afectados por los despidos, según información recopilada por los empleados. Forbes señala que “miles de ciudadanos extranjeros pronto podrían verse obligados a abandonar los Estados Unidos”.

Con la contracción ocurriendo en tantas empresas importantes, los trabajadores despedidos enfrentan probabilidades desalentadoras de obtener nuevos empleos en tecnología. Las empresas que alguna vez contrataron una gran cantidad de titulares de visas H-1B ahora desconfían de expandir su personal. “Si quieres entrar en otra empresa de tecnología, ¿quién está realmente contratando en este momento?” pregunta Sam. “Google está contratando de manera muy, muy selectiva. Amazon está congelado”.

Eso ha hecho que los titulares de H-1B se apresuren a buscar un grupo reducido de trabajos tecnológicos disponibles, exprimidos de manera única por las estrictas reglas de visa. Aunque los trabajadores H-1B aparentemente tienen 60 días para encontrar un nuevo trabajo, Sam señala que “en realidad no son 60, porque toma alrededor de 15 días transferir su H-1B de su antiguo empleador a su nuevo empleador”. Muchos titulares de visas H-1B “no tienen otra opción” más allá de simplemente irse a casa, dice.

No es raro que los trabajadores extranjeros hayan tenido visas H-1B durante años o incluso décadas debido a los tiempos de espera extremos para obtener las tarjetas verdes. Esto significa que tienen un estatus legal mientras estén empleados, pero aún no tienen certeza sobre su presencia continua en el país. Los indios enfrentan tiempos de espera especialmente largos para la residencia permanente, ya que los ciudadanos de un país solo pueden representar el 7 por ciento de las tarjetas verdes basadas en el empleo emitidas en un año determinado. “Aunque hay casi medio millón de ciudadanos indios en la cola, solo unas 10.000 tarjetas de residencia al año están disponibles para ellos”, señala. Bloomberg. “Un informe del Congreso estimó que los indios que presenten una solicitud en 2020 tendrían que esperar hasta 195 años para obtener una tarjeta verde”.

Además de las largas esperas, los titulares de H-1B pueden enfrentar dificultades con respecto a su estatus legal en los EE. UU. si abandonan el país, gracias a los retrasos de la era de la pandemia en los consulados y embajadas. “Incluso en este momento, el tiempo de espera para obtener una cita en una embajada de EE. UU. en la India es de aproximadamente 200 a 250 días”, dice Sam. “Conozco personas que perdieron a sus padres durante el COVID y que no pudieron salir del país porque en ese entonces las embajadas de Estados Unidos estaban cerradas”. Si se quedaban atrapados en el extranjero, “no había garantía de que seguirían siendo empleados” por sus empresas estadounidenses.

Las restricciones H-1B también terminan excluyendo a los trabajadores extranjeros de oportunidades laborales más lucrativas o creativas. La ventana de 60 días para encontrar un nuevo empleo puede obligarlos a aceptar el primer trabajo disponible. Al enfrentarse a la perspectiva de la autodeportación si no mantienen un empleo confiable, algunos inmigrantes que pueden haberse destacado en un rol en una empresa más riesgosa, como una empresa nueva, pueden conformarse con una posición menos adecuada.

El efecto neto de estos retrasos y dificultades es que muchos trabajadores brillantes buscan emigrar a otros lugares en lugar de negociar el sistema estadounidense. Sam dice que su empleador antes de que Carvana se ofreciera a iniciar su proceso de tarjeta verde. “Les dije que no lo hicieran porque no veía el sentido de hacerlo”, explica. “Si voy a obtener una tarjeta verde dentro de 25 o 30 años, entonces ni siquiera importa, ¿verdad?”

Hay “mucha fuga de cerebros entre los trabajadores H-1B que están considerando opciones alternativas, siendo Canadá la más notable, pero también el Reino Unido, muchos países europeos también tienen rutas mucho más fáciles”, continúa Sam. Aunque los salarios pueden no ser tan altos como en los EE. UU., “muchos de nosotros estamos de acuerdo en recibir un golpe financiero solo por tranquilidad”.

Los despidos tecnológicos recientes pueden afectar solo a una pequeña parte de la fuerza laboral inmigrante de Estados Unidos, pero son una señal de que se necesita mucha reforma para garantizar que los trabajadores altamente calificados continúen viniendo a Estados Unidos. Las reformas también podrían abordar los límites discriminatorios sobre ciertos inmigrantes. Los analistas de inmigración como David J. Bier del Instituto Cato señalan que los topes de tarjetas verdes basados ​​en el empleo “no sirven para nada porque casi todos los inmigrantes patrocinados por el empleador en la lista de espera ya están en los Estados Unidos trabajando en estados temporales”. La Ley EAGLE, legislación bipartidista presentada en la Cámara y el Senado, eliminaría el límite por país de las tarjetas de residencia basadas en el empleo que ha exacerbado los tiempos de espera para muchos inmigrantes.

Si Sam no puede encontrar un nuevo trabajo en los EE. UU. pronto, dice que se centrará en Canadá. ¿Sería ese cálculo diferente si los retrasos extremos y los tiempos de espera no fueran un factor?

“Absolutamente”, dice. “100 por ciento, creo que me hubiera quedado aquí”.