Síntomas, causas, diagnóstico y más de la espondilosis


A medida que envejecemos, casi todas las partes de nuestro cuerpo experimentarán cambios naturales. Y para muchos adultos, los problemas de cuello y espalda son algunas de las partes no tan divertidas del proceso de envejecimiento.

La espondilosis (o enfermedad degenerativa del disco) es una de las afecciones espinales más comunes que experimentan los adultos. De hecho, se estima que alrededor del 85% de los adultos mayores de 60 años muestran signos de espondilosis.

Pero, ¿qué es exactamente la espondilosis? ¿Cuáles son los signos y síntomas de la espondilosis? ¿Es tratable? ¿Y cuándo debería ver a un médico por cualquier dolor de cuello y espalda que pueda estar experimentando? Respondemos todas estas preguntas y más.

¿Qué es la espondilosis (enfermedad degenerativa del disco)?

La espondilosis es una forma de artritis. Además de la enfermedad degenerativa del disco, también se le puede llamar osteoartritis espinal. La espondilosis afecta los discos de la columna vertebral, lo que a veces puede provocar dolor de cuello, dolor de espalda o pérdida de la función normal de la columna.

¿Qué causa la espondilosis?

La espondilosis es causada por el proceso natural de envejecimiento, del que probablemente haya oído hablar como “desgaste normal”.

Los discos de la columna actúan como amortiguadores entre cada una de las vértebras del cuello y la espalda; estos discos a menudo se describen como de goma o gelatina. Pero a medida que envejecemos, estos discos comienzan a secarse y adelgazarse. Y ese adelgazamiento ejerce presión sobre cada músculo, articulación y ligamento que mantiene la columna vertebral en su lugar, lo que puede provocar dolor y una disminución del rango de movimiento.

Con el tiempo, estos cambios espondilóticos a veces pueden provocar la compresión de una o más de las raíces nerviosas espinales, el crecimiento de espolones óseos o discos herniados, lo que puede causar otros síntomas.

Además, existen ciertos factores de riesgo que pueden acelerar el proceso de envejecimiento o hacerlo más propenso a contraer espondilosis, entre ellos:

  • Tener sobrepeso
  • Antecedentes familiares de afecciones de la columna
  • De fumar
  • Un estilo de vida sedentario
  • Un trabajo que requiere movimientos repetitivos que ejercen presión sobre la columna vertebral

Síntomas de la espondilosis

Hay tres tipos diferentes de espondilosis. Cada tipo está relacionado con un área específica de su columna donde se han producido los cambios. Estos incluyen las regiones cervical (C), torácica (T) y lumbar (L).

Su columna vertebral está formada por 33 huesos llamados vértebras que, en parte, constan de siete vértebras cervicales (cuello), 12 torácicas (espalda media) y cinco lumbares (espalda baja). Entre cada vértebra hay un disco.

La columna vertebral también tiene articulaciones llamadas articulaciones facetarias. Su trabajo es conectar las vértebras y darles la flexibilidad para moverse una contra la otra.

Los síntomas de la espondilosis pueden variar de persona a persona. Es posible que algunas personas ni siquiera noten ningún dolor o problema en el cuello o la espalda. Si bien la espondilosis puede afectar las articulaciones en cualquier parte de la columna vertebral, ocurre con mayor frecuencia en el cuello y la parte baja de la espalda.

Espondilosis cervical

La espondilosis cervical afecta el cuello, también llamado columna cervical y representa las vértebras C1 a C7. Estas vértebras conectan el cráneo con el cuerpo y son responsables de movimientos como girar la cabeza hacia la izquierda y hacia la derecha o asentir con la cabeza hacia arriba y hacia abajo.

Síntomas de la espondilosis cervical

Su cuello tiene un gran trabajo que hacer. Soporta el peso de la cabeza y una amplia gama de movimientos. Si bien muchas personas no experimentan ningún síntoma de espondilosis cervical, las que sí lo hacen pueden sentir:

  • Dolor de cuello, que puede sentirse como un dolor constante, que empeora cuando se mueve o ambos (el dolor también puede extenderse a los brazos o los hombros)
  • Rigidez del cuello que puede empeorar con el tiempo
  • Dolor o espasmos musculares
  • Dolores de cabeza, especialmente en la parte posterior de la cabeza
  • Una sensación de rechinamiento, chasquido o estallido cuando mueve el cuello

En algunos casos, la espondilosis cervical puede provocar el estrechamiento del canal espinal, que es por donde pasan la médula espinal y los nervios. Si el cordón o los nervios se comprimen (o pellizcan), puede experimentar los siguientes síntomas y debe consultar a un médico lo antes posible:

  • Entumecimiento, hormigueo o dolor punzante en los hombros, brazos o manos, o lo que puede sentirse como una sensación eléctrica cuando flexiona el cuello hacia adelante.
  • Dificultad para caminar o falta de coordinación.
  • Pérdida del control de la vejiga y el intestino (raro)

espondilosis torácica

Su columna torácica, T1 a T12, comienza donde termina su columna cervical. Continúa protegiendo su médula espinal y también se conecta y sostiene su caja torácica.

Síntomas de la espondilosis torácica

Como el “tronco” o parte media de la espalda, estas 12 vértebras son estables y resistentes. Como resultado, la espondilosis torácica es el tipo menos común de enfermedad degenerativa del disco y la mayoría de las personas no experimentan ningún síntoma. Pero si los síntomas están presentes, a menudo son los mismos que los síntomas de la espondilosis lumbar, de los que hablaremos en la siguiente sección.

Espondilosis lumbar

La espondilosis lumbar afecta la parte inferior de la columna, L1 a L5. Más específicamente, la región lumbar es la sección de las vértebras entre la columna torácica y el sacro. Es la parte de la columna vertebral que soporta más peso, por lo que no sorprende que el proceso de envejecimiento pueda conducir a la espondilosis lumbar.

Síntomas de la espondilosis lumbar

Su espalda baja sostiene y distribuye la mayor parte del peso de su cuerpo, lo que hace que la espondilosis lumbar sea quizás la afección de osteoartritis espinal más común.

De hecho, más del 80% de las personas mayores de 40 años en los EE. UU. pueden tener espondilosis lumbar. Sin embargo, al igual que otros tipos de espondilosis, es posible que muchas personas no presenten ningún síntoma ni sientan dolor. Para aquellos que experimentan síntomas, pueden incluir:

  • Dolor en la parte baja de la espalda, que puede sentirse como un dolor constante, empeorar cuando se mueve, o ambos (el dolor de espalda también puede empeorar por la mañana y mejorar a lo largo del día)
  • Rigidez de espalda
  • Debilidad en las piernas o los pies
  • Dolor o espasmos musculares
  • Sensación de rechinamiento, chasquido o estallido cuando se sienta, se pone de pie o se mueve de cierta manera
  • Retención de la vejiga (incapacidad para orinar)

Al igual que con la espondilosis cervical, los cambios en los discos de la columna vertebral en la región lumbar también pueden provocar la compresión de los nervios o la médula. También puede ocurrir una hernia de disco, que es cuando un disco se desliza o sobresale a través de una parte debilitada de la columna vertebral. Las hernias de disco son más comunes en la parte inferior de la espalda y también son más comunes a medida que envejecemos. Consulte a un médico de inmediato si experimenta alguno de los siguientes síntomas:

  • Entumecimiento, hormigueo o dolor que se irradia desde la espalda hasta las nalgas, las piernas, los pies o los dedos de los pies (ciática)
  • Cambios en la forma de caminar (marcha) o dificultad para caminar
  • Pérdida del control de la vejiga o el intestino (raro)

Espondilosis vs. espondilólisis: ¿Cuál es la diferencia?

Estos dos términos pueden parecer y sonar casi idénticos, pero hay características clave que hacen que las condiciones sean diferentes. Si bien ambos pueden causar dolor de espalda, la espondilosis se refiere a los cambios normales que pueden ocurrir a medida que envejecemos. La espondilólisis es en realidad una fractura por estrés que ocurre en una parte de la columna llamada “pars”, y comúnmente causada por el uso excesivo.

¿Cómo se diagnostica la espondilosis?

Si experimenta algún síntoma de espondilosis, es posible que pueda omitir un viaje a su médico de atención primaria e ir directamente a programar una cita con un fisioterapeuta. Es posible que desee consultar con su proveedor de seguros para comprender su cobertura.

Durante su primera visita, su fisioterapeuta probablemente comenzará con un examen físico que puede incluir:

  • Hacerle preguntas sobre la ubicación y la gravedad de cualquier dolor, rigidez u otros síntomas que esté experimentando.
  • Evaluar su rango de movimiento haciendo que se mueva, doble o gire de diferentes maneras
  • Pruebas de debilidad muscular en los brazos y las piernas
  • Tocar a lo largo de la columna para ayudar a detectar cualquier sensibilidad o posibles espasmos musculares, bultos o áreas de inflamación.

En algunos casos, es posible que se recomienden pruebas de diagnóstico por la imagen, como radiografías o imágenes por resonancia magnética (IRM), para examinar más de cerca la columna vertebral.

¿La espondilosis tiene tratamiento?

Sí. Para la mayoría de las personas, los síntomas de la espondilosis se pueden controlar con tratamientos en el hogar, como analgésicos de venta libre, terapia de frío y calor y algunas modificaciones en el estilo de vida.

Dependiendo de su condición, un especialista en columna vertebral también puede recomendar psicología del dolor, acupuntura o inyecciones para un alivio del dolor a largo plazo, pero aún temporal. Y si la espondilosis ha provocado la compresión de un nervio o de la médula espinal, la cirugía puede ser útil para aliviar la presión.

Pero el estiramiento y la actividad pueden ser el paso más importante para controlar el dolor u otros síntomas de la espondilosis. Esto se debe a que el movimiento es importante para mantener todos los músculos, ligamentos y articulaciones del cuerpo en buen estado de funcionamiento. Y trabajar con un fisioterapeuta de columna puede ayudar.

Los fisioterapeutas de columna pueden enseñarle estiramientos y ejercicios específicos para fortalecer el cuello y la espalda a fin de reducir el dolor y la rigidez relacionados con la espondilosis. Dependiendo de varios factores, incluido cuánto tiempo ha estado experimentando dolor de cuello o espalda, se puede recomendar un programa de fisioterapia más intensivo como el Programa de fortalecimiento de cuello y espalda TRIA. Un programa de fortalecimiento de la columna está diseñado específicamente para personas con dolor de espalda crónico.

Obtenga más información sobre los tratamientos y ejercicios para la espondilosis.

Da el primer paso hacia el alivio del dolor de cuello y espalda

Si bien no puede evitar que su cuerpo envejezca, hay medidas que puede tomar para controlar el dolor de cuello y espalda que puede acompañarlo.

Si recientemente comenzó a notar dolor y rigidez regulares en el cuello o la espalda, y no parece estar disminuyendo, un gran primer paso puede ser programar una cita con un fisioterapeuta de columna. En TRIA, nuestros programas de fisioterapia no requieren la remisión de un médico, pero es una buena idea consultar con su compañía de seguros para comprender su cobertura.