Nuevo coronavirus encontrado en murciélagos que es resistente a las vacunas


yoEsta es la noticia que los expertos en salud pública esperan pero temen: los investigadores que buscan virus han descubierto un nuevo coronavirus en murciélagos que podría significar problemas para la población humana. El virus puede infectar células humanas y ya puede eludir la protección inmunológica de las vacunas COVID-19.

Informar en el diario Patógenos PLoScientíficos dirigidos por Michael Letko, profesor asistente en la Escuela de Salud Pública Paul Allen de la Universidad Estatal de Washington, encontraron un grupo de coronavirus similares al SARS-CoV-2 que inicialmente se descubrieron viviendo en murciélagos en Rusia en 2020. En ese momento, Los científicos no creían que el virus, llamado Khosta-2, representara una amenaza para las personas.

Pero cuando el equipo de Letko hizo un análisis más cuidadoso, descubrió que el virus podía infectar células humanas en el laboratorio, la primera señal de advertencia de que podría convertirse en una posible amenaza para la salud pública. Un virus relacionado que también se encuentra en los murciélagos rusos, Khosta-1, no podía ingresar fácilmente a las células humanas, pero Khosta-2 sí. Khosta-2 se une a la misma proteína, ACE2, que usa el SARS-CoV-2 para penetrar las células humanas. “Los receptores en las células humanas son la forma en que los virus ingresan a las células”, dice Letko. “Si un virus no puede entrar por la puerta, entonces no puede entrar en la célula y es difícil establecer cualquier tipo de infección”.

Khosta-2 no parece tener ese problema, ya que parece infectar fácilmente las células humanas. Aún más preocupante, cuando Letko combinó suero de personas vacunadas contra COVID-19 con Khosta-2, los anticuerpos en el suero no neutralizaron el virus. Lo mismo sucedió cuando combinaron el virus Khosta-2 con suero de personas que se habían recuperado de infecciones por Omicron.

“No queremos asustar a nadie y decir que este es un virus completamente resistente a las vacunas”, dice Letko. “Pero es preocupante que haya virus circulando en la naturaleza que tienen estas propiedades: pueden unirse a los receptores humanos y no son tan neutralizados por las respuestas de las vacunas actuales”.

La buena noticia es que los estudios de Letko muestran que, al igual que la variante Omicron del SARS-CoV-2, Khosta-2 no parece tener genes que sugieran que podría causar enfermedades graves en las personas. Pero eso podría cambiar si Khosta-2 comienza a circular más ampliamente y se mezcla con genes del SARS-CoV-2. “Una de las cosas que nos preocupa es que cuando los coronavirus relacionados ingresan en el mismo animal y en las mismas células, pueden recombinarse y generar un nuevo virus”, dice Letko. “La preocupación es que el SARS-CoV-2 pueda propagarse a los animales infectados con algo como Khosta-2 y recombinarse y luego infectar células humanas. Podrían ser resistentes a la inmunidad vacunal y también tener algunos factores más virulentos. Cuáles son las posibilidades de eso, quién sabe. Pero, en teoría, podría suceder durante un evento de recombinación”.

Es un recordatorio aleccionador de que los patógenos están listos y esperando para saltar de cualquier número de especies animales a los humanos. Y en muchos casos, como con el SARS-CoV-2, estos microbios serán nuevos para las personas y, por lo tanto, encontrarán poca resistencia en forma de inmunidad contra ellos. “Estos virus están muy extendidos por todas partes y seguirán siendo un problema para los humanos en general”, dice Letko.

Los hallazgos se producen cuando el grupo de trabajo ACT (Accelerator’s Council Tracking and Accelerating Progress) de la Organización Mundial de la Salud (OMS) informa que la respuesta continua a la pandemia de COVID-19, en forma de pruebas, vacunas y tratamientos, se está estancando. Con una inmunidad global más baja al virus SARS-CoV-2 actual, combatir cualquier patógeno nuevo, incluidos los nuevos coronavirus como Khosta-2, sería más difícil. Según los últimos datos recopilados por la OMS, una cuarta parte de las personas en todo el mundo aún no han recibido una serie primaria de vacunación contra el COVID-19.

En última instancia, tener expedientes más profundos sobre el mundo microbiano, especialmente información sobre qué tan bien ciertos virus pueden infectar células humanas, por ejemplo, será importante para hacer que la respuesta a las amenazas para la salud pública sea más eficiente y poderosa. Letko está trabajando en la creación de una base de datos que incluya información sobre qué receptores humanos utilizan los virus para infectar las células y si esos virus pueden o no evadir las vacunas existentes. De esa manera, dice, cuando se descubran nuevos microbios que sean similares a los de la base de datos, los investigadores podrían comenzar a comprender cómo controlarlos. “En algún momento en el futuro, a medida que continúen estos brotes, no tendremos que luchar cada vez que un nuevo virus se propague a las personas”, dice. “Podríamos conectar el virus a la base de datos y entender que probablemente usa estos receptores para ingresar a las células humanas y podría ser resistente a este tipo de vacunas o tratamientos. Es una meta de 10 a 20 años, pero es posible. No es solo una quimera”.

Más historias de lectura obligada de TIME


Contáctenos en letras@time.com.