Pacientes desesperados por largo tiempo con COVID recurren a terapias alternativas no probadas


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22 de septiembre de 2022: la empresaria Maya McNulty, de 49 años, fue una de las primeras víctimas de la pandemia de COVID-19. La empresaria de Schenectady, NY, pasó 2 meses en el hospital después de contraer la enfermedad en marzo de 2020. Ese septiembre, le diagnosticaron COVID prolongado.

“Incluso una tarea simple como descargar el lavavajillas se convirtió en un gran desafío”, dice.

Durante los siguientes meses, McNulty vio a una variedad de especialistas, incluidos neurólogos, neumólogos y cardiólogos. Tuvo meses de fisioterapia y terapia respiratoria para ayudar a recuperar la fuerza y ​​la función pulmonar. Si bien muchos de los médicos que vio simpatizaban con lo que estaba pasando, no todos lo eran.

“Vi a una neuróloga que me dijo en mi cara que no creía en el COVID prolongado”, recuerda. “Fue particularmente sorprendente ya que el hospital al que estaban afiliados tenía una larga clínica de COVID”.

McNulty comenzó a conectarse con otros pacientes con COVID prolongado a través de un grupo de apoyo que creó a fines de 2020 en la aplicación de redes sociales Clubhouse. Intercambiaron ideas e historias sobre lo que se había ayudado mutuamente, lo que la llevó a probar, durante el próximo año, una dieta basada en plantas, medicina china y suplementos de vitamina C, entre otros tratamientos.

También se basó en informes no científicos que encontró en línea e hizo su propia investigación, lo que la llevó a descubrir afirmaciones de que algunos pacientes de asma con tos crónica respondieron bien a la haloterapia o terapia de sal seca, durante la cual los pacientes inhalan micropartículas de sal en sus pulmones. para reducir la inflamación, ensanchar las vías respiratorias y diluir la mucosidad. Ella ha estado haciendo este procedimiento en una clínica cerca de su casa durante más de un año y le atribuye haberla ayudado con su tos crónica, especialmente mientras se recupera de su segundo ataque de COVID-19.

No es barato: una sola sesión de media hora puede costar hasta $50 y no está cubierta por el seguro. Tampoco hay una buena investigación que sugiera que puede ayudar con COVID, según la Clínica Cleveland.

McNulty entiende eso, pero dice que muchas personas que viven con COVID durante mucho tiempo recurren a estos tratamientos por desesperación.

“Cuando se trata de esta condición, tenemos que ser nuestros propios defensores. La gente está tan desesperada y se siente tan frustrada por los médicos que no creen en sus síntomas que juegan a la ruleta rusa con su cuerpo”, dice. “La mayoría solo quiere algo de esperanza y una forma de aliviar el dolor”.

En todo el país, 16 millones de estadounidenses tienen COVID durante mucho tiempo, según el análisis de la Institución Brookings de un informe de la Oficina del Censo de 2022. El informe también estimó que hasta una cuarta parte de ellos tienen síntomas tan debilitantes que ya no pueden trabajar. Si bien los centros de COVID prolongado pueden ofrecer terapias para ayudar a aliviar los síntomas, “no existen tratamientos establecidos basados ​​en evidencia para el COVID prolongado en este momento”, dice Andrew Schamess, MD, profesor de medicina interna en el Centro Médico Wexner del Estado de Ohio, que dirige su Programa de Recuperación Post-COVID. “No se puede culpar a los pacientes por buscar remedios alternativos para ayudarlos. Desafortunadamente, también hay muchas personas que buscan ganar dinero vendiendo terapias no probadas y refutadas”.

Oler el aceite de serpiente

Con pocos tratamientos basados ​​en evidencia para la COVID prolongada, los pacientes con síntomas debilitantes pueden verse tentados por opciones no probadas. Uno que ha llamado mucho la atención es el oxígeno hiperbárico. Esta terapia se ha utilizado tradicionalmente para tratar a los buzos que tienen la enfermedad de descompresión o las curvas. Algunas clínicas también lo promocionan como un tratamiento efectivo para el COVID prolongado.

Un ensayo muy pequeño de 73 pacientes con COVID prolongado, publicado este julio en la revista Informes científicos, encontró que aquellos tratados en un sistema de oxígeno a alta presión 5 días a la semana durante 2 meses mostraron mejoras en la confusión mental, el dolor, la energía, el sueño, la ansiedad y la depresión, en comparación con pacientes similares que recibieron tratamientos simulados. Pero se necesitan estudios más amplios para mostrar qué tan bien funciona, señala Schamess.

“Es muy costoso, aproximadamente $120 por sesión, y simplemente no existe evidencia que respalde su uso”, dice.

Además, la terapia en sí conlleva riesgos, como dolor de oído y sinusitis, lesión en el oído medio, cambios temporales en la visión y, muy raramente, colapso pulmonar, según la FDA.

Un tratamiento “particularmente preocupante” que se ofrece, dice Kathleen Bell, MD, presidenta del Departamento de Medicina Física y Rehabilitación del Centro Médico Southwestern de la Universidad de Texas, es la terapia con células madre. Esta terapia aún está en sus inicios, pero algunas clínicas la comercializan como una forma de prevenir el COVID-19 y también tratar los síntomas a largo plazo.

La FDA ha emitido avisos de que no hay productos aprobados para tratar la COVID prolongada y recomienda no usarlos, excepto en un ensayo clínico.

“No hay absolutamente ninguna regulación, no sabes lo que estás recibiendo y no hay investigaciones que sugieran que esta terapia funcione”, dice Bell. También es prohibitivamente caro: una empresa con sede en las Islas Caimán anuncia su tratamiento por hasta $25,000.

Los pacientes con COVID prolongado incluso viajan tan lejos como Chipre, Alemania y Suiza para un procedimiento conocido como lavado de sangre, en el que se insertan agujas grandes en las venas para filtrar la sangre y eliminar los lípidos y las proteínas inflamatorias, el Revista médica británica reportado en julio. A algunos pacientes también se les recetan anticoagulantes para eliminar coágulos de sangre microscópicos que pueden contribuir a una COVID prolongada. Pero este tratamiento también es costoso, con muchas personas pagando de su bolsillo entre $10,000 y $15,000, y no hay evidencia publicada que sugiera que funciona, según elBMJ.

Puede ser particularmente difícil discernir qué puede funcionar y qué no está probado, ya que muchos proveedores de atención primaria no están familiarizados ni siquiera con los tratamientos tradicionales de larga duración para el COVID, dice Bell. Ella recomienda que los pacientes hagan las siguientes preguntas:

  • ¿Qué investigaciones publicadas existen para respaldar estas afirmaciones?
  • ¿Cuánto tiempo debo esperar para hacer este tratamiento antes de ver una mejora?
  • ¿Cuáles son los posibles efectos secundarios?
  • ¿El proveedor médico que recomienda el tratamiento trabajará con su equipo médico actual para monitorear el progreso?

“Si no puede obtener respuestas a estas preguntas, dé un paso atrás”, dice Bell.

Clasificación a través de suplementos

Yufang Lin, MD, especialista en integración de la Clínica Cleveland, dice que muchos pacientes con COVID prolongado ingresan a su consultorio con bolsas de suplementos.

“No hay datos sobre ellos y, en grandes cantidades, incluso pueden ser dañinos”, dice.

En cambio, trabaja en estrecha colaboración con el centro COVID de la Clínica Cleveland para realizar un análisis exhaustivo de cada paciente, que a menudo incluye la detección de ciertas deficiencias nutricionales.

“Como anécdota, vemos muchos pacientes con COVID prolongado que tienen deficiencia de estas vitaminas y minerales”, dice Lin. “Si alguien está bajo, le sugeriremos el suplemento adecuado. De lo contrario, trabajamos con ellos para instituir algunos cambios en la dieta”.

Esto generalmente implica un patrón de alimentación antiinflamatorio basado en plantas, como la dieta mediterránea, que es rica en frutas, verduras, granos integrales, nueces, pescado graso y grasas saludables como el aceite de oliva y los aguacates.

Otros suplementos que algunos médicos recomiendan para pacientes con COVID prolongado están destinados a tratar la inflamación, dice Bell, aunque no hay pruebas sólidas de que funcionen. Uno es el antioxidante coenzima Q10.

Pero un pequeño estudio preliminar publicado en La lanceta este pasado agosto de 121 pacientes con COVID prolongado que tomaron 500 miligramos al día de coenzima Q10 durante 6 semanas no vieron diferencias en la recuperación que aquellos que tomaron un placebo. Debido a que el estudio aún es una preimpresión, no ha sido revisado por pares.

Otro son los probióticos. Un pequeño estudio de 2021 publicado en la revista Diagnóstico y tratamiento de enfermedades infecciosas descubrió que una mezcla de cinco probióticos de lactobacillus, junto con un prebiótico llamado inulina, tomada durante 30 días, ayudó con los síntomas de COVID a largo plazo, como tos y fatiga. Pero es necesario realizar estudios más amplios para respaldar su uso.

Uno que puede ser más prometedor son los ácidos grasos omega-3. Al igual que muchos otros suplementos, estos pueden ayudar con el COVID prolongado al aliviar la inflamación, dice Steven Flanagan, MD, especialista en medicina de rehabilitación en NYU Langone en Nueva York que trabaja con pacientes con COVID prolongado. Investigadores de la Escuela de Medicina Mount Sinai en Nueva York están estudiando si un suplemento puede ayudar a los pacientes que han perdido el sentido del gusto o el olfato después de una infección, pero los resultados aún no están claros. disponible.

Entre las pocas alternativas que han demostrado ayudar a los pacientes se encuentran las terapias basadas en la atención plena; en particular, las formas de ejercicio basadas en la atención plena, como el tai chi y el qi gong, pueden ser útiles, ya que combinan un entrenamiento suave con la reducción del estrés.

“Ambos incorporan la meditación, que ayuda no solo a aliviar parte de la ansiedad asociada con el COVID prolongado, sino que permite a los pacientes redirigir su proceso de pensamiento para que puedan sobrellevar mejor los síntomas”, dice Flanagan.

Un estudio de 2022 publicado en BMJ Abierto descubrió que estas dos actividades reducían los marcadores inflamatorios y mejoraban la fuerza y ​​la función de los músculos respiratorios en pacientes que se recuperaban de COVID-19.

“Recomiendo estas actividades a todos mis pacientes con COVID de larga duración, ya que son económicas y fáciles de encontrar clases para hacer en casa o en su comunidad”, dice. “Incluso si no mejora sus síntomas prolongados de COVID, tiene otros beneficios, como una mayor fuerza y ​​flexibilidad que pueden mejorar su salud en general”.