Uno de los organismos más grandes del mundo se está desintegrando. Así es como podemos salvarlo. : AlertaCiencia


Si bien la colonia de Pando parece una franja apretada de álamos temblones, en gran medida se considera que es una planta gigantesca.

De hecho, uno de los organismos más pesados, antiguos y grandes del mundo, que emerge de un único y complejo sistema de raíces que cubre unos 100 acres (más de 430 000 metros cuadrados).

Conocido como The Trembling Giant, el organismo está en problemas, con un nuevo estudio que identifica formas en las que ‘el bosque de un solo árbol’ se está fracturando en individuos más pequeños.

Hay varias amenazas para Pando, incluidas las enfermedades y el cambio climático, pero la principal que se destaca aquí son los efectos de los ciervos y el ganado que mastican nuevos brotes de árboles y evitan que los árboles muertos sean reemplazados.

Técnicos de campo trabajando en el bosque de Pando. (Universidad Estatal de Utah)

Este problema se ha planteado antes, pero las vallas diseñadas para mantener alejados a los animales no han tenido pleno éxito en sus objetivos, informa el nuevo estudio. Se necesitará un nuevo enfoque para preservar Pando para las generaciones futuras si las estrategias de manejo actuales fallan, como sugiere este nuevo estudio.

“Los hallazgos muestran que el Pando genéticamente uniforme se está ‘desintegrando’ debido a la herbivoría y las cercas”, escribe el ecologista Paul Rogers, de la Universidad Estatal de Utah, en su artículo publicado.

“Los éxitos iniciales dentro de las zonas cercadas se ven atenuados por casi la mitad de Pando que permanece desprotegida de la herbivoría silvestre y doméstica crónica”.

Después de analizar 64 parcelas diferentes en Pando, Rogers informa que alrededor del 16 por ciento está bien protegido por cercas, y los árboles nuevos crecen lo suficientemente rápido como para reemplazar a los más viejos. En otro tercio del área, la cerca se reforzó recientemente después de caer en mal estado, y el bosque aún se está muriendo en estas secciones.

En cuanto al 50 por ciento de Pando que no está cercado, los venados y el ganado continúan devorando la mayoría de los nuevos brotes que aparecen. A medida que los árboles maduros mueren sin ser reemplazados, aumenta la cantidad de luz solar que llega al suelo, cambiando la composición y la biodiversidad del organismo.

Según Rogers, el cercado está dividiendo a Pando en tres secciones, cada una siguiendo su propio curso ecológico en lugar de formar un solo bosque resistente. Si bien las áreas sin cercar están muriendo más rápidamente, incluso los patrones de crecimiento de las áreas bien cercadas están en desacuerdo con la forma en que se ha desarrollado el bosque a lo largo de su larga historia.

“Creo que si tratamos de salvar el organismo solo con cercas, nos encontraremos tratando de crear algo como un zoológico en la naturaleza”, dice Rogers.

“Aunque la estrategia de vallado tiene buenas intenciones, en última instancia tendremos que abordar los problemas subyacentes de demasiados ciervos y ganado que pastan en este paisaje”.

La nueva investigación da seguimiento a un estudio de 2018 en el que participó Rogers, y se evaluaron muchas de las mismas áreas para verificar el crecimiento. Un estudio anterior de 2017 había identificado algunos signos de recuperación en áreas cercadas.

Pero Rogers dice de sus últimos hallazgos que la fragmentación de Pando podría tener un efecto dominó en cientos de diferentes especies de plantas y animales, ya que los bosques de álamos albergan altos niveles de biodiversidad.

Cuál es la solución no está clara de inmediato, pero parece probable que una mayor gestión de los ciervos, el ganado e incluso el número de humanos alrededor de Pando sea crucial para garantizar su conservación. Como suele ser el caso, también será útil un seguimiento más detallado.

A medida que avanzan los proyectos de conservación, Pando es relativamente pequeño, pero es indicativo de la forma en que las interacciones humanas están alterando un delicado equilibrio natural. Incluso podría actuar como un caso de prueba para los conservacionistas que buscan proteger regiones similares del mundo.

“Las lecciones de Pando se pueden aplicar a los sistemas de álamos temblones en dificultades, a menudo ricos en especies, que enfrentan desafíos similares a nivel mundial”, escribe Rogers.

La investigación ha sido publicada en Ciencia y Práctica de la Conservación.