Malaria: los mosquitos están siendo modificados genéticamente para que no puedan propagar la enfermedad


La edición genética de los mosquitos para que mueran antes de que los parásitos de la malaria puedan desarrollarse dentro de ellos podría detener por completo la propagación del parásito mortal, según estudios de laboratorio y modelos informáticos.

Salud


21 de septiembre de 2022

Los mosquitos Anopheles gambiae pueden transmitir la malaria

Imágenes de realidad/Shutterstock

Los mosquitos portadores de la malaria han sido modificados genéticamente de una manera que ralentiza el desarrollo de cualquier parásito de la malaria en su interior y también reduce la vida útil de los mosquitos. El resultado es que los insectos modificados mueren antes de que puedan propagar la enfermedad.

Los estudios de laboratorio y los modelos informáticos sugieren que esto podría detener por completo la propagación del parásito mortal, dice el miembro del equipo George Christophides del Imperial College London.

“La combinación de los dos eliminará la transmisión de la malaria”, dice.

Para que el enfoque funcione, tendría que usarse algo llamado impulso genético para difundir la modificación genética requerida en las poblaciones de mosquitos salvajes. Este es un mecanismo que lleva a que una pieza específica de ADN sea heredada por todos los descendientes, en lugar de solo la mitad, como suele suceder. El impulso genético hace que ese trozo de ADN se propague en una población, incluso si es una desventaja.

Aún no se ha utilizado ningún impulsor genético diseñado en la naturaleza, aunque existen versiones naturales, pero los impulsores genéticos basados ​​en CRISPR se han probado con éxito en mosquitos enjaulados.

Los investigadores en Tanzania ahora están alterando los mosquitos locales de la misma manera que los investigadores en Londres para ver qué tan bien funciona la modificación contra los parásitos locales de la malaria. Si estos estudios tienen éxito, los equipos esperan colaborar en las pruebas de campo en Tanzania, pero por ahora el trabajo se limita a los laboratorios.

“No estamos lanzando nada”, dice Christophides.

El nuevo trabajo se basa en el hecho de que los parásitos de la malaria tardan entre 10 y 12 días en desarrollarse dentro de un mosquito y llegar a sus glándulas salivales. Solo en ese momento las picaduras de mosquitos pueden infectar a las personas, pero en la naturaleza Anopheles gambiae los mosquitos, que pueden transmitir la malaria, suelen vivir solo 10 días.

“Entonces, puede colapsar todo el ciclo de transmisión al retrasar el desarrollo del parásito”, dice Christophides.

Para ello, su equipo modificó genéticamente A. gambiae mosquitos para que las células en sus intestinos secreten dos pequeñas proteínas que previamente se demostró que retrasan el desarrollo del parásito. Una de estas proteínas proviene de la rana africana con garras, la otra de las abejas.

Cuando los mosquitos modificados están infectados, pasan unos días más antes de que se puedan detectar los parásitos de la malaria en las cabezas de los mosquitos, según ha demostrado el equipo. Además, el cambio también acorta la vida de los mosquitos en un par de días, dice Christophides, lo que reduce aún más las posibilidades de que los mosquitos sobrevivan lo suficiente como para volverse infecciosos.

Hay dos problemas potenciales con el enfoque. A medida que un impulsor genético propaga la modificación, existiría el riesgo de que los parásitos de la malaria desarrollen resistencia a las dos proteínas. Para evitar esto, será importante difundir la modificación entre los mosquitos tanto como sea posible, dice Christophides. Cuanto más rápido colapsa una población de parásitos, menores son las probabilidades de que evolucione la resistencia.

También es posible que los mosquitos evolucionen de una manera que detenga el funcionamiento del impulsor genético. El impulsor genético estaría diseñado para minimizar este riesgo, dice Christophides.

Otros grupos están trabajando en impulsores genéticos diseñados para acabar con las poblaciones de mosquitos, por ejemplo, haciendo que todas las crías femeninas sean infértiles mientras que los machos siguen siendo fértiles y continúan propagando el impulsor genético.

Estos dos enfoques podrían potencialmente usarse juntos. Por ejemplo, se podría usar una unidad asesina para acabar con los mosquitos en una región y luego cualquiera que sobreviva o venga de otra área podría ser modificado por otra unidad para evitar que propaguen la malaria.

“Creemos que ambos pueden contribuir”, dice Christophides.

En Brasil, ya se están liberando millones de mosquitos macho genéticamente modificados para reducir el número de mosquitos salvajes. Estos mosquitos transgénicos portan un gen que mata a las crías de los mosquitos hembra con los que se aparean. No hay evidencia de que este gen persista en la naturaleza.

La malaria todavía mata a casi medio millón de personas cada año, principalmente niños. El año pasado se aprobó por primera vez una vacuna contra la malaria y podría aprobarse otra próximamente, pero estas son solo parcialmente efectivas.

Referencia de la revista: Avances de la cienciaDOI: 10.1126/sciadv.abo1733

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